Страница книги
Войти
Зарегистрироваться


Страница книги

На изнанку 3


Метки
  • Прочитано
  • Скачано
  • Не читать
  • Прочитать позже
  • Жду окончания
  • Понравилось
  • Не понравилось
Ссылка:
Жанр:
Фэнтези
Размер:
915 Кб
Статус:
Закончена
Серия:
04.06.2017 Фото для архива. Конец, как бы.

 
↓ Содержание ↓
↑ Свернуть ↑
 
 
 

На изнанку 3


На изнанку 3

Я с сомнением смотрел на содержимое аквариума, медленно шевелящее щупальцами. Хмыкнул и заметил вслух:

— Мы вообще-то продукты заказывали, а не тентакледемона.

— Это деликатес — пояснила стоящая рядом женщина. — К тому же халява. Прислали бонусом, бесплатно.

В начале этого лета я был более-менее обычным учеником Российской средней школы. В середине того же лета я уже был успешным магом, постепенно собирающим собственный клан. А сейчас, когда это лето приближалось к завершению, я "Военный Вождь" альянса кланов. Место жительства при этом не менял.

Впрочем, "Военный Вождь" именно что в кавычках. Даже несмотря на то, что в магическом сообществе смотрят на возраст достаточно свободно, то, что мне ещё нет шестнадцати — хотя почти, да... — всё-таки сказывается. Да и в целом этот титул — скорее, результат политических игр, выдвижение нейтральной фигуры, чем признание заслуг. Хотя они и имеются, этого не отнять. Вообще, как выдала моя "система" с получением этого титула: "Это признание... так ведь?.."

В общем-то, всё очень сложно, и довольно запутанно, но политические проблемы пока отложу. Конкретно сейчас я разбирал вопросы бизнеса.

За прошедшие летние месяцы я не только развивал нежданно-негаданно свалившиеся на меня способности и ввязывался в неприятности, но и закладывал фундамент грядущего благополучия. Деньги нужны даже магам, так что пришлось покрутиться... И мои усилия по налаживанию торговых связей с сопредельными мирами дали первый результат: сегодня прислали первую партию товаров. Амулеты, ткани, и некоторые продукты — в основном экзотические фрукты длительного хранения, но вместе с ними прибыло и неожиданное дополнение.

То, на которое я сейчас смотрел.

Вообще-то это был обычный живой осьминог, но... Технически, как существо, происходящее из другого мира, это демон. А раз со щупальцами, то тентакледемон.

Учитывая, что ко мне самому прилипло прозвище "Тентакледемон", подозреваю, что надо мной кто-то издевается. Правда, кто "на той стороне" мог знать о моём прозвище?.. Поставка-то из сопредельного мира, не из нашего.

Разве что одна пара близняшек...

Впрочем, пусть себе. Все, кто не воспринимают меня всерьёз, ещё успеют понять, что ошибались; сейчас всё-таки решается вопрос бизнеса.

— По поводу сбыта первой партии я уже всё решила, оборотни продадут на рынке — сообщила очень бледная девушка с синими глазами, вбивающая что-то в ноутбук с бумажки. Одна из моих кланеров, Натаниэль Дорью, или просто Снегурка. Финблат, полуфея. — Однако когда будем расширять дело, нужно будет подготовиться заранее. Хотя эти продукты для человека безвредны, но если будет проверка Роспотребнадзора, могут выявить что-то не то.

На самом деле, моя затея продавать продукты из другого мира, не прояснив все тонкости, была, честно говоря, глупой. Из-за разных не то что условий и сельхозтребований — просто физических законов, не говоря о магии, вполне могли быть непредсказуемые последствия. Учитывая, что в общепринятой классификации демоном называется любое существо, прибывшее из другого мира, это в буквальном смысле демоническая еда...

К счастью, обошлось: мир, из которого шли поставки, достаточно близок к нашему, чтобы проблем не было. Разве что из-за насыщенности магией у кого-то из съевших способности пробудятся... И то вряд ли — пока полежит на прилавке, всё выветрится.

— Ну так разберись — я пожал плечами. — Те же оборотни должны бы помочь.

— Разумеется — девушка кивнула. — Я проверю спрос, и соберу доклад, каких товаров стоит закупать больше, каких меньше. Но я хотела сказать, что продукты животного происхождения, тем более живые, продавать не следует. По крайней мере, обычным людям.

Теперь уже кивнул я.

— Высокое содержание маны...

Я бросил ещё один взгляд на аквариум, надпись над обитателем которого сменилась с "Осьминог" на "Пищевой тентакледемон".

Данная надпись, как и красная и синяя полоски под ней — эффект моей магии. Я — маг-экзот, "Собиратель Осколков" — крафтер, танк, баффер, и вообще хороший человек. По крайней мере, для себя и своих союзников.

— Следующую партию продуктов, если всё пройдёт нормально, можно будет уже продавать самостоятельно, я решу вопросы — продолжила девушка. — Это и выгоднее, и разумнее, с ресурсом в виде оборотней. По тканям я уже договорилась в Британии... от отца остались кое-какие контакты, неожиданно пригодившиеся.

Я снова молча кивнул. Было любопытно, кому она их загнала, но затрагивать тему её погибшего отца не хотелось, так что я слегка сменил тему.

— То есть текущая партия уже вся пристроена?

— Практически. Осталось только это — она ткнула рукой в сторону "тентакледемона". — Его продавать, как я уже сказала, было бы неразумно.

— К тому же это подарок конкретно тебе — заметила вторая находящаяся в комнате дама. — И лучше сами съедим.

Кэтти Багерс, ещё одна участница моего клана. Я бы сказал, что часть "ближнего круга", но в него почти весь клан-то и входит...

Невысокая, с тёмными короткими волосами и зелёными глазами, она обладала приятными глазу фигурой и лицом, и была, по сути, профессиональной убийцей. Не наёмница, впрочем — по крайней мере, после нашего знакомства.

И да, она тоже не совсем человек. Одержимая мечом, в прямом смысле. Одно из двух тел, управляемых висящим у меня на поясе коротким мечом по имени Куаллона.

— В любом случае, уверена, что справишься без нас? — уточнил я. Снегурка кивнула и уточнила:

— Если не будет форс-мажоров, текущие клановые дела я смогу контролировать без проблем, ресурсов для этого достаточно. И подготовлю почву для будущих расширений.

— Главное, главный ресурс сохрани, себя.

— Могу сказать тебе то же самое — невозмутимо отозвалась она. — При всей текущей ситуации, моё положение значительно безопаснее. А если с тобой что-то случится, нашему клану придёт конец, и все мои усилия пойдут насмарку. Это было бы обидно.

— Это да — согласился я. — Ладно, раз всё схвачено... Займусь приготовлениями.

Это замечание наконец-то заставило эмоцию проявиться на холодном лице ледяной полуфеи.

— Всячески поддерживаю это предложение — сообщила Кэтти, и Натаниель кивнула.

— Согласна.

Бросить в котёл плоть демона, добавить соль земли, помешать три раза дубовой ложкой по часовой стрелке... Моя магия была в самом разгаре. Ммм, какой аппетитный запах...

Да, я же так и не пояснил толком... Моя магия — штука весьма странная и причудливая, но очень полезная. Попросту говоря, она действует, как система навыков из компьютерных ролевых игр; затрачивая "Эссенцию", осколки душ — из этически приемлемых источников, разумеется — я могу получать, усиливать, или наделять других различными способностями и навыками. Как я понимаю, это работает благодаря "Душе мира", от которой я получаю необходимые знания; в любом случае, это позволяет почти неограниченное развитие, и среди навыков, которые имеются в моём списке, есть и "Шеф-повар", на настоящий момент — пятого ранга, что весьма неплохо. Еда у меня получается по настоящему волшебной... хотя временами и случаются неожиданности. Вспоминаются "Тёмновластелинские вербовочные печенЬки"...

Ну, если отставить в сторону подобные инциденты, благодаря этой весьма специфичной, но тем не менее магии — это всего лишь один из моих навыков, если что — еда у меня получается достаточно вкусной, чтобы вызывать эмоции даже у Снегурки. Блин, я могу с гордостью сообщить, что мою готовку даже богини одобрили! Это явно чего-то стоит... они в тот раз умяли все мои запасы, блин.

В общем, "тентакледемон" пошёл в общий котёл. Я готовил на весь клан, чтобы отметить своё скорое отбытие в мир иной.

...Эм. В хорошем смысле, я имею в виду. В ближайшие дни, завтра или послезавтра, мы с командой отправляемся в один из соседних миров, по очень важному для всех делу — попытка предотвратить войну...

— При людях этого лучше не делать — заметила Снегурка. ?..

Оторвавшись от мыслей, я недоумевающе глянул на неё. Затем на чашку, из которой автоматически потягивал чай. И, наконец, на то, чем эту чашку держал.

Эм.

— Профессиональная деформация — вздохнул я, перехватывая чашку рукой и наматывая обернувшуюся вокруг неё верёвку обратно на предплечье. — Но ты права. Как обычно.

Девушка кивнула.

"Управление нитями" — один из моих основных магических навыков. "Верёвкокинез"?.. Ну, что-то в этом роде. В любом случае, в отличие от большинства моих навыков, которые можно повышать только за Эссенцию, да ещё и предметы, которые ей насыщаются — и исчезают при этом — нужны, ранг этого навыка постепенно повышался по мере его применения. Так что я старался пользоваться им как можно больше, и в результате сейчас уже временами делаю это машинально, как видно. Что достиг достаточной степени контроля, конечно, хорошо, но действительно следует быть осторожнее... И так перемирие с инквизицией очень хрупкое, лучше не раздражать их по мелочам. Хотя я и согласен как минимум частично с теми, кто за выход магов из тени.

Об этом, впрочем, тоже лучше молчать — репутация радикала мне пока что ни к чему, а врать о том, что думаю, не хочу, так что пусть просто вопрос вообще не возникает. Политика, бл*... прошу прощения. Терпеть её не могу...

Вообще, до недавних времён всё было тихо и спокойно. Ну, относительно, конечно, но в целом всё было мирно. У нас на Земле магическое сообщество, по ряду причин, вообще очень мирное и цивилизованное — по крайней мере, если сравнивать с соседями, каковая возможность у меня была. Если не высовываться, то опасности не больше, чем в обычном малом бизнесе, тем более, что земные маги как раз в основном либо бизнесмены, либо исследователи — результат довольно низкой магичности мира и соответственно личной силы магов, и технического прогресса. Можно сказать, не жизнь, а малина... Была. Пока соседи по вселенной не решили, что в нашем мире можно словить неиллюзорный профит.

Иномиряне под самоназванием "альтивы" вкупе с местными сообщниками изрядно замутили воду. Более-менее полномасштабное вторжение технически сложно — пока что — из-за сложностей перемещения между мирами, но они над этим работают. А пока что устроили войнушку между кланами магов, и без того не отличающимися монолитностью, и инквизиторами, приводящими проявления сверхъестественного к предписанному Церковью состоянию — несуществования. Жопа, прошу прощения за выражение, была та ещё... Хотя, по сути, она и не прекратилась — максимум, чего сейчас удалось добиться, это хрупкого перемирия с оружием наготове. Но даже так это большое облегчение лично для меня, поскольку в альянсе малых кланов, который мы с одной ведьмой заблаговременно сколотили, ожидая чего-то подобного, у меня роль силовой структуры — при нападении они вызывают на помощь, я бросаюсь на выручку. Раз за разом, блин... Что поделать, если специализация на боёвке в нашем мире редкость, а у меня даже премия — лучший боевой маг года. Собственно, как быть, если во время моей вынужденной отлучки боевые действия снова возобновятся — отдельная головная боль, учитывая, что основные силы клана я беру с собой. По части бизнеса и в политике я Снегурке, остающейся за главную, доверяю как бы не больше, чем себе, но вешать на неё ещё и боёвку — это уже перебор... Хотя назвать её небоеспособной было бы откровенной глупостью. Моя девочка-волшебница отжигает... в смысле, замораживает. И промораживает. Посторонних, по крайней мере — мы все привыкли.

Честно говоря, по набору талантов она куда больший боевик, чем я: ударная ледяная магия, призыв пары ледяных духов, хорошее владение огнестрелом... В то время как я, по игровой классификации, вообще-то крафтер в первую очередь, и немного танк. В смысле, основные мои навыки помогают производить вещи — тот же Шеф-повар, Шитьё, Фигурная резьба... Угу. И тем не менее — вполне официально отношусь к сильнейшим боевым магам нашего мира, и не только из-за слабости и малочисленности последних. "Верёвкокинез" — крутейшая штука, и "Персональный защитный барьер" тоже... да много у меня полезных навыков накопилось. И заклинаний.

А главное — сама "система", позволяющая прокачивать новые способности чуть ли не по желанию. У неё, понятно, есть свои сложности, но тем не менее — огромное преимущество перед "обычными" магами, любой разновидности — что Одарённые, что Ведающие.

Хотя, конечно, не стоит забывать и о моих кланерах — без них я бы такого не добился. Им следует оказывать должное уважение, которого они заслуживают... Компания у меня вообще подобралась примечательная. Помимо Снегурки и двух тел Куаллоны, которыми она управляет одновременно...

— Я немного задержалась — сообщил ещё один женский голос. — Хорошо, что без меня не начинали...

Её слова поддержало согласное змеиное шипение.

— Ну, как бы, для всех старался — заметил я, наблюдая, как Сфено усаживается за стол. — По крайней мере, для всего основного состава.

Сфено, Эвриала, Медуза... знакомые имена? Хотя современный игрострой знатно поиздевался над беднягами-сёстрами, у меня в клане состоит самый что ни на есть оригинал одной из сестёр-горгон. И она, к слову, настаивает на добавлении второй... я ей обещал, поиски идут. К сожалению, по части младшей сестры, Медузы, мифы не врут — она мертва. Впрочем, даже одной горгоны достаточно... Временами — более чем.

Как я уже сказал, игрострой очень сильно переврал образ сестёр. Ноги у них нормальные, человеческие, и очень даже ничего на вид. Вот змеи вместо волос — это да... На Масс Эффектовских асари немного похоже. И ещё кожистые крылья за спиной, из-за которых у неё сложности с одеждой. Были ещё бронзовая чешуя по телу и когти, но это результат проклятья Посейдона, и когда морской бог скончался, — я тут не при чём! — эти добавления исчезли. Оставив Сфено вполне привлекательной — если суметь проигнорировать змей — высокой женщиной, разве что кому-то может не понравиться атлетичность, в духе греческих идеалов.

На вид-то ладно, но она слишком уж сильна... "Сфено" не просто так переводится "Могучая". Из-за этого есть некоторые... неудобства. В личной сфере.

— Но в следующий раз попрошу не опаздывать — сухо сообщила Натаниэль. — Кэтти и так предлагала начинать без тебя, и в следующий раз так и сделаем.

Горгона нахмурилась. Хорошая еда — одна из радостей жизни, ради которых, собственно, она и слушается меня, так что с её точки зрения это было настоящей угрозой. С другой стороны, Снегурка — та ещё перфекционистка, так что опоздание на клановое собрание ей как нож острый.

— Возможно, стоит ввести систему премирования и штрафов? — предложила мне полуфея.

— Для вас, думаю, не стоит — отрицательно покачал я головой. — Постараемся лучше решать вопросы между собой... не знаю, по семейному? Нафиг мелкие обиды копить, мы друг другу регулярно шкуры спасаем.

— Не спорю — кивнула девушка. — Но нужно же иметь и уважение к базовым приличиям... Порядок начинается в головах.

Я поморщился.

— Ты права, но знаешь же моё отношение к заморочкам этикета, так что перебарщивать тоже не стоит. Давайте будем терпимы к небольшим слабостям друг друга, ладно? К тому же готов поспорить, что Сфено задержалась на тренировке.

Горгона кивнула, не отвлекаясь от поглощения тефтели. Н-да, при всей моей нелюбви к замороченным правилам этикета, базовые столовые манеры ей серьёзно нужно выучить... но давить не стоит. Постепенно... В конце концов она живая окаменелость, ей простительно.

Что я и сообщил Снегурке по мысленной связи, чтобы не раздувать спор вслух. Очередной из моих навыков, так и называется — "Связь".

Что-то ткнулось мне в шею. Гладкое звено металлической цепочки...

"Что такое?" — обратился я через всё ту же Связь.

"Телевизор..."

Устроившаяся на моём теле чёрная цепочка — тоже член клана, по имени Тахна. Сложно сказать, что она в точности из себя представляет, но она разумна... более-менее. Характеристика "Разум" у неё соответствует средней человеческой, но ещё недавно она даже не могла формулировать слова, общалась скорее образами. Оно и неудивительно, неизвестно, сколько лет бедняга валялась по заначкам магов как опасный магический предмет... Мне с ней договориться помогли "Связь" и "Аура снаряжеманта" — та же способность, на которую как на наркотик подсела и Куаллона. "Аура" усиливает снаряжение, и живые предметы от этого кайфуют. Этически сомнительно, на самом деле, но они сами... В любом случае, Тахна — девочка очень полезная, спасти мне жизнь уже успела, и я тоже как могу стараюсь о ней заботиться. Вот и сейчас — включил ей мультики, пусть смотрит. Не знаю, как она воспринимает мир, но сейчас конец цепочки вытянулся из моего воротника в направлении телевизора: покидать свой "насест" она не желала.

"И всё таки хотя бы до некоего минимума её поведение и манеры необходимо поднять" — сообщила по Связи Натаниэль, продолжая разговор о горгоне.

"Кто спорит? Я над этим работаю, на самом деле. Но не всё сразу... Мир несовершенен, знаешь ли. Так что потерпи пока, а там, если повезёт, когда вернёмся, уже и получше станет, глядишь... Надеюсь, по крайней мере".

"Я тоже надеюсь" — мысленно вздохнула девушка. — "Полагаюсь на тебя".

"Аналогично. В смысле, а я — на тебя. Привезу из турне сувениры..."

"Только не как в прошлый раз, надеюсь..."

В "голосе" девушки присутствовало почти что веселье. Вот и чудно, значит, проблема с горгоной пока что решена... Хотя историю она напомнила и смущающую, да. Не так давно я контрабандой притащил на нашу Землю демона — разумного, а не как того, что мы сейчас доедаем. История, на самом деле, была очень опасная, но суть в том, что в процессе выпутывания из неё я сунул пленника в персональный пространственный карман, прикидывающийся игровым инвентарём, да так там и забыл. И вспомнил только тогда, когда уже вернулся домой... Время в инвентаре не идёт, так что он остался жив, и пришлось решать, что делать с этим нелегальным мигрантом дальше... в итоге просто сдал специалистам. Вообще-то нелегальное перемещение между мирами — дело весьма опасное, по множеству причин — начиная с самого простого, переноса местных болезней, и заканчивая проблемами из-за разницы мировых законов природы, так что у меня могли быть большие неприятности... К счастью, пронесло.

Как и в тот раз, когда я нечаянно похитил китайского принца... Н-да. Так вот и живём...

О том, что экспедиция к альтивам наконец-то готова, Гарсия Пабло Мендоза "Огненный змей", глава клана "Вечное пламя" и один из сильнейших магов, что мне встречались, предупредил всего несколько дней назад. И передо мной внезапно встала проблема, о которой я не то, чтобы забыл... она просто как-то уплыла куда-то за границы сознания. Слишком уж глупо звучит: глава клана и сильный боевой маг не знает, как быть с обычной средней школой... Частично сыграло и понимание того, что я с чистой совестью могу забить на официальные образование и работу: даже если распустить клан и отказаться от всех бизнес-начинаний, я смогу очень неплохо жить с одной продажи Эссенции и дропа с Теней. Тени — это не только ценный опыт во всех смыслах, но и ресурсы на продажу...

Тени, н-да... С них всё началось, и они же в немалой степени источник моего благополучия.

Однако, возвращаясь к вопросу, который прежде откладывался за не спешностью, а теперь оказалось необходимо решать прямо сейчас. Лето подходит к концу, а как долго пробудем в мире альтивов — неизвестно... Просто забить — поднимать ненужный кипешь, так что нужно как-то выкручиваться.

Впрочем, с этим разобрался быстро. Небольшая сумма денег из средств на непредвиденные расходы помогла срочно организовать экзамен экстерном, а дальше — дело техники... Вернее, магии. Выбор методов жульничества у меня богатый: послать духа посмотреть ответы, воспользоваться Связью, банально спрятать шпаргалки в Инвентаре, или воспользоваться Изнанкой... Вариантов много. Я в итоге воспользовался управляемым духом — раз уж есть такое заклинание, пусть работает...

Н-да, Изнанка... Загадочная она хрень. Я даже не уверен, что её можно назвать местом — скорее, другая сторона мира... изнанка, действительно. Технические помещения мироздания... А меня один из демонов Соломона назвал мусорщиком. Нелицеприятно, но довольно точно — убираю мусор мира в виде "теней", разнообразных материализаций страхов, за что получаю от мира содержание в виде своей "системы".

В любом случае, аттестат я уже получил, и в оставшееся время стремился сделать как можно больше дел, пока ещё есть такая возможность — перевешивать всё на Снегурку было бы не только некрасиво, но и попросту глупо. Многие вещи, как сбор Эссенции или экзотических материалов для алхимиков, она делать просто не способна — это чисто мои фишки, как бы не вообще уникальные. Так что приходилось спешно крутить хвосты, общаясь с оборотнями... эм, не в прямом смысле.

Оборотни, к слову, у меня что-то вроде союзного клана. Торговля, контракты, даже совместные тренировки — сотрудничаем во всём... Хотя их, наверное, правильнее называть "перевёртыши" — разум при обороте они не теряют, и способны обращаться по желанию. Их стая, вообще-то, похожа на помесь секты — Волосу поклоняются, как раз сила этого бога позволяет им "контролировать зверя" — с бандой, но у нас отношения хорошие, да и вообще они порядок поддерживают. Санитары леса... То бишь каменных джунглей. Себе на уме, конечно, но отношения у нас действительно взаимовыгодные. В принципе, у них сотрудничество с сильными магами или властями — давняя традиция, ещё "со времён Ивана-Царевича". К слову, не только греческие мифы содержат изрядную долю истины, наши сказки тоже временами поворачиваются с неожиданной стороны... Кстати, эту самую неожиданную сторону тоже надо бы навестить. Хотя он сейчас может быть занят, так что скину СМСку — пусть ответит, когда будет свободен. Может, правда, за своими алхимическими исследованиями не заметить, Щука — человек увлекающийся и любящий своё дело, но тут уж будет не моя вина.

Ну, вроде всё... Разве что ещё Светку навестить, пока время есть. В принципе, вполне вариант...

Я снова потянулся к опущенному в карман смартфону, и как раз в этот момент он загудел, сообщая о полученном сообщении. Щука уже ответил?..

Эм... Нет. Два сообщения, оба не от него. Одно от венгерского клана о выполнении заказа — я уж думал, не успеют — а второе... Н-да. "Новый сервис для начинающих и опытных призывателей! Первым десяти клиентам — скидка 50%!" Вот уже и в амулетной сети связи спам появился... Хотя тут я сам виноват, не надо было давать идей гремлину.

С другой стороны, хрен его знает, может, и выгорит что-то с этого — кто знает? Хотя "заказ и вызов духов по телефону" звучит как-то... слишком революционно. Н-да.

Чисто из любопытства я проглядел список предлагаемых духов и сервисов, и задумался. Хмм... В принципе, можно нанять парочку, со скидкой — Снегурке пригодятся, пока меня нет.

Отправив развернувшему бизнес-инициативу гремлину заказ, я вернулся к первому сообщению, от венгров. Нужно забрать у них "камень основания"... Пока что это было единственным реальным плюсом от моего официального поста в альянсе кланов — это они оплатили работу и убедили мастеров, которых вообще-то сложно заставить что-то делать против их воли, выполнить заказ вне очереди. К слову, я ожидал, что со столь специфичным товаром они большую часть времени простаивают без работы, однако ошибся: хотя производство "камней основания" и было фирменной фишкой клана, но основным источником прибыли они не являлись. Собственно даже, что венгры, что их коллеги немцы специализировались не на одной только контрактной магии: они занимались производством "основ долговременных амулетов", и имели хорошую прибыль со строительного бизнеса. Когда-то начинали с замуровывания людей в фундаменты строящихся крепостей, но сейчас используются более гуманные методы... Как правило.

Вообще, хотя прогресс и развитие гуманизма значительно смягчили нравы в том числе и магического сообщества — особенно если сравнить с магоанархией, распространённой в мирах с сильной магией — я был более чем уверен, что своих грязных секретов и сейчас у наших магов более чем достаточно. Что поделать, если грязные методы зачастую дают хорошие результаты, а многие маги живут по принципу "никого над нами"... Этика в семьях потомственных магов имеет собственную специфику, ещё и зависящую от рода, в который эти маги входят, и рода их занятий, а религии — предмет практического применения. По сути, боги для мага "в теме" — не "высшие силы", а что-то вроде глав конкурирующих либо дружественных организаций. Собственно, даже без "что-то вроде". Вот и получается, что ограничители и ориентиры для магов совсем не те, что для обычных людей... Учитывая, что совершённое при помощи магии преступление обычными методами расследовать крайне сложно.

Хорошо хоть кичение предками и магоаристократия не очень развиты... По простой причине: несмотря на все родовые секреты, Одарённые обычно сильнее Ведающих.

Пожалуй, тут следует пояснить. Возможно, в каких-то других мирах и иначе, но у нас на Земле маги делятся на две категории, вышеупомянутые. "Ведающие", или просто ведьмы — мужчин тоже так называть можно, ошибкой не будет — это маги, чьи способности основываются на знаниях. Ритуалы, заклинания, контрактные духи, методики развития способностей и создания магических предметов... Это большая часть магического сообщества, но магической силой как таковой они могут вовсе не обладать, пользуясь вместо прямых магических манипуляций разнообразными инструментами. Ритуалы, духи, амулеты... Много вариантов. Ведающих можно считать учёными от магии.

Другая сторона — Одарённые. Я отношусь как раз к этой категории. Одарённым может оказаться любой человек, способности могут пробудиться в любом возрасте — в детстве, в старости, или вообще никогда. От чего всё это зависит — неизвестно, даже с наследственностью если и связано, то слабо. И сами способности очень сильно разнятся — далеко не всегда это способности именно к "классической" магии; дар может быть практически любой, так что многие Одарённые напоминают скорее американских супергероев — чаще даже суперзлодеев — или анимешных персонажей, чем магов. Есть мнение, что Одарённые — это просто те, кто чем-то привлекли внимание "Души мира". Может, и так... Особенно если учесть, что все Одарённые обладают одной общей способностью: проходить на Изнанку.

Что я и проделал, оказавшись в знакомой пустоте с висящими над головой каркасами зданий.

Изнанка... У неё много загадок и странных свойств, но одно из, если можно так сказать, основных — дискретность. Она напоминает огромный паззл размером с мир, части которого кто-то вдобавок регулярно перетасовывает. С участками реального мира участки Изнанки связаны фиксировано, но вот между собой части, за редким исключением, на постоянной основе не соединены. Сектор, соединённый в реальности с центром Антарктиды, может на Изнанке соседствовать с сектором, ведущим в Сахару, а на следующие сутки на его месте может находиться сектор, ведущий на Золотой берег... Хаос.

Однако хаос, который ушлые маги научились использовать к своей выгоде. Благодаря расставленным то тут, то там магическим маякам специалисты могут прикидывать текущую раскладку Изнанки и рассчитывать пути через подходящие сектора, сокращающие дорогу в несколько тысяч километров в реале до пары-тройки километров через Изнанку, с пересадками в реальном мире. Учитывая, что время Изнанки с реальным практически не связано, — пока находишься здесь, "в реале" время не идёт — получается почти телепортация. Хотя так перемещаться могут и не все, только специалисты-проводники.

Я — могу. "Автокарта", игровая фича в реале, оказалась для этого крайне полезна — точность перемещения через Изнанку у меня выше, чем у опытных проводников. Читер, хе... Вместо отдельных маяков, по которым ориентируются нормальные проводники, я, по сути, оставляю их за собой везде, где прохожу. Очень удобно.

Хотя и мне зачастую приходится повозиться, бегая по Изнанке часами субъективного времени: всё-таки мир большой, а расклад секторов непредсказуем.

Выбрался в реал более-менее поблизости от владений венгров, созвонился, иду забирать товар... Непосредственно на территорию клана, однако, меня пускать не стали: вывезли каменюку на небольшом грузовичке. Несколько невежливо, но не буду лезть со своим уставом... тем более, не мне говорить об этикете.

В любом случае, в параметры заказа по размеру, не больше кубометра, они уложились, но... Это действительно выглядело просто как здоровенный камень, обыкновенный кусок гранита. Даже почти не обработанный...

— Изучение предмета — пробормотал я себе под нос.

"Чистый камень основания" — гласила надпись на возникшей передо мной оранжевой "голографической панели". — "Материальный якорь контрактной магии первого класса. Количество поддерживаемых контрактов: 0, максимальное количество: 250". Ну, настоящий... Максимальное количество контрактов небольшое, правда, ну так мне много и не надо. Народу в моём клане немного, и даже несколько десятков вряд ли удастся набрать, а "после нас — хоть потоп".

— Инвентарь — произнёс я. Прикинул масштабы и добавил: — Персональное усиление тела.

Всё-таки каменюка оказалась тяжеловата, так что пришлось в итоге воспользоваться и помощью... нет, не венгров, эти засранцы заявили, что это моя проблема. Достал из инвентаря голема, и вместе сумели запихать... Ну хоть вытаскивать камень из инвентаря будет проще. Да и если что — есть Сфено, ей это несложно.

Убедившись, что вольные каменщики — хе — настроены ко мне по какой-то причине недружелюбно, и разместив-таки камень в инвентаре — голем вернулся туда же — я отправился обратно. Я приобрёл-таки небольшой раскладной электромобильчик, так что перемещение по Изнанке ощутимо ускорилось и упростилось в сравнении с пешими переходами, а с заклинанием "Перезарядка" ресурс моего транспорта практически неограничен... Давно надо было это сделать. Ходить приходилось много...

Хотя нет худа без добра — по пути попадаются Тени, а Тени — это Эссенция и дроп... Я даже смог поднять ранг не боевого, но крайне полезного навыка — "Автокарта". Хм... В принципе, сейчас его можно назвать и боевым: теперь, с новым рангом, он не только позволяет автоматически прокладывать маршрут через Изнанку — вручную это довольно муторно — но и показывает врагов на миникарте даже тех, кого я не вижу. Может быть полезно, даже очень.

Дальние перемещения через Изнанку очень редко обходятся без пересадок в реале, и этот раз не был исключением. Лес... И опять Канада. В прошлый раз это было весьма неприятно...

Я передёрнул плечами. вспоминая тот случай с духом ведьмы. То, что всё закончилось для нас хорошо, почти что чудо. Впрочем, второй раз ожидать чего-то подобного не стоит — всё-таки я Удачу прокача...

...Удары — взрывы — обрушились на меня сразу с нескольких сторон. Их сила была достаточно велика, чтобы расщепить дерево поблизости, а меня сбить с ног и заставить кувыркнуться в воздухе, однако...

— Персональный барьер. Магическая броня. Магический щит.

Они даже не смогли полностью разрушить мою защитную магию, которую я привык поддерживать постоянно. Тем не менее, я обновил её и поднял дополнительные защиты ещё до того, как остановил свой полёт верёвками.

Я ещё не опустил ноги на землю, когда последовала новая атака, причём комбинированная. Листья с окружающих деревьев ливнем осыпались на меня и закружились вокруг, а затем все дружно взорвались. Это заняло какую-то долю секунды, и даже с моими защитами могло бы быть неприятно, если бы я оказался в зоне поражения.

Однако Верёвки — Рулят... подумываю о том, чтобы взять эту фразу девизом. В любом случае, "Чувство опасности" и элементарная логика сразу же, как только меня атаковали, заставили воспользоваться верёвками не только для того, чтобы восстановить равновесие, но и рывком переместиться в сторону от атакованной зоны. Рывок довольно болезненный, но это оправдывает себя.

Короткий взгляд на миникарту; красные точки есть, но удаляются. В другом случае, пожалуй, я и не стал бы искать врага в одиночку, постарался бы смыться, но раз уж вижу, где они... Нужно же держать марку. Всё-таки "Военный Вождь"... тем более, хреново "достижение". ""Это признание... так ведь?.." В связи с вашими достижениями и занимаемым постом на вас направлено множество взглядов, и ваши действия оказывают эффект. Однако в первую очередь от вас ждут, когда вы оступитесь... Эффект: множитель увеличения Репутации 1.5, множитель уменьшения Репутации 2". Такие вот пирожки — давать слабину никак нельзя, съедят. В любом случае...

— М-маскировка, персональное усиление тела, левитация.

Просто бежать — медленно и опасно, а изображать из себя человека-паука — не моё... возможно, если навыки подниму выше, но и то вряд ли. Однако если обнулить свой вес Левитацией, ситуация меняется...

Я подтянул себя верёвкой вверх и вперёд, ухватившись ей за ствол дерева впереди, по направлению отступающих красных точек на миникарте. Стремительный рывок, куда менее болезненный, чем предыдущий, моментально "проглотил" изрядный кусок расстояния. Затем — следующий... Дистанция до целей — их было трое — явно сокращалась, но кто знает, что там у них заготовлено... Хорошо, если просто что-то для отступления, — хотя если сбегут это тоже не больно-то хорошо — а если подготовили что-то серьёзное от преследователя? Так что... Ещё пара рывков, и я решил, что этого достаточно.

— Барьер грёз.

Магия "виртуального пространства" накрыла участок леса, замкнув в себе меня и мои цели. Точная копия местности, но всё её содержимое, кроме разве что нас четверых, ещё более иллюзорно, чем Изнанка. Ну, может, ещё воздух тут настоящий, не знаю... В любом случае, это полезная, но требовательная магия; на неё ушла вся оставшаяся у меня после применённых ранее заклинаний мана, так что прежде чем продолжать охоту, нужно её восстановить.

Зелья маны? Не наш метод. Хотя, в каком-то смысле... Идея Дьяблоподобных игр с висящими на поясе для быстрого доступа бутылочками в целом довольно здравая, хотя носить на поясе в бой стеклянные бутылочки и глупо — недавние взрывы это только подтвердили. У меня на поясе висела пара металлических, с алхимической обработкой, фляг. В боевых условиях они подвешиваются на плечи, — заодно играют роль дополнительной защиты — и трубочки выводятся к губам; сейчас пришлось просто снять рукой и сорвать крышку.

"Чёрный чай делюкс. Воля +1, небольшая сопротивляемость усыплению, незначительная сопротивляемость ментальным состояниям(15 мин.)". Ну и конкретно мне — ману восстанавливает...

Впрочем, даже потягивая то, что заменяло мне зелье маны, я не стоял на месте. Автокарта продолжала работать даже внутри Барьера Грёз, так что противники, они же добыча, оставались в буквальном смысле у меня на радаре. Закончу это по быстрому...

Принцип загнанной в угол крысы, однако, никто не отменял... и противники определённо тоже знали, где я нахожусь, несмотря на "М-маскировку". Сразу два дерева по сторонам внезапно ожили и обрушили на меня дубинки веток, покрытые бритвенно-острыми листьями, со свистом разрезавшими воздух. Хмм... Друид, алхимик, или спиритист?..

Неважно.

Тахна блокировала удары сразу нескольких веток, высунувшись из-под моей одежды на пару метров. При нужде она, как и мои верёвки, может увеличивать длину. В любом случае, пока она выламывала покусившиеся на её насест ветки, я обернул верёвку вокруг ствола ожившего дерева с другой стороны.

— Касание смерти.

Только что бывший крепким и угрожающим древомонстр осыпался трухой. Быстрее, чем ожидалось, и Эссенции нет... Не спиритист.

— Изучение... Существа.

"Обычное дерево, оживлённое загадочной силой". И не друид... Экзот, скорее всего — алхимик, способный на такое, не стал бы заниматься такой фигнёй.

На секунду промелькнула мысль воспользоваться "Фокусировкой ауры" на Тахне, но это аморально, так что просто повторил "Касание смерти", предварительно попросив цепь через Связь отпустить деревяшку: если останется в контакте во время применения заклинания, достанется и ей. Второе дерево тоже рассыпалось, и я продолжил погоню.

Среди деревьев мелькнула чья-то фигура, но в следующий миг вокруг меня вспухло облако плотного чёрного дыма, скрывшее и её, и вообще всё вокруг. Рывок не помог: дым словно прилепился ко мне, и облако двигалось вместе со мной. Можно попробовать "Волну антимагии", но сперва — ещё раз магия барьеров...

Два барьера, один — повторяющий очертания моего тела, второй — сферический, поймали дым меж собой. Затем протянулись друг к дружке, соединились, и принялись выворачиваться, замыкая магический дым в сферическом барьере. Эта штука, бьющаяся изнутри о прозрачную стенку сферы, ещё и токсичная, судя по тому, как щиплет кожа там, где он её коснулся... У меня есть навык сопротивления яду, но на всякий случай я воспользовался заклинанием исцеления. И снова мана почти на нуле... Исправляется тем же способом, что и прежде.

Сунув ужавшуюся до размеров яйца сферу с дымом в карман — глядишь, пригодится — я снова рванул за добычей. Похоже, у них там экзот, алхимик и ясновидящий... или что-то в этом роде. Как-то же они меня засекают под маскировкой в собственном барьере... ну, возможно, сенсор, а не ясновидящий, но тогда остаётся вопрос, как они изначально подгадали с местом для засады.

— Лучше сами сдайтесь, а то хуже будет — честно предупредил я вслух. Усилить голос нечем, но они и так слышат, наверняка. — Пока что я пытаюсь вас просто поймать, чтобы допросить, а могу начать бить на поражение. Примерно так...

Я сунул руку в карман и достал пару металлических пирамидок. Направил её в сторону красных точек на миникарте... И ссыпал боеприпасы обратно. Стоит провести небольшой эксперимент.

— Выстрел, взывбросок.

На этот раз вместо стандартного боеприпаса я использовал бутылочку из инвентаря, и вслед за взрывом впереди вспухло облако дыма. Око за око, так сказать... И да, работает. Учту, в слабомагическом мире особенно пригодится... Управлять газом я тоже могу, фильтрующим барьером, но маны жалко.

Угу... Остановились. Я приблизился, пока меж деревьев не показались люди.

Один — полный, лет тридцати, в очках. Натуральный гик, удивительно, что так резво бегал... хоть и дышит тяжело. Другой — худой, высокий, тоже отдаёт гикостью... И с титулом "Мастер растений".

— Глупая попытка — сообщил я, направив руку в сторону третьей точки, скрывшейся поодаль. — Выстрел, взрывбросок.

Светящаяся сосулька чуть ли не в метр длиной пробила невидимый стационарный барьер и Щит, но застряла в Персональном барьере; одновременно атаковавшего алхимика окутало облако сонного газа, а к парочке передо мной стремительно метнулась Тахна, которую я всё-таки убедил ненадолго покинуть насест. Маги не успели толком среагировать, когда она стянула их вместе, для надёжности обмотавшись вокруг шей. Она, в отличие от меня, чувствует магию прямо — я только вижу полоски маны — так что если попытаются что-то сделать, придавит, а я пока проконтролирую алхимика...

Как я и подозревал, выбить его одним ударом не удалось — всё-таки использовать зелья против алхимика не особенно эффективно, как правило — но без поддержки ясновидящего он не мог определять, где я нахожусь, так что я смог его довольно легко нейтрализовать. Верёвка и электрошок, "Шоковое касание"... Алхимик, к слову, на гика был похож куда меньше, обыкновенный такой мужчина примерно того же возраста, что двое остальных. Маны чуть поменьше, чем у экзота, но больше, чем у ясновидящего.

В любом случае, я залил ему в рот сонное зелье и оттащил к товарищам.

— Вы идиоты? — недоумевающе осведомился я. Оскорбить эту троицу авантюристов не пытался, просто действительно не понимал их логику... скорее даже, не мог её найти. Они действительно придурки, или я чего-то не понимаю?..

Если коротко: они решили завалить военного вождя альянса кланов, чтобы развалить альянс и заработать себе репутацию, решив, что я буду лёгкой добычей. Их, видите ли, не устраивает глобализация и объединение магов под общим руководством... Даже для магов, среди которых попадаются довольно странные личности, это как-то тупо... по крайней мере, если это действительно вся их мотивация. Может, они отмороженные анархисты?..

Н-да... Но самому сейчас разбираться с ними некогда. И как с ними быть? В Инвентарь вся троица не влезет...

Впрочем, решение нашлось. Отключив "Барьер грёз", я проверил Изнанку — угу, не блокирована — и связался с одним из своих подчинённых. Сонеуме, дух потерянных путей... Он заберёт спящих пленников, а я сам продолжил путь домой, предварительно обшмонав их. Н-да... Странный инцидент. Но показывает, насколько сильно я успел прокачаться...

Вопрос качественного допроса пленников взяла на себя Кэтти, а я припряг Сфено к размещению "камня основания" в штабе.

Хотя мы с дамами активно пользуемся моей и Кэтти квартирами в реале, но настоящий штаб, база клана, располагается на Изнанке. Я как-то нашёл там заброшенную усадьбу какого-то мага, а потом зачистил её, организовал барьер, перетаскивание в нужное место — "напротив" квартиры в реале — и сейчас пользуемся, заодно потихоньку обустраивая и облагораживая... последнее совсем понемногу. Хотя у меня в клане в основном дамы, но вопрос внешнего вида дома их не особо беспокоит, даже Снегурка признаёт, что пока что это не особенно важно — представители других кланов здесь пока не появляются. Разве что пленники.

Впрочем, электричество, газ и вода у нас есть (генератор, баллоны, цистерна), так что жить уже можно довольно комфортно. Хотя и не понимаю, как притащенные из реала материальные объекты взаимодействуют с Изнанкой... блин, от этих мыслей голова болеть начинает. Работает — и ладно, я практик...

— Пойдёт — решил я, выгрузив камень в пустующую комнату в подвале, и перевёл взгляд на Сфено. — Хм... Сразу испытать, что ли?

— У нас уже есть контракт, и более крепкий — напомнила горгона. — Но коль не жалко тратить бессмысленно часть силы камня...

— Нет, ты права — согласился я. — Но вот Сонеуме, пожалуй, нужно будет заякорить... Подозрительный он тип, вообще.

При всей его полезности, дух действительно был сомнительным. Собственно, он и не является полноценным членом клана — на испытательном сроке всё ещё. При первой встрече он на меня непонятно почему напал, а потом сам заявился и напросился на участие в клане... Впрочем, духи бывают ещё более странными, чем маги, а частично его мотивация понятна — Эссенция. Это вообще ценная для всякой сверхъестественной братии штука... Переработанные для лёгкого усвоения кусочки душ, н-да.

— Ну, как оно? — осведомился Олег. Я перевёл серьёзный взгляд с остатков эксперимента на него и поднял большой палец.

— Отлично! Как минимум не хуже оригинала. Ты крут.

Реально крут... Пацан младше меня на несколько лет, никакими магическими способностями не обладает, но при этом талантливый пекарь-кулинар. Вот и сейчас ему удалось совершить... ну, не невозможное, далеко не так, но вполне заслуживающее похвалы и замечания дело: он сумел воссоздать секретный рецепт немецких кондитеров. С моей помощью, — я посмотрел описание, составляющие, "Изучением предмета" — но тем не менее... Думаю, Светка будет счастлива. Кстати...

Я скинул ей СМС-ку, и ответ пришёл практически сразу: "Размещаю заказ на первые 30 экземпляров". А затем, немедленно — ещё одна СМС: "На 60". Хотя первые пару десятков я зарезервировал себе...

Вообще-то мне нужно идти на встречу со Змеем, но сперва я дождался, пока Олег изготовит несколько пирожных.

Чрезвычайно сильный маг, глава мощного клана, планирующий вершину своей карьеры где-то выше гор, политик в среде магов и вообще опасный тип, встречал меня лично — полагаю, это следует считать знаком уважения. Однако меня напрягало то, что он назначил встречу в кафе. Всё бы ничего, но мы должны были обсуждать важные, и в целом секретные вещи; даже если прикрыться магией от посторонних, как-то это... Хотя, возможно, я просто не привык к магическим методам ведения дел?.. К тому же, судя по полоскам маны, тут многие — люди Змея.

— Кафе принадлежит мне — пояснил маг, заметив мои взгляды. Ярко-рыжий, с довольно большим застарелым ожогом на правой скуле, он походил не на могущественного огненного мага, а, не знаю... На телеведущего? — И народ здесь — мои кланеры. Ну, плюс наёмники, с которыми пойдём на дело.

— Все, хотите сказать? — переспросил я. — Что-то многовато немагов.

— Немаги тоже могут хорошо сражаться и делать прочие дела — отозвался Мендоза. "Гарсия Пабло Мендоза", я не был уверен, он мексиканец или испанец, но всё-таки второе, видимо. — А если есть талант и человек полезный, можно и подучить.

Я кивнул. Вполне резонно, если будет возможность — я и сам так сделаю. Тот же клановый бухгалтер вполне может не быть магом... в принципе, может даже и не знать о магии, хотя это скорее в теории. В принципе, у меня уже есть один немаг... с другой стороны, он демон. Хотя, не совсем в клане, и не совсем демон...

— В любом случае, вы говорили, что отряд собран. Что дальше? Сопряжение, я так понял, тоже уже зачистили?

Теперь кивнул мой собеседник.

— Дальше — знакомство и притирка.

— Понятно — кивнул я. — У меня есть предложение. Сперва отработать взаимодействие в каком-нибудь слабомагическом мире с удобным коэффициентом времени. Я уже подобрал пару вариантов, которые позволят и сработаться, и сделать что-то полезное.

— Это я и хотел предложить — сообщил Змей, разглядывая меня с неким интересом. Он что, ожидал, что я буду настолько глуп, что даже не подумаю о таком сам? Да не, он не мог меня так низко оценивать. — Какие именно варианты у вас?

— Инвентарь.

Я достал нетбук и поставил на стол; файл уже был открыт. Вообще-то подбирала Снегурка, проконсультировавшись с союзными кланами; все эти задания оплачивались, так что это сочетание полезного с полезным.

— Хмм — протянул Змей, мельком глянув на текст. — Вообще-то это нужно показывать не мне, а команде. Господа и товарищи, присоединяйтесь к нам...

Только сейчас из присутствующих вышло несколько человек, принявшихся усаживаться вокруг стола, но прежде чем изучить их, я задал вопрос.

— Вы не собираетесь участвовать?

— Я отказался от этой идеи — ответил Гарсия. — После пробного визита в мир альтивов. Я буду там почти бесполезен, вдобавок в моё отсутствие клан могут атаковать. Так что карты вам в руки. Однако, представляю вам свою часть команды...

Пожалуй, стоит упомянуть, что после обсуждения этого вопроса между мной, Змеем, и остальными главами альянса Кланов — которые, похоже, вели меж собой активную борьбу за лидерство — мы решили, что каждая сторона предоставит троих участников. С моей стороны выбор невелик — я сам, Кэтти, и либо Сфено, либо Леонесса; в итоге с некоторым сомнением я остановился на горгоне, и сейчас дамы молча сопровождали меня, однако за стол село только трое. Впрочем, отвечающий за это представитель альянса уже связался, извинился, сообщил, что из-за текущего расклада Изнанки их группа немного задержится, и попросил начинать без них: наёмники уже более-менее знакомы меж собой, так что встреча была организована в основном для меня.

— Начну с того, с кем вы уже знакомы — продолжил Змей. — Матти Лейно, по прозвищу "Кривой".

Худой долговязый мужчина ничуть не изменился с прошлой нашей встречи, когда он, признаться, порядком меня выручил. Даже одежда почти такая же, только что полегче — здесь и сейчас было жарковато. И, судя по висящему на его спине длинному футляру — в таких бильярдные кии носят — он вооружён. "Кривой" — снайпер, и, как я уже знал, экзот, способный создавать каналы. Пути, по которым может что-то двигаться; не порталы, именно пути... довольно сложно объяснить. Но в основном он использует свою способность, чтобы создавать путь, по которому движется пуля; они у него в буквальном смысле могут залетать за угол. Потому и прозвище такое.

Стрелок молча кивнул; чуть подумал, и протянул руку в перчатке, которую я, тоже после небольшой паузы, пожал. Хоть он меня и выручил, и определённо будет полезен, но он же перед тем едва не прикончил, и в будущем тоже всякое возможно... Профессиональный киллер, знаете ли. Причём не наёмник, а член клана Змея, что ожидаемо.

Тем не менее, остальные двое, судя по информации от "Изучения существа" членами "Вечного пламени" не были. Мужчина и женщина, мужчина постарше, лет около сорока, женщине я бы дал лет двадцать пять. Чем-то напоминает Мэрилин Монро... Причёска точно похожа. Оба с титулами, что естественно для профессиональных наёмников; женщина — "Фальшивка", мужчина — почему-то на английском, "Packrat". Что-то вроде "жадина", но со значением скорее "запасливый".

Внешний вид этого "Пэкрэта" соответствовал титулу. Жилет с кучей карманов — вроде, такие называются "разгрузка" — явно затаренных разными вещичками, на поясе тоже пара мини-сумок, за спиной рюкзак. Статы, однако, низкие; маны всего пять единиц — похоже, минимальное значение для мага — силы десятка, конституции девять... Только Удача и Интуиция выше среднестатистической десятки; тринадцать и одиннадцать соответственно. Как-то не внушает... Змей утверждал, что хочет нанять лучших. Правда, у него просто может быть некий крутой дар... или заначены крутые амулеты. Последнее, судя по титулу, более вероятно.

Женщина, в отличие от него, и одета была, и в целом выглядела непримечательно. А вот статы были повыше, хотя и не сказать, чтобы намного; Разум и Воля по одиннадцать, Интуиция — двенадцать, Дух — четырнадцать. В поле "Класс" у обоих стояло "Маг-экзот". "Фальшивка", хм... Полагаю, специалистка по смене облика, или что-то в этом роде. Логично взять в отряд кого-то, кто сможет внедриться к аборигенам, кроме Куаллоны.

— Как я понимаю, вы специалистка по внедрению? — озвучил я свои мысли. Звали её, к слову, Саша Гранд, а "жадину" — Леон Дюссоль.

— Наполовину верно — отозвалась...лся Гранд. Прямо на моих глазах женские черты исчезли; сейчас за столом сидел несомненно мужчина. Повторное применение "Изучения существа" показало, что пол действительно изменился... И статы тоже. Ментальные сохранились, а вот Сила и Конституция увеличились на единичку; Проворство, правда, на неё же уменьшилось. Н-да... Метаморф, похоже. Оборотень-универсал, способный произвольно менять облик.

— Алекс Монро — представился он... оно, блин. Я кивнул. Надо бы запомнить имя, и не называть настоящим машинально... А то уже выработалась привычка смотреть на статус-бар, когда хочу обратиться к кому-то по имени. Подозреваю, при такой способности и соответствующей профессии, как у него, к знанию реального имени может отнестись нервно...

— Артём Щеглов — представился я. — С вашей способностью и ролью в отряде в общих чертах понятно, а вы не хотите представиться?

Я перевёл взгляд на Дюссоля.

— Леон Дюссоль, независимый наёмник-универсал — басовито представился он, причём настоящим именем. — Мастер на все руки, но известен в основном этим...

Он сунул руку в карман и высыпал на стол горсть деревянных цилиндриков в фалангу мизинца размером. Хмм?..

— Изучение предмета.

"Контейнер с заклинанием. Содержит заклинание "Файрбол, ранг 3". Насыщение: Недоступно". Ещё раз хмм...

— Вы можете запасать заклинания впрок? — произнося это, я вопросительно поднял бровь.

— Именно так — кивнул мужчина. — Что подводит нас к важному моменту: я слышал, вы владеете чудотворством?

— В какой-то степени — осторожно согласился я.

— Исцелением — уточнил он; я кивнул.

— Есть такое. Но это дорогое удовольствие — Эссенции расходуется прилично, а она недёшева.

— Но запасти пару кастов будет разумно — заметил Дюссоль. — В конце концов, вас же самого можно будет исцелить, если что.

— ...Это можно будет обсудить — ответил я. В его словах есть резон, стоит признать. Меня тоже могут, например, нокаутировать... Но это действительно лучше обсудить отдельно.

Дверь открылась, и в помещение вошли ещё четверо.

— Прошу прощения за небольшую задержку — произнёс представитель альянса, пожилой призыватель по имени Константин Лаху. Из дружественного мне клана "Елисей", к слову. — Что мы пропустили?

— Ничего существенного — отозвался Змей. — Вы как раз вовремя, мы обсуждали, что лучше выбрать для отработки действий группы. Варианты, предложенные нашим партнёром, в основном пересекаются с моими.

— Посмотрим — согласился Елисеевец. — Но сперва представимся. Господа?

Он бросил вопросительный взгляд на свою троицу.

— Константин Гнатов, призыватель, исследователь сопределов, клан "Елисей" — представился достаточно неплохо знакомый мне парень. Ну, логично, я наполовину ожидал, что его включат в группу... Мы с ним встретились на церемонии вручения награды "Молодой талант года", оба были кандидатами; он как раз исследователь иных миров. И из-за ЧП пришлось вместе сражаться...

Как боевик он несколько слабее меня, но года на два старше, и опыта определённо побольше. Полагаю, будет ценным дополнением к команде.

К слову, если на вручении премии он походил на молодого Гэндальфа — прикид был очень похож — то сейчас, в обычном джинсовом костюме, даже выглядел на год-другой моложе, чем тогда. В любом случае, я кивнул ему.

— Рад новой встрече.

— Взаимно — отозвался он и присоединился к сидящим за нашим столом.

— Джессика Джару — следующей представилась негритянка среднего возраста с округлым лицом и пухлыми щеками. Такая... Повариха.

Хотя титул гласил "Эксперт-дипломат".

— Алхимик, дипломат, и немного инженер — продолжила она. — Клан ВсеПути.

Угу... Клан тоже знакомый, хотя конкретно с этой дамой я и не встречался. Впрочем, оно и неудивительно, клан крупный, а я только одно задание для них выполнял.

Статы у дамы оказались с уклоном в ментальные; хорошие Интуиция и Удача, по четырнадцать, Разум тринадцать, а Воля и вовсе пятнадцать. Дух, правда, "всего" двенадцать, и маны всего семь единиц, а физические характеристики кроме Ловкости вообще ниже десятки. Умная, волевая и везучая... И, как ни крути, профессиональный дипломат нам нужен. Я изначально полагал, что эту роль возьмёт на себя сам Змей...

Третий и последний участник от альянса оказался тоже темнокожим, но вроде не негр. Возраст где-то между тридцатью и сорока, лицо скорее европейское, короткая бородка; одет очень легко, белая рубашка да полотняные штаны. И... воздух вокруг него словно колышется, как над огнём.

— Кин. Свободный наёмник. — Коротко сообщил он. Немного помедлив, словно неохотно добавил:

— Экзот, воплотитель.

Н-да... Пятьдесят две единицы маны. Больше всех из нашей группы... Если не считать Змея, конечно. Я, к слову, на втором месте.

В любом случае...

— Воплотитель? Не знаком с таким.

Маг тяжело вздохнул и хмуро глянул на своего нанимателя; тот ответил спокойным взглядом.

— Материализация мысли — проворчал "Кин". Текст над его головой, к слову, гласил "Мханди "Кин" Натарьялу". Индус, что ли? В любом случае, способность очень крутая... потенциально. На практике зависит от ограничений и того, как её использует — впрочем, в любом случае может быть очень крутой. К слову, это и нужно сразу прояснить...

— Какие ограничения?

— Масса, дистанция — судя по его виду и ещё одному тяжёлому вздоху, он смирился с необходимостью объяснять.

— А какова устойчивость к разрушению магии? К активному воздействию, я имею в виду?

Лицо Кина стало чуть более заинтересованным.

— Есть некоторая. Не очень высокая в обычных условиях.

Ну, я многого и не ожидал, но хотелось бы, чтобы не было проблем из-за диспел-гранат альтивов... Очень неприятные для магов штуковины — нормального взрыва у них нет, но вместо него нейтрализуется вся активная магия в зоне поражения. Что защитная, что ударная, без разницы. Даже духам достаётся... Учитывая их техническое превосходство, возможность нейтрализовывать магию гарантирует им преимущество... не победу, в конце концов запас гранат у солдат альтивов ограничен, но преимущество определённо у них даже в нашем мире, где с магией дела обстоят неплохо. Даже на своей территории земные маги разменивали по несколько своих на одного альтива... Правда, справедливости ради не следует забывать, что у нас попросту мало профессиональных боевиков.

Но в любом случае, эти гранаты — редкостная проблема, так что было бы хорошо иметь в арсенале какую-то магию, устойчивую к ним... но — не судьба.

— Автономные или на управлении? — вздохнул я.

— И так, и так могу.

— Давайте всё же сперва выберем место для притирки — вмешался Змей. — Там у вас будет больше времени на обсуждения.

— Не возражаю — согласился я. — Выбирайте, меня устроит любой из оставшихся вариантов.

Совместным решением был выбран мир, которому даже не дали собственного названия; его называли просто "Джунгли". Очень слабый магический фон, и до недавнего времени служил местом добычи природных ресурсов для клана ВсеПути. В основном древесина и драгоценные камни, как я понял... практически противоположные концы шкалы ценности. В любом случае, изначально исследователи проверили окрестности сопряжения в реальном мире, убедились, что разумной жизни в обозримой близости нет, зато есть ценные и легкодоступные ресурсы, и построили там посёлок добытчиков. Звери временами беспокоили, но даже с урезанной магией кланеры всё же не были беспомощны, тем более что земное оружие там действует нормально. А в последнее время то ли миграция какая-то, то ли ещё что, но разведчики поселения обнаружили-таки аборигенов, и они явно продвигались в направлении их поселения. Вот и подали кланеры заявку на решение этой проблемы... Конкретно мне, к слову. Полагаю, следует гордиться.

Метод решения оставили за мной, если приму — хоть дипломатией, хоть геноцидом...

...не удивлюсь, если подкинули специально — уж очень хорошо подходит к текущим требованиям. Только что уровень развития тамошних аборигенов невысок, но в целом — самый похожий вариант из всех. Всё-таки ВсеПути тоже входят в альянс, и в курсе ситуации... Не то, чтобы я предполагал какой-то заговор — просто совпали их потребности с текущим раскладом.

В любом случае, после того, как мы определились с местом, на вопрос "когда отправляемся" я ответил "как можно скорее, желательно — прямо сейчас", и Змей меня поддержал. Большинство участников попросили немного времени на то, чтобы собрать вещи, и обещали прибыть к сопряжению в ближайшие часы, только "Жадина" — или всё-таки "Хомяк"? Хотя "крыса" же в названии, как-то... разные животные — заявил, что готов в любой момент.

— В таком случае, предлагаю добираться до места вместе — предложил я. — Заодно обсудим ваше предложение.

Запасливый маг одобрительно кивнул.

— Согласен. И, приятно видеть человека, который готовится заранее...

"Леон "Packrat" Дюссоль — персональная репутация +1" — сообщила выскочившая панелька.

У моего — вернее, нашего, поскольку меня и так сопровождали дамы — спутника, как оказалось, был контракт с духом-проводником, через амулет. Реально запасливая личность... Его сумки на поясе оказались тоже зачарованными, с пространственным карманом; между прочим, очень дорогая магия. Мне-то ладно, аналогичная способность у меня "системная", практически с самого начала есть, а большинство других магов позволить себе аналог не могут — дорого. Кстати, как раз Инвентарь нужно будет прокачать следующим, добавить пару ячеек... Их вечно не хватает. Как и в играх, впрочем...

В любом случае, вместимость своих сумок маг раскрывать не стал, что и логично, — дело может и общее делаем, но это, по сути, разовая акция, и неизвестно как потом обернётся — но у меня сложилось впечатление, что они весьма вместительны. А ещё же рюкзак... Я так понял, у "Пэкрэта" там есть всё на любой вероятный случай жизни — а на невероятный припасено дома. Причём не только вещи, но и магия... Его целью было реально "быть готовым к чему угодно". "Классической" магией он практически не владел, однако прекрасно обходился запасаемой; хотя засунутое в деревяшку заклинание можно было использовать только раз, но что мешает запасти столько зарядов, что и Змея с его двумя сотнями маны можно будет вымотать? Только вес и объём, которые можно утащить с собой. А с пространственным карманом... В общем, неудивительно, что этот человек с его скромными запасами маны относился к элите магов. Тем более, часть платы со своих клиентов он брал заклинаниями, особенно редкими; он мог запасать даже некоторые экзотические способности Одарённых.

— Не уверен, что в любом случае удастся запасти Чудесное исцеление — я покачал головой. — Там... своя специфика, количество маны и Эссенции устанавливается автоматически, в зависимости от травмы. А у вас-то, как я понимаю, будет запасено фиксированное заклинание, неспособное подстроиться к ситуации.

— Отнюдь — хмыкнул Дюссоль. — Я имел дело с подобным. Если останется лишняя энергия, или Эссенция, они просто рассеются, а если не хватит — магия выполнит работу частично. Чудотворство вообще, на самом деле, нетребовательно к точности, только к затратам.

Я пожал плечами.

— Стараюсь пользоваться пореже, так что доверюсь вашему опыту.

Кстати, вопрос, откуда у наёмника, представителя не самой прибыльной профессии — пусть даже он относится к элите — есть деньги на покупку очень недешёвого снаряжения, тут же прояснился. Наёмничал он скорее для того, чтобы заводить знакомства и иметь возможность брать оплату редкой магией; основная же денежная прибыль шла от торговли его контейнерами с заклинаниями — и оружием для их применения. Этакий револьвер, похожий на игрушечный, с большим барабаном. Змей, как оказалось, закупил такие на всю команду; каковы бы ни были его планы на будущее, но от нашей команды ему нужен успех, и он в это вложился.

К слову, этот револьвер открывал способность "Ячейка резерва": позволяет запасти одно собственное заклинание для дальнейшего использования. В принципе, один из добытых в мире Куаллоны трофеев тоже позволял заполучить похожую способность: "Эфирный гримуар" называется. Она даже позволяет хранить несколько готовых заклинаний, и не только своих, но дар Дюссоля всё равно намного удобнее и многофункциональней.

В любом случае, насчёт его предложения-просьбы поделиться исцеляющим заклятьем... Это имело смысл, но даже если не жалеть Эссенции, которой и так всегда не хватает, как, вообще, это провернуть? У меня же "Чудесное исцеление" самонастраивающееся, чтобы применить — нужен раненый. Не ранить же кого-то специально...

...хотя во время выполнения работы кого-то и придётся, скорее всего. В принципе, при этом можно будет... Наверное.

Впрочем, даже без этого оставался вопрос Эссенции. В конце концов, хоть мы и работать должны вместе, но нанимал Дюссоля не я, так что и финансировать его, или бесплатно снабжать дорогостоящими заклинаниями не обязан — хотя высказал это и мягче. Серьёзно, мне самому Эссенции постоянно не хватает...

Маг, однако, предложил приемлемый, пусть и не идеальный, вариант. Он покупает у меня пару кастов, и если приходится использовать их на благо команды, я возвращаю деньги. В принципе, меня это устраивало; и деньги возвращать не придётся, скорее всего. Больше стоит опасаться, что этот хомяк не воспользуется моей магией...

Затем он принялся вызнавать и какие ещё мои заклинания можно было бы запасти, но на мой взгляд для этого годились разве что Тьма да Персональный защитный барьер, причём аналог Тьмы у Дюссоля уже был... законсервировать парочку кастов, впрочем, всё равно не отказался. С Барьером — та же история, но их он решил запасти побольше.

К слову, при всей его... ну, не прижимистости, всё-таки именно запасливости, француз не просто выпрашивал у меня заклинания, а честно обменял на несколько дополнительных зарядов. Заморозку, например... К слову, нужно будет потом, когда уже к альтивам пойдём, запастись и Снегуркиной магией. Поменяться с остальными участниками отряда чем-то на их выбор предложил сам Дюссоль, и я с ним согласился — сам хотел это сказать. Реально, его способность очень полезна... Хотя моя всё равно лучше. Ещё бы иметь возможность изучать заклинания из этих "консервов"... Ну, пользуюсь тем, что есть.

Стоит отметить, что "консервирование" заклинаний ману самого Дюссоля не расходовало, как и мои манипуляции верёвками в базовом виде. Однако вполне возможно, и даже скорее всего, в том мире, куда мы отправляемся, она расходоваться будет — имею уже такой опыт со своими способностями... А работало это на вид очень просто: француз доставал одну из пустых палочек-"патронов", держал у меня под рукой, а я активировал чары. И вместо нормальной активации каст запасался в контейнере — который до этого и опознавался-то не как "Контейнер заклинания", а просто как "Деревянная палочка". Кстати, когда я активировал "Изучение предмета", Дюссоль, похоже, попытался запасти и его, но ничего не вышло.

Мы прибыли на место — какой-то полузаброшенный парк — относительно быстро, но остальных участников ещё нужно было ждать. Так что ещё немного поговорили — всё так же я с Дюссолем, мои спутницы не вмешивались. В сопределах маг бывал — "В конце концов, при всём развитии нашей магии, боевое направление куда лучше проработано у соседей, да и вообще интересные чары попадаются" — но именно по этой причине его в первую очередь интересовали магически развитые миры. К слову, из известных миров техническое превосходство было разве что у альтивского — и, разумеется, Дюссоль хотел взять трофеев. Оружие, оборудование — всё, что можно использовать на Земле. Эту идею, в принцип, я разделял и поддерживал — особенно интересуют альтивские броники.

В общем, заодно поделили и шкуру неубитого медведя. Немного так, но душевно... Больше ради удовольствия и чтобы убить время, чем всерьёз. С другой стороны — мало ли, как повернётся...

Дюссоль повернулся чуть раньше, чем я заметил появление на миникарте зелёных точек союзников. Наверняка ещё какой-то амулет...

В любом случае, остальные прибыли, так что ожидание наконец-то закончилось.

Это сопряжение выглядело как озеро, но заполненное не водой, а скорее ртутью — хотя мерцающая серебристая субстанция на ощупь, когда мы вошли в неё, совершенно не ощущалась. Разве что стало чуть теплее ногам. Переход, как обычно, прошёл без спецэффектов — просто вошли в "озеро" и вышли...

"Внимание! На вас наложен постоянный эффект "Мир (почти) без магии"! Внимание, изменение расы! "Человек (европеоид)" на "Человек (европеоид)/Гость". Внимание, изменены эффекты некоторых навыков и способностей!

Я поспешил открыть окно статуса, чтобы проверить, в чём всё это выражается; судя по тому, как задумчиво замерли некоторые мои спутники, они занимались чем-то подобным. В первую очередь — что там за эффект...

"Мир (почти) без магии: постоянный эффект зоны (влияние мира). Максимум маны -30%, расход маны +15%, длительность и дальность магических эффектов -50%, эффекты/способности поглощения маны из среды ослаблены втрое, характеристики духов — -25%"... Н-да. Нехило приложило... Правда, в качестве компенсации у аборигенов должна бы быть снижена устойчивость к магии — не на чем было нарабатывать.

Статус-бары над головами соратников, ожидаемо, тоже пропали. Я поспешил проверить главное; уфф... Хоть в этом пронесло — "Управление нитями" работает нормально, без штрафов. Вот "Персональный барьер"... С ним сложнее. Прочность не пострадала, но сокращение времени действия вдвое означает то, что не смогу поддерживать его постоянно... Я поёжился. Это заклинание не просто даёт ощущение безопасности; оно спасало мне жизнь много, много раз... Несколько десятков, примерно. Без него будет хреново...

"Тахна, ты как?"

В присланном в ответ ощущении присутствовала нехарактерная сонливость. Да, её тоже зацепило...

"...Странно" — сообщила цепь. — "Как-то неуютно".

Ослабление внешней подпитки оставило Тахну сонливой и слегка заторможенной, но боеспособность она всё же сохраняла. Даже альтивы при всей их технике пользуются холодным оружием, проверено; так что защита цепочки будет нелишней. Ну а пока что — посмотрим, насколько сложнее с ослабленной магией, что менять, и на что способны остальные...

Как я недавно выяснил, в районе сопряжений время на Изнанке всё-таки идёт, хоть и странно... блин, вопросы времени на Изнанке вообще способны вывихнуть мозг. В любом случае, несмотря на это прежде чем выходить в новый мир мы решили немного задержаться на Изнанке. Продолжить начатый разговор, плюс распределение снаряжения, выделенного Змеем и альянсом. А ещё...

— Вам пригодится это — сообщил местный представитель "ВсеПути", раскрывая стоящий на "полу" ящик. Внутри обнаружился набор небольших плоских коробок, белого цвета и с синим прямым крестом-плюсом вроде медицинского. — Средства от местных насекомых и змей.

Я взял одну коробку, раскрыл... Действительно, аптечка. Мази, спрей, таблетки... И амулет в виде металлической пластинки на браслете.

— Амулеты здесь малоэффективны — пояснил представитель — но, в принципе, можно пользоваться и ими, если не жалко сил, или медикаменты закончились.

Я кивнул, закрыл коробку, и сунул её в карман; остальные принялись разбирать аптечки.

— У вас производство прямо на месте? — поинтересовался Дюссоль.

— Частично — ответил ему представитель. — То, что можно сделать из местного сырья, на уровне мануфактуры. По большей части, препараты немагические, чистая фармацевтика, хотя при производстве, конечно, магию приходится применять. Нам повезло, нашли лей-линию...

— Какие-то особые замечания по поводу местной фауны есть? — это уже спросил я.

— Скорее, по флоре... Здешний лес довольно красивый, но многие цветы очень аллергенны, так что будьте осторожнее. А так — всё так же, как и у нас на Земле... Комары, змеи... — он бросил короткий взгляд на голову Сфено. — Если есть опыт, здесь тоже справитесь.

Двусмысленно вышло... Я слегка улыбнулся, но кивнул.

Разобрав аптечки, маги опробовали сперва пистолеты Дюссоля, под его руководством, — к слову, у всех имелось и нормальное огнестрельное оружие, хотя пистолет Джару и выглядел необычно — а затем немного продемонстрировали-проверили и собственную магию. Негритянка, поморщившись, признала, что в здешних условиях боевой магии от неё ожидать не приходится; однако заверила, что по крайней мере делать из дерева взрывчатку ей ничего не мешает, благо содержание азота в воздухе этого мира и у альтивов чуть выше. Гнатов немедленно осведомился, насколько быстро она может это делать; к сожалению, делать из деревьев мины, как тот экзот, она не могла: на один заряд требовалось хотя бы минут десять.

Я перевёл взгляд на отошедшего в сторону Кина. Воплотитель помимо рюкзака прихватил ещё кое-что: пояс, на котором были закреплены черепа маленьких зверьков. Ещё пара находились на его плечах.

— Изучение предмета — произнёс я себе под нос.

"Дом духа. Содержит: Искусственный дух Роза". Даже так... Он может создавать даже духов.

Воплотитель тем временем поочерёдно поглаживал черепушки и морщился; видимо, результат оставлял желать лучшего. Ну да, "характеристики -25%" же. В принципе...

— В этом мире характе... сила духов снижена на четверть — сообщил я. — В принципе, можно попробовать...

Я подошёл ближе, так что наёмник — вернее, его снаряжение — оказался в зоне действия моей Ауры.

— Так лучше?

Неожиданно для меня воплотитель вскинулся, выхватывая пистолет и направляя его на меня;

— Щи...т.

Прежде чем я успел произнести короткое слово-активатор, Кэтти и Сфено оказались передо мной с оружием в руках.

— В чём дело? — почти синхронно произнесли Гнатов и Джару. Кин медленно опустил пистолет.

— Небольшое недоразумение, старая привычка — проворчал он. Перевёл взгляд с моих спутниц на меня. — Не стоит лезть в мои дела.

— Это пассивка — произнёс я, пожимая плечами и возвращая вытянувшиеся в его сторону верёвки обратно на предплечья. — У меня аура, улучшающая вещи... свойства вещей, я просто подошёл ближе. Да и дела сейчас, как бы, общие. Я так понимаю, эффект есть?

Чуть помедлив, он кивнул. К слову, радиус Ауры тоже уменьшился...

— Как интересно — произнесла Джару, успевшая встать между нами; Гнатов тоже явно готовился разнимать, а вот остальные просто наблюдали за происходящим. — И каковы возможности такой необычной способности?

— Снаряжение союзников усиливается, противников — ослабляется — секунду подумав, я решил раскрыться. — Зона действия — двадцать метров.

— Интересно, как это действует... — с задумчивым интересом произнесла негритянка. Инженер и алхимик...

И дипломат, да. Кин окончательно успокоился и вложил пистолет обратно в кобуру.

— Только предметы? — спросил Дюссоль.

— Предметы снаряжения — уточнил я. — Понятия не имею, есть ли какой-то эффект с вашими пистолетами.

Быстрая проверка показала, что запасённые заклинания мощнее не становятся. Ожидаемо, в общем-то. Вот взрывчатка, может, и становится, но проверять это на той дистанции, до которой урезалась Аура... хотя, конечно, защиту можно использовать... Ну, не важно.

В любом случае, без энтузиазма, но маги раскололись о подробностях своих способностей; особенно "без энтузиазма" — воплотитель. При том, что меня заверяли в наличии у всех опыта командной работы, темнокожий маг явно шёл на любой контакт с изрядным скрипом. Сперва он просто пояснил то, что я предполагал изначально — способен создавать нечто вроде материальных иллюзий, как управляемых, так и "программируемых", выполняющих заложенную последовательность действий; этакие созданные из материализованной магии автоматы. Однако когда я спросил про искусственных духов... Ну, он явно не хотел рассказывать, но всё-таки пересилил себя. К слову, непонятно, чем таким Змей его соблазнил на участие в экспедиции, если ему настолько явно некомфортно?..

Как бы там ни было, вторая часть дара Кина оказалась разновидностью чудотворства: он мог "собирать" духов с нужными ему свойствами из Эссенции, а затем постепенно выращивать. Подозреваю, что может изменять и уже существующих — это же связанные вещи... В любом случае, его духи, хоть и созданы искусственно, ничем не отличаются от обычных, кроме разве что верности создателю. И вполне самостоятельны, а некоторые и разумны, в отличие от "воплощений", но куда более ценны — это вам не расходники-иллюзии, которых не жалко.

А ещё, когда он продемонстрировал парочку духов, "Изучение существа" показало, что как минимум один из них — "ретранслятор". То есть, видимо, Кин может и обходить ограничение дальности действия своих воплощений.

Что же до "Фальшивки"... Она/он мог(ла) копировать внешность других существ, даже не только гуманоидов, но тут имелся ряд сложностей. Прежде всего, поскольку это не просто покров иллюзии, а реальная трансформация, для полноценного копирования необходимо изменять весь организм. Всё это, помимо хороших знаний биологии — всё-таки "классическая" магия это не чудо, а скорее разновидность науки — требовало тщательного изучения копируемого объекта, так что на практике он/она копировал внешнюю оболочку, а внутренние органы использовались просто подходящие к этому типу существа, так что хотя она(и) и в состоянии прикинуться альтивом, медицинская проверка может расколоть подделку — хотя ему и предоставили заранее труп и время для изучения. Плюс, идеально скопировать внешность крайне сложно, да и никаких знаний и манер поведения жертвы наш метаморф не приобретает, так что риск разоблачения присутствует вполне существенный. Ну и, наконец, смена облика на новый занимает некоторое время, в течение которого метаморф очень уязвим. В плюсе — контроль над собственным телом позволяет быстро заращивать свои раны, однако быстро — не значит мгновенно, и это требует концентрации внимания. В общем, как и вся знакомая мне магия — полезно, потенциально даже очень, но использовать необходимо с умом.

Лично я для себя предпочёл бы пользоваться иллюзиями.

Способности "Кривого" я уже знал, Джару и Гнатов чего-то необычного тоже не рассказали, только что последний владел маскировочной магией, так что "тёмными лошадками" оставалась только моя команда. В итоге пришлось колоться и нам...

Гнатов, как можно было заметить по отсутствию удивления, явно уже знал о Куаллоне. Вот уж эту информацию я определённо предпочёл бы сохранить в секрете, но — увы, слишком важно для выполнения наших целей... Да и, если подумать, тот факт, что она упоминалась в какой-то книге Щуки, уже говорит о том, что она достаточно известна, и пытаться сохранить в тайне всё равно не получится. Что до Сфено — у неё нет никаких особых секретов; просто очень сильна, может летать, и вызывать ветер. Ну, и бурю, если на море. Главный вопрос оставался в том, какие свои способности раскрывать, а какие — нет.

Базовую способность, и наличие "системы" я раскрывать не собирался в любом случае; нафиг. Но стоит ли упоминать о возможностях быстрого изучения новых способностей и наделения ими других?.. Пожалуй, что не стоит. А вот мою особенность быстрого восстановления маны... Предпочёл бы утаить, но правильнее будет рассказать. Мы с Гнатовым тут основные кастеры, в общем-то... В смысле, пользователи заклинаний. Да и остальных я могу подзаряжать с помощью "магии предметов"...

Впрочем, ещё не факт, работает ли эта моя способность в этом мире вне Изнанки.

— Ладно, теоретическую прикидку закончили, теперь важный вопрос — произнёс я. — Кто главный? Кто командует отрядом? Лично я предложил бы Гнатова, у него опыта больше всего. По крайней мере, требуемого опыта.

— Не возражаю — пожал плечами Дюссоль.

— Да, только сразу уточню, — поспешил добавить я — мои спутницы — под моим личным командованием. Мы, так сказать, идём комплектом.

Дюссоль пожал плечами, Гнатов кивнул и вопросительно посмотрел на остальных. Кин внимательно посмотрел на него, скривился, но кивнул.

— Поддерживаю — это Джару. Через секунду присоединились и остальные. "Монро"-"Фальшивка" бросил на меня напоследок многозначительно-понимающий взгляд.

Со стороны реала Сопряжение находилось в лесу. Впрочем, он изначально-то определённо был не особо густым, да ещё гильдийцы проводили вырубки, так что сейчас точнее было бы сказать не "в лесу", а "внутри леса". Деревья, безусловно, присутствовали, но — поодаль. Они скрывали разровненную площадку на невысоком холме, на которой возникла наша группа, от взгляда со стороны, но ничуть не мешали добраться до базы клана. Вперёд тоже вела просека; только что дорогу не построили.

— Стоячих камней не хватает — заметила вновь вернувшаяся к женскому облику "Фальшивка". — Самое то было бы.

— А они тут и были — заметил Гнатов, внимательно изучавший покрытую довольно густой травой землю под ногами. — И, похоже, даже всё ещё есть.

Он копнул ботинком землю, и под тонким слоем грунта обнаружилась верхушка крупного валуна.

— Земля мягкая, они погрузились со временем — пояснил исследователь. — Обычное дело.

"Монро" хмыкнула и двинулась вперёд по просеке.

Лес, в целом, выглядел вполне привычно для России. Лиственные деревья, вроде бы даже дубы есть... Жарко, но и у нас летом так бывает. Но вот пах лес как-то не так.

— Запахи непривычные — согласилась Кэтти. — Ну, нас предупреждали о цветах.

А ещё о змеях. Блин, некомфортно без статус-баров, они-то предупреждали бы...

Впрочем, то ли вырубка — местами довольно свежая — распугала местную живность, то ли что, но до базы клана мы добрались, не встретив никого живого кроме птиц да насекомых.

Встречать нас не встречали, но "привратник" предупредил своих соклановцев по рации, так что врасплох добытчиков не застали. Поселение выглядело аккуратно; не как форпост добытчиков в диком мире, а как чья-то ферма с лесным хозяйством, причём образцовая. Покрытые белыми панелями домики, стадо овечек... эм, тут даже дети есть.

Две девочки лет пяти, провожаемые взглядами всей группы, скрылись в доме, и тут нас наконец встретили.

— Прошу прощения, что задержался — произнёс появившийся из-за дома мужчина лет сорока в очках с круглыми стёклами и промасленном рабочем переднике... эм, естественно, я не имею в виду, что он был одет только в это. — Небольшие сложности на производстве, вон, даже переодеться не успел...

Он протянул было руку, но тут же убрал её и снял грязную перчатку.

— Без тебя всё так же нигде не обходится, Николас? — улыбнулась Джару.

— Скорее, виновата застарелая привычка всё везде проверять лично — отозвался мужчина. — Хотя с вами я, пожалуй, всё-таки не пойду... Николас Фламмель, главный инженер и руководитель этого производства и поселения. Просто тёзка, если что.

Он всё-таки пожал руку Гнатову, и на секунду у меня возник вопрос — тоже подойти и пожать, продемонстрировав некую степень независимости, или остаться просто членом группы. Впрочем, я и так уже оставил себе "личных вассалов", если и дальше без особой причины демонстрировать, что стою наособицу, могут и другие последовать, а там и до полного развала группы недалеко. Я, конечно, "военный вождь", но вряд ли удастся найти кого-то, кто действительно ожидает от меня демонстраций лидерства. Разве что, может быть, в моём клане...

Остальные, ожидаемо, ручкаться не полезли. Ну, кроме Джару, но она просто как со старым знакомым — сокланер, всё-таки.

— Мы понемногу занимаемся картографированием, запускаем для этого квадракоптеры. Наши заклинатели заставили их держаться в воздухе даже в здешних условиях несколько часов, а потом ещё сумели нарастить длительность, так что дальность неплохая. Плюс ещё аэростаты, медленно, и ветра усложняют, но дальность полёта очень хороша.

Мы устроились за большим столом под навесом, и Фламмель разъяснял ситуацию; помимо включенного ноута с проектором, на столе имелся и набор бумажных карт и фотографий.

— И пару недель назад получили вот это.

Он указал на фотографию, изображающую реку с высоты птичьего полёта — и то, что находилось на реке и на её берегу. Вытащенный на берег полуразобранный большой плот, старинного вида пароход с двумя трубами, и группа гуманоидов, что-то сооружающих. Следующая фотография показывала уже несколько домов, где прежде были деревья — ну, скорее больших шалашей, если по совести — частокол, пару больших тентов и горящие костры. Парохода не было.

— Они ведут вырубки, и отправили пару групп на разведку — продолжил Фламмель. — Такими темпами вскоре могут добраться и до нас, так что с этим следует что-то сделать.

— Что именно? — осведомился Гнатов. — Вы хотите избавиться от них или договориться?

— Я хочу наиболее выгодное для клана решение — местный начальник пожал плечами. — Если они могут что-то предложить, выгодную торговлю, к примеру — лучше договориться. Если нет — перебить или прогнать туда, откуда пришли — только чтобы не возвращались. Хотя, насколько я оцениваю ситуацию, это колониальная экспедиция, так что выгодную торговлю они нам предложить не смогут — но лучше всё-таки сперва проверить. Если срастётся, можете рассчитывать на премию.

Гнатов кивнул.

— Понятно. Какая-то информация о них уже есть? И фотографии аборигенов почётче?

Хозяин оглядел стол и потянул за краешек угодившей под ноут фотографии.

Угу... Гуманоиды, очень похожи на людей, но всё-таки явно не люди: на неприкрытых одеждой частях тела и лице видна короткая и не густая, но явно шерсть, а не волосы. Немного ниже ростом, чем средний человек, и более скромного телосложения; о, и хвосты есть. Хотя уши вполне человеческие. Хвосты, пожалуй, на обезьяньи похожи, да и в целом они слегка напоминают.

На фотографии явно присутствовали аборигены двух разных... Рас? Во всяком случае, можно было чётко разделить более "человечески" одетое и вооружённое саблями и пистолетами "начальство" — они, к слову, были и более мохнатыми — и одетых в основном в нечто вроде юбок работников, при которых из оружия были топоры и мачете. Действительно похоже на картинки о колонизации Африки.

Правда, эти колонисты столкнулись с более зубастыми конкурентами.

— Должен предупредить, что одну квадру они заметили и сбили — сообщил Фламмель. — Найти обломки, правда, не смогли, так что есть шанс, что посчитали каким-то местным живым существом. Во всяком случае, новые наблюдения усиления охраны не показали, хотя с другой стороны после этого мы старались действовать очень аккуратно, так что и информации мало.

Наш исследователь снова кивнул.

— Учту. Хорошо, если никто не возражает, выступаем прямо сейчас, не вижу смысла тянуть.

Возражений не последовало.

Хотя ВсеПутийцы и успели составить карты окружающей их базу территории, и на не такое уж маленькое расстояние, воспользоваться ими для перемещения через Изнанку не удалось. Не повезло, расклад секторов неудачный — все, что рядом, ведут неизвестно куда. Так что оставалось только двигаться через реал.

К счастью, преодолевать сотню-другую километров пешком не потребовалось: клиенты обеспечили транспортом. Воздушный шар; собственно, даже три воздушных шара. На них можно преодолеть большую часть дистанции до лагеря аборигенов — воздушная разведка гильдийцев предупредит нас, если будет риск обнаружения их разведчиками — а там уже и своими ногами... Экономия времени вполне существенная. Конечно, обычно воздушный шар — штука сложноуправляемая, но в нашем отряде был не только Кин, чьи духи-самоделки вполне могли подталкивать этот транспорт в нужном направлении, но и Сфено с её даром управлять ветром.

Впрочем, даже со столь удобной магией в нашем распоряжении, просто садиться и лететь было не вариантом, так что в каждом из трёх воздушных шаров имелся выделенный добытчиками "водитель" — или "пилот"? В общем, кланер, отвечающий за управление шаром.

Однако, прежде чем мы отправились... Я не преминул кое-что проверить.

В моей "системе" получение новых способностей и улучшение имеющихся идёт через насыщение Эссенцией различных предметов снаряжения; практически что угодно может дать некий полезный навык... ну, по крайней мере многое. В навыках вроде "Подметание" или "Копание" я как-то не особо нуждаюсь, а подобное всё-таки встречается в обыденных предметах чаще. Однако личные вещи профессионалов, которыми они долго пользовались, куда интереснее... Особенно если речь идёт о магах. Взять хотя бы шапку и трость Щуки с их навыками "Маг" и "Контроль маны".

В общем, перчатки Фламмеля, которые выглядели так, словно их используют уже давно, привлекли моё внимание, так что я воспользовался "Изучением предмета", хотя в условиях "почтинемагического" мира оно и расходовало единичку маны.

И не зря. "Трансмутация элементов, активный магический навык (алхимия), ранг 1 (+2 > "Трансмутация"). Позволяет трансмутацию небольших объёмов простых химических соединений. Расход маны и необходимое время зависит от объёма трансмутируемого вещества". Это полезно... Так сходу не скажу, для чего именно, но определённо полезно.

Хотя нет, скажу... Можно воду получать. Или соль, к примеру. А если навык ещё поднять, то и что-то съедобное можно будет получить. Однозначно полезно.

— Простите — обратился я к Фламмелю — ваши старые перчатки, вы бы не могли их продать?

Алхимик, нахмурившись, посмотрел на меня.

— Зачем они вам?

Действительно. С точки зрения постороннего — довольно странный вопрос, а с точки зрения мага — ещё и подозрительный. Можно же, к примеру, проклятья насылать через предметы...

У меня было несколько вариантов, но я остановился на том, чтобы сказать правду — частично, по крайней мере.

— Я экзот, моя магия связана с использованием предметов — я поднял руку и для убедительности помахал в воздухе верёвкой. — И, как я заметил, у этих перчаток есть полезное для меня свойство. Я стараюсь такое собирать, по возможности. Если хотите, подпишу контракт, что не буду использовать их вам во вред.

У меня и бланк с собой, но использовать не очень хочется — он денег стоит... Магические предметы — весьма недешёвое удовольствие, хотя бланки контрактов и относительно недорогие. Неплохо бы самому научиться делать, или в клан кого-то с этим навыком завербовать... Хмм, у меня есть книжка по основам контрактной магии — трофейная, из мира Куаллоны — и есть кланер из её же мира, изучающий амулеты. Нужно будет его припахать.

— ...Хорошо — немного поразмыслив, кивнул ВсеПутиец. — Можете забирать, бесплатно.

— Благодарю — кивнул я.

Навык требовал всего одиннадцать единиц Эссенции, но сразу же насыщать перчатки я не стал. Тем более, в этом мире оно и не работает вне Изнанки...

Полёт прошёл без каких-либо происшествий; мы штатно добрались до заранее определённого места и штатно высадились. Магия вполне позволяет то, что практически невозможно в нормальных условиях — высадку среди деревьев. Тут, впрочем, заслуги Сфено уже не было: её ветер не настолько точен. Вместо этого мы использовали воплощения Кина и мои верёвки... верёвки рулят.

— Я владею маскировочной магией, но в этом мире её поддерживать сложно, так что воспользуюсь только поблизости от лагеря аборигенов — предупредил Гнатов.

— Если наткнёмся на разведчиков, просто захватим их — согласился я.

— Именно. Это, если действовать быстро, даже сыграет в нашу пользу. Но всё же двигаться лучше осторожнее — может статься, что они заметят нас раньше, чем мы их, и отступят. Это будет не очень хорошо...

Увы, моя миникарта существенно уменьшила эффективность и снова не показывала противников, которых я сам не вижу. А в комплектацию нашей команды забыли включить сенсоров... Нет, и так хорошая подборка специалистов, но сенсор тоже не помешал бы. Хотя...

— Вы же можете обострять свои слух и обоняние? — обратился я к "Фальшивке".

— Естественно — хмыкнул...а...о... ну, сейчас это была женщина, так что буду называть по текущему полу. — А у Дюссоля, можно не сомневаться, есть сенсорный амулет. Хотя не знаю, какова его эффективность здесь...

— Так себе — поморщился "Пэкрэт". — Мягко говоря. Условия не лучшие, сами понимаете... Хорошо, что вообще работает — у меня пока ещё не легендарный артефакт.

Это "пока ещё" звучало многообещающе. Впрочем, к тому времени для меня это уже не будет иметь значения, скорее всего.

Если не считать змей — одну из которых обнаружил как раз амулет Дюссоля — и зарослей аллергенных цветов, которые пришлось обходить по довольно широкой дуге, обошлось без инцидентов. Уже поблизости от лагеря "Фальшивка" засекла группу аборигенов, но это оказался даже не патруль, просто сборщики сухого дерева. Мы отошли в сторону от их пути, устроились среди деревьев, и Гнатов воспользовался маскировочными чарами.

— Простая комбинация отвода глаз и сигнальных чар — пояснил он. — Устойчивости к магии у местных быть не должно, так что этого должно хватить. Что-то более серьёзное в здешних условиях нерационально... я не настолько силён, к сожалению. Кин, вы можете провести разведку?

Темнокожий маг молча кивнул, поднял правую руку ладонью вверх и закрыл глаза. Из ладони поднялась небольшая белая сфера... глаз?.. Я не успел рассмотреть — сфера стремительно выцвела, став прозрачной. Не совсем невидимой, но нужно было приглядываться, чтобы заметить, даже если знать, где она.

Воплотитель достал из кармана ручное зеркало, ткнул в него пальцем, и в стеклянной поверхности возникло изображение: Гнатов. О, а вот и я с дамами... Понятно. Летающая камера с передачей изображения.

— Звук не передаёт? — спросил Гнатов.

— Дополнительный расход сил — проворчал Кин. — Активирую при необходимости.

Исследователь кивнул, и изображение в зеркале замелькало.

Я пришёл к выводу, что у бедных туземцев нет ни шанса, и вообще это задание слишком простое, чтобы мы хотя бы успели сработаться. Могу, конечно, накаркать... не-е. Серьёзно, ну что может пойти не так?

— Предлагаю следующий план — сообщил Гнатов. — Наблюдаем за аборигенами, выясняем, чем живут и что из себя представляют, потом проводим акцию впечатления. Оптимально — проникновение в спальню лидера и нейтрализацию охраны. Проводим переговоры, по их результатам определяемся с дальнейшими действиями.

Я кивнул.

— Поддерживаю. Вряд ли можно предложить что-то получше.

— Хотелось бы знать, где их пароход — задумчиво произнёс Дюссоль. — Одно дело, если его отправили разведать реку, и совсем другое — за новой партией поселенцев. Или хотя бы даже с почтой, поддерживать контакт. А так да, правильнее не сказать и не сделать...

— К слову, было бы неплохо выяснить, частная это экспедиция или государственная — заметил я. — Судя по наличию парохода, государство у них должно бы как-то участвовать, по крайней мере — вряд ли частники стали бы рисковать ценным имуществом. Хотя, конечно, всякое возможно...

— Тем более, пароход не какая-то рухлядь, которую не жалко — заметила Джару. — А ещё я обратила внимание, что оружие у них типовое, фабричное. Либо государство снабжало, либо очень серьёзная организация, и производство, насколько я могу судить, не на уровне мануфактур — слишком всё стандартизировано.

— И выправка, заметьте — произнесла "Фальшивка". — Военных у любых гуманоидов можно легко распознать. Но в одежде единообразия нет, так что, скорее всего, не на действительной службе. Подозреваю, что в экспедицию сплавили лишних военных после окончившейся войны.

Предыдущие ораторы дружно кивнули, соглашаясь. Блин, всего по нескольким взглядам уже выработали резонные предположения... Эксперты. Чувствую себя дилетантом... Впрочем, не буду прибедняться — у меня вполне существенный опыт ходок по мирам и взаимоотношений с аборигенами. Просто... несколько иного плана.

В любом случае, в ближайшие несколько часов моя помощь заключалась только в "дозаправке" Кина маной. Сам он, к слову, наблюдениями не занимался, только направлял своего шпиона по указаниями Гнатова и Джару, и включал-выключал звук. Я к "экрану" особо не присматривался, но подслушанные разговоры — амулет вполне справлялся с переводом — подтверждали высказанные ранее гипотезы: судя по всему, некое коммерческое предприятие наняло бывших военных, и с некоторой помощью правительства страны решило застолбить кусок неразвитой территории. Это немного усложняло нашу задачу; обычно в военные идут не трусы, так что припугнуть их и вести переговоры на этой волне будет сложнее. С другой стороны, если это действительно "лишние люди", их исчезновение могут списать без расследования. В любом случае, через какое-то время Гнатов решил, что уже можно попытаться побеседовать лично.

— Насколько точно вы можете вывести с Изнанки? — осведомился у меня Гнатов.

— Очень точно — хмыкнул я. Хотя большая часть нашей группы и была способна входить на Изнанку, проводником был только я... вроде бы. Остальные, как и вообще большинство Одарённых, даже не могли "выйти" с Изнанки; только "вернуться" в ту же точку, с которой входили. Я тоже с этого начинал... — До сантиметров. Главное, в нужном секторе быть...

— Прекрасно — кивнул исследователь. — Нанесём визит местному командующему.

Мы разделились на две группы. Я вёл Гнатова и Дюссоля в тент командующего, а остальные занимали позиции снаружи лагеря и готовились, если что, действовать по сигналу на линк-амулет. Впрочем, план пришлось слегка изменить: Кэтти настояла, чтобы её взяли с собой. В принципе, у неё лучшая из нас четверых реакция, а это может быть полезно, так что Гнатов в итоге согласился — хотя он явно хотел взять только по одному представителю каждой фракции. Н-да, до единства нам очень далеко...

Несмотря на то, что в этот раз Гнатов воспользовался более серьёзными маскировочными чарами, к границе нужного сектора в реале мы подбирались очень осторожно. В конце концов, магия-не магия, а аборигены могут, к примеру, оказаться телепатами — мало ли? Я даже на всякий случай воспользовался "магией барьеров", чтобы создать упрощённые версии ментальных барьеров. К слову, они прикрывают не только голову, но и всё тело — менталистика на самом деле может работать не только с мыслями, но и вообще с любыми импульсами в нервной системе, а продвинутые менталисты — к счастью, их крайне мало — способны и дистанционно влиять непосредственно на мышцы, заставляя их сокращаться или расслабляться.

Ну и... Нас не заметили.

В пределах видимости моя Автокарта заполнялась очень точно, отмечая зачастую даже то, чего я не замечал; собственно, она показывала внутреннюю планировку здания, если просто подойти к нему достаточно близко, даже не заглядывая в окна. Так что проникнуть в нужный тент было проще простого; смотрю по Автокарте, какому месту на Изнанке соответствует нужное в реале, указываю спутникам, куда становиться, и...

...Что-то замерцало у меня под ногами, но прежде чем я успел среагировать, последовали удар, вспышка и рывок...

"Вы покинули зону действия постоянного эффекта "Мир (почти) без магии. Изменение расы: человек(гость) > человек(визитёр). Эффекты некоторых навыков и способностей изменены".

...

Я стоял в тускло светящейся октограмме, на вершинах которой были расставлены четыре серебристых и четыре золотистых свечи, а передо мной, за границей контура призыва, стоял немолодой и явно уставший мужчина в чёрном, с короткой седеющей бородкой. Он бросил на меня взгляд, устало вздохнул, и опустился на стоящий рядом стул; взял с его подлокотника колокольчик и позвонил.

— Изучение существа — столь же устало вздохнул я.

"Руфус "Коллекционер слухов" Маатор, социальный статус: маг-советник торгового дома Арин"... погодите-ка. "Класс: жрец Нуке".

— Вы служитель богини заката? — осведомился я. Маг-жрец с интересом поднял бровь и кивнул.

...Этого я точно не ожидал.

— Связь.

"Куаллона, как у тебя со связью?"

"Не работает. Не разорвана, но мои тела недоступны".

Я нахмурился. Это довольно-таки странно, но я не специалист по столь тонким материям, как связь душ и перемещения между мирами... я вообще мало по чему могу считаться специалистом. Универсал, однако... Не то, чтобы это было плохо.

В любом случае, я осторожно потыкал концом верёвки в воздух над линиями октограммы. Барьер, как и ожидалось. Изучение показало, что "Антидемонический барьер четвёртого ранга"... Пф. Даже без помощи Куаллоны могу пробить, совершенно не проблема.

Тем временем послышались шаги, и в помещении появился новый источник света: на стенах засияли стеклянные шары, напоминающие лампочки. К октограмме подошёл — впрочем, оставаясь позади мага — крепкий, довольно высокий немолодой мужчина; живот присутствует, но в целом создаёт впечатление пусть не силача, но человека, занимавшегося если и не спортом, то некоей тяжёлой работой, и порядком накачавшего мышцы, пусть даже в последнее время и забросившего это. Богатый кафтан, расшитый узорами, и сломанный нос, слегка согнутый вправо, бросались в глаза в первую очередь; оружия я не заметил, но в его просторной одежде вполне можно что-то спрятать.

— Изучение существа.

— "Джанис "Хват" Арин, социальный статус: глава торгового дома Арин. Класс: разбойник/купец".

Эта прелюбопытнейшая личность слегка поклонилась мне.

— Прошу простить за связанные с призывом неудобства, почтеннейший — произнёс он. — И прошу выслушать моё предложение.

Хм. Тоже довольно неожиданно...

— Я слушаю.

Эм... Я даже не знаю, что тут сказать. Хозяин дома обращался ко мне с уважением — к слову, то, что призыватель не говорил, не только мера безопасности, но и часть этого уважения в местных традициях, хозяин заговорил первым — но причина призыва... Они призвали демона, чтобы приготовить еду для приёма. Ситуация почти что комическая...

Оказывается, после моего прошлого визита в этот мир обстоятельные жрецы Сали и Нуке, богинь рассвета и заката, внесли меня в реестр демонов. Однако, не знаю как со стороны Сали, с первосвященником которой я и сотрудничал в прошлый раз, а со стороны Нуке, видимо, записали впечатление самой богини... Так что сейчас я у них проходил как специалист по готовке. Н-да.

Ну, в любом случае это лучше, чем если бы призвали как боевика... Да и относятся нормально. Но, подозреваю, это знакомство с богинями мне ещё не раз аукнется...

Вообще, меня больше всего беспокоило, что будет с оставшимися без меня на Изнанке партнёрами; однако меня заверили, что метод призыва использовался такой, что вернут меня в ту же самую точку пространства-времени, откуда призывали, даже на Изнанке, так что беспокоиться не о чем. Может, и врут, но сделать с этим всё равно ничего не могу — да и объясняет невозможность Куаллоны связаться со своими телами. К тому же заплатить должны неплохо — защитный амулет, на Земле такие очень дорогие, и перчатки призывателя. Похоже, они решили, что последнее — моя подстраховка на случай обмана, но маг особо не возражал; видимо, кидать всё-таки не намерены. Оно и логично от служителя Нуке...

Короче, я занял кухню поместья.

На просторной кухне Арин работало аж четыре повара и несколько поварят; обычно поваров было двое, старший и его сын-ученик, но в этот раз планировалось множество гостей, так что пришлось нанимать дополнительный персонал, включая меня. Какое-то очень важное для хозяина мероприятие, так что он старался блеснуть, как мог. К счастью, мой навык готовки успел эволюционировать с "Повар" до "Шеф-повар", что позволяло не только готовить самому, но и командовать другими поварами, обеспечивая и им бонус от навыка, пусть и неполный; даже специфика местных кухонных принадлежностей не была проблемой. Небольшой проблемой было другое; прежнему главе кухни не нравилось, что его, пусть и временно, отстранили от власти в его царстве котлов и сковородок.

Это небольшое затруднение я планировал разрешить демонстрацией своей готовки и сравнением с творениями шефа, но оно разрешилось благодаря другой проблеме. Я как раз готовил образцы, когда чувство, смутно похожее на угрозу, заставило обернуться... н-да. Я поклонился.

— Приветствую, но вы рано — ещё не готово.

— На моей кухне нет места посто... — начал было нахмурившийся повар, но близняшки отмахнулись, и он умолк, вытаращив глаза; не знаю, что такое сделали богини, но больше он не возмущался и в дальнейшем мне не возражал.

— Мы просто постоим — произнесла одна из них.

— Понаблюдаем — добавила вторая, облизнувшись. Не различаю я их, кто есть кто, но уже предвижу, что будет дальше...

Не угадал. Вернее, угадал не совсем — девушки оставили кое-что и другим гостям. Определённо, пророком мне без соответствующего навыка не быть...

Пара богинь устроили себе прямо на кухне отдельное место, слегка растянув пространство и укрывшись от шума. От постороннего шума, по крайней мере — я с ними беседовал, не отрываясь от готовки и, временами, отдачи указаний другим поварам. Мне, честно сказать, не очень хотелось рассказывать им свою жизнь, как-никак мы не близкие друзья, но им было любопытно. А при всём их невинном виде, это богини не из последних, к тому же богини знания и тайн... короче, вытянули из меня почти всё. И, к слову, порядком надоели предложениями пойти в жрецы, но я сдерживался, сохраняя вежливость.

— Нет, ну почему ты так упрямишься? — надулась одна из них после очередного отказа. — К чему бы ты ни стремился, мы вполне можем с этим помочь, и это куда менее опасно, чем тот путь, по которому ты идёшь. И посмертие будет уже обеспечено...

Я слегка скривился. Сказать им, или уклониться? С одной стороны, в моей позиции есть нечто подростково-протестное, сам это понимаю; с другой стороны, мало ли, ещё обидятся.

— Не беспокойся, не обидимся, просто скажи — подбодрила другая. Я поднял бровь.

— Вы мои мысли не подслушиваете, часом?

Они обе немедленно приняли столь удивлённо-невинный вид, что это только подкрепило мои подозрения. С другой стороны, зачем тогда вообще спрашивать было?.. Ну, ладно.

— Я не хочу служить никому. Люди, демоны, боги... Никто не идеален, у всех свои интересы. Ладно ещё некоей идее или государству, там служишь собственной интерпретации, по сути, себе. Но кому-то служить...

Я скривился.

— Не хочу. Не возражаю против взаимовыгодных договоров, или добровольных обязательств, но не буду слепо следовать чьим-то приказам. Если и буду набивать шишки, то свои... да и товарищи есть, чтобы их избегать. Как-то так, прошу простить, если несколько невнятно.

Насчёт этого... Я вспомнил, как Кэтти настаивала на своём присутствии. Точнее, не сами её слова, а то, что было с этим связано... это был важный урок, на самом деле.

— Я должна участвовать — произнесла она. — Я всё-таки телохранительница... к тому же, как сказал кланлидер, мы идём комплектом.

Я заметил, что её манера речи была немного странной; Гнатов посмотрел на меня. Я пожал плечами.

— Кэтти действительно может быть полезна, тем более, что наша магия ослаблена. Если абориген что-то выкинет, она, скорее всего, среагирует первой — одержимая кивнула. — А Сфено действительно лучше остаться снаружи... ты же не возражаешь?

Горгона лишь молча пожала плечами. Своё мнение у неё, безусловно, есть, но она достаточно умна и верна, чтобы не спорить на задании без веской причины, а причин возражать у неё сейчас не было. В конце концов, тихие операции — не её конёк.

— Как-то так — подытожил я. — Совпадение вопросов эффективности и личных желаний.

Хмм?.. Во время этого обсуждения присутствовала вся наша группа, и некоторые из них смотрели на меня как-то... Неодобрительно, даже презрительно. Не понял...

Я непонимающе нахмурился...

...погоди-ка. Кажется, понял. Этикет, мать его... И не менее замшелые традиции.

— У меня очень маленький клан — сообщил я вслух. — И к тому же не наследственный, а собранный, на взаимных интересах. Так что крайне ценнен каждый че... участник, и учитывать мнение каждого — базовая необходимость. Мы, как бы, этого и в текущей команде пытаемся добиться.

— Это не будет работать в большом клане — после небольшой паузы заметил Гнатов. Я пожал плечами.

— Предпочитаю качество количеству. И товарищей — работникам. Я же уже говорил, мы идём комплектом...

Вроде бы на этом непонимание рассеялось... надеюсь. Думаю, нужно будет малость побеседовать с Гнатовым, а ещё лучше с Джару — полагаю, как члены больших кланов, они смогут объяснить, как мой клан и наши в нём отношения выглядят со стороны. Это может иметь значение, как я погляжу... Н-да, так вот жизнь преподаёт уроки.

Хм, если подумать, моя неприязнь к этикету и традициям, исходит из того же корня... О, поймал мысль — не люблю, когда изменяют своим принципам ради чьих-то интересов или мнений. Категорически не люблю...

Не думаю, что богини отказались от идеи моей вербовки, но по крайней мере сделали паузу. К слову, я обратил внимание, что вскоре их закуток стал для остальных присутствующих в кухне как бы не существующим — его не просто не видели, этот участок был отделён от обычного пространства кухни. Один из поварят, к примеру, пробегал через это место, и войдя в контакт с одним краем пространственного пузыря, немедленно вышел из другого. Выборочная манипуляция пространством... Круто.

Признаться, я ожидал, что эти высокопоставленные поклонницы моего кулинарного навыка так и останутся здесь, пока не съедят всё, что можно, но я определённо был о себе слишком высокого мнения: всего через несколько часов они исчезли, на этот раз не оставив мне никаких бонусов.

Жадины.

Однако это не означало, что меня оставили в покое. Определённо, гости моего нанимателя тоже оказались достаточно впечатлены, и на смену предложениям о вербовке от богинь пошли передаваемые через слуг предложения гостей. Сама возможность этого уже кое-что говорит о происходящем... но не моё дело. Забавно было, к слову — они явно не ожидали увидеть повара в доспехе и с мечом на поясе, в результате чего в большинстве терялись и не пытались давить авторитетом хозяина, получив отказ. Впрочем, если кто-то и пытался — им же хуже: они просто выставлялись за дверь "Техникой тентакледемона". Удобная штука...

И всё-таки, странно, что всех их пускают на кухню... Если собрались серьёзные личности, то вполне могут, например, попытаться отравить друг друга — местные реалии же. Хотя могут быть и местные же методы защиты — хотя бы благословение тех же богинь, к примеру... Я многого не знаю, всё-таки.

Кстати... После появления богинь Тахна перестала меня тормошить. Я слегка потыкал её пальцем; никакой реакции.

Хотя, нет... Слегка шевельнулась, и снова замерла. Я нахмурился; то, что меня не теребят, хорошо, но что с ней?..

"Она спит" — сообщила Куаллона. — "Милостью богинь".

...Понятно. Я осторожно прикрыл цепочку своей одеждой.

Дверь снова открылась; я бы повесил табличку "Предложения работы не принимаю", но многие слуги не умеют читать, а я не умею писать на местных языках. Да и всё равно не помогло бы.

...Ой. Какая прелесть...

Вместо взрослого слуги на этот раз на кухне появился ребёнок. На вид — девочка лет одиннадцати, с белыми короткими волосами — из которых торчали кошачьи уши. Куаллона однажды упоминала, что "маги делают на заказ"...

Я непроизвольно потянулся за сосиской.

В отличие от других порученцев, нека, получив отказ, уходить не стала; впрочем, настаивать на предложении хозяина тоже не стремилась, так что выгонять я не стал. Сосиску, к слову, схрумкала с благодарностью, и снова сделала голодно-жалостливые глаза... Ну, не меня объедает, не жалко. Даже если хозяин придерётся, спишу на богинь — сосиской больше, сосиской меньше... Или даже парой десятков.

Одета котёнок была дорого, — всё-таки сама дорогой товар, так что и об упаковке следует позаботиться — но при упоминании хозяина явственно напрягалась. Ну, опять же, местные реалии... Я мысленно вздохнул, и протянул ещё кусок пиццы. Пускай ребёнок хоть чуток расслабится... Не то, чтобы я любил детей, но сочувствие со мной.

"Я что-то заметила... кажется" — неожиданно сообщила через Связь Куаллона. — "Не могу понять, что именно..."

Одновременно с её словами на миникарте возникла точка... две... нет, три маленьких красных точки — согласно которым враждебные объекты уже находились в кухне. Я поспешил уменьшить масштаб; блин, были бы статус-бары, сразу было бы видно, кто и где это... Ну да и так у меня есть свои методы. Хм... они приближаются к кастрюлям, и находятся... На стене?

Барьер, ещё один... и ещё один поверх этих, для надёжности. Повара тоже замерли, уставившись на возникший на стене купол барьера.

— Это моё, продолжайте работать — сообщил я.

— Вы повар или маг?.. — осторожно спросила котёнок.

— Одно другому не мешает, я мастер на все руки — отстранённо отозвался я, изучая содержимое прозрачного барьера. Ничего не видно, но по карте — внутри что-то есть... — Изучение существа, изучение предмета.

"Токсичный магический конструкт "Чёрного Пера"".

...Угу. Не то, чтобы всё стало ясно, но очевидно, что делать.

— Сбегай позови Руфуса Маатора — приказал я одному из поварят, и пацан немедленно умчался.

Маг-жрец появился быстро, и сразу же от входа уставился на пузырь на стене.

— Ваша работа? — осведомился он. Я кивнул.

— "Токсичный магический конструкт "Чёрного Пера"", если это вам о чём-то говорит.

Маг замер.

— Говорит... к сожалению, или к удобству, но говорит. "Токсичный магический конструкт", значит? Это кое-что объясняет.

— Барьеры снять? — осведомился я.

— Нет, пусть остаётся как есть, я могу работать — слегка отстранённо сообщил Маатор и принялся кругами водить пальцем над поверхностью барьера. Возможно, он и делал что-то в плане магии, но я совершенно не обладаю чувствительностью в этом; вся моя магия работает через "систему", в том числе и восприятие. Как я уже не раз отмечал, маг я очень странный... Впрочем, у ритуалистов похоже, на самом деле.

Маг с досадой цокнул языком.

— Оператор разорвал связь — произнёс он, определённо для меня. — Он где-то внутри дома... Вы не успели его засечь?

Я отрицательно покачал головой. Нет, конечно, но...

— Однако, возможно, я мог бы его найти... За отдельную плату, разумеется.

Жрец глянул на меня с определённым сомнением, затем видимо вспомнил мой круг знакомств и кивнул.

— Я проконсультируюсь с господином Арин.

Всё-таки у знакомства с богинями, безусловно, много плюсов... Хоть и выдернули из-за этого внезапно, и вряд ли в единственный раз. Надо бы обзавестись каким-нибудь навыком для защиты от выдёргивания против воли и попыток контроля, а так — тоже заработок... В любом случае.

— Итак, ещё один контракт. Вы хотите, чтобы я нашёл присутствующих на собрании агентов "Чёрного Пера". Помощь в задержании вам не нужна — произнёс я. Хозяин дома кивнул.

— Именно так.

Ещё пару амулетов в качестве награды — плюс возможность забрать вещи убийц — я выбрал заранее, перед заключением договора. К сожалению, защиты от призывов в коллекции призывателя не обнаружилось, или он не показал мне, но заклинание сна мне тоже пригодится, плюс занятное "заклинание реверса", инвертирующее направление полёта низкоранговых "метательных" чар вроде файрбола. Может пригодиться для защиты соратников, к примеру. Главное не забыть, что у меня в арсенале такое есть...

"Получено задание: найти агентов "Чёрного Пера". Представители гильдии убийц "Чёрное Перо" проникли на собрание; найдите их, пока они не нанесли новый удар!" Занятно, и информация, и само задание несколько расширены в сравнении с контрактом. В любом случае, как я и надеялся, на карте немедленно возникли два знака вопроса; вернее, три — ещё один отображал квестодателя. Пока что это выглядит проще пареной репы...

Я бросил взгляд на кухню; всё идёт нормально, но я подозреваю, что без моего присутствия здесь вкус готовящейся еды ухудшится. Ну, на несколько минут всё же могу отлучиться... Благо "конструкты" в барьере маг уже отколупал от стены и забрал, и вызвался посторожить кухню в моё отсутствие.

Кстати, в следующем контракте, если таковой будет, нужно будет отдельно оговаривать дополнительные услуги.

Работа по поиску с маркерами задания действительно вышла крайне простой: немного пройтись меж гостей вместе с хозяином, и определить, на кого указывает маркер, после чего сообщить хозяину, и так дважды. Понятное дело, котёнка пришлось вернуть хозяину ещё тогда, когда я послал за магом, и я видел её среди гостей, рядом с усатым пожилым мужчиной в монокле.

— Вы уверены, что всё точно? — с сомнением переспросил хозяин, когда я указал второго. Тот действительно не походил на убийцу, скорее на богатого дородного торговца. — Я давно знаю Ингвара.

Я кивнул; мне самому показалось странным, что убийца так выглядит, так что я проверил его и "изучением", и результат подтверждался тем, что только что сказал Арин.

— Это не Ингвар, его имя Нагшас Ранило. Не знаю, что случилось с вашим знакомым, но это самозванец... если только он изначально не был известен вам под фальшивым именем, конечно.

— Мы проверим — кивнул хозяин, и подозрительно глянул на меня. — Откуда вы всё это знаете? Я полагал, вы специалист по готовке.

— Ит'c мэйджик — хмыкнул я. — Это просто... один из моих талантов. Я могу видеть имена.

Сообщение "Задание выполнено" появилось, когда я уже вернулся на кухню и успел приготовить ещё несколько блюд. К слову, порядком устал за этой работой, а приём и не думал заканчиваться... Нужно было плату брать больше, хотя я и так взял золотом вдобавок к амулетам.

И всё-таки наконец-то закончилось и это... Гости ещё оставались, но бурное кипение работы на кухне постепенно утихло; оставшиеся гости довольствовались тем, что уже было на столах, в основном десертами. А затем меня попросили прибыть в сад для расчёта и завершения контракта. Хозяин в этот раз не присутствовал, только маг-жрец, но это было ожидаемо — его работа на сегодня ещё не закончилась, а для закрытия контракта нужды в нём не было. Он и так проявил изрядную вежливость, попрощавщись и осведомившись, не возражаю ли я против призывов в будущем.

— Контракт выполнен, и вы возвращаетесь туда, откуда явились — произнёс призыватель, и тонкая деревянная дощечка, которой он воспользовался в качестве якоря, рассыпалась прахом. Эта пыль, слегка мерцающая под светом луны, на долю секунды замерла в воздухе, а затем окружила меня, выстраиваясь в некую конструкцию; комок паутины? нет, трёхмерный круг призыва. Искривлённые, асимметричные, но странно упорядоченные линии; я даже замечал элементы, напоминающие те творения — инструменты работы, вернее — призывателей, что уже доводилось видеть. Линии из пыли превращались в... Трещины? Словно сама реальность покрывалась паутиной трещин. Раньше такого эффекта не видел; красиво, и несколько жутковато... чувствую себя персонажем ужастика, но отнюдь не демоном. Чувство опасности не реагирует, впрочем...

...даже когда из-за деревьев вылетело что-то и врезалось в меня.

Удар не был особенно силён, но то ли он послужил катализатором, то ли просто по времени так совпало, но только именно в этот момент окружающий меня кусок пространства окончательно рассыпался на части, и я ощутил, что падаю в непроглядной тьме...

...падение прекратилось, и я понял, что я не один.

— Это ещё кто? — с оттенком подозрительности осведомился Дюссоль.

— Эм... — пробормотал я, глядя туда же, куда и он. В нашем отряде пополнение, блин...

Ты-дым! Передо мной выскочила табличка. "Достижение! "Контрабандист поневоле". Вы уже не впервые притаскиваете что-то, чего не замечаете; случайность, или тенденция? Эффект: увеличена вероятность обнаружить среди своих вещей что-то, о чём не подозревали или забыли; увеличен шанс попасться при проносе контрабанды. Увеличен шанс завести неожиданное знакомство". Эмм... Несколько иной стиль, нежели обычно у моих "достижений".

Эм... Когда я закрыл его, выскочила ещё одна табличка.

"Новый титул: "Истинный тентакледемон". Ну а что — правда же... Эффект: увеличена эффективность "Техники Тентакледемона" и прочих подобных техник и навыков. Увеличен шанс беременности партнёрши".

...

На секунду это даже затмило объективно более важную текущую ситуацию; я поднял руку и потёр висок, за которым кольнуло болью. Это что, троллинг со стороны "Души мира"?..

...Ладно. Запомню, отложу на потом.

— Меня только что призвали, как демона — сообщил я определённо напрягшимся членам команды. — А это... дополнение довеском проскочило, когда меня отзывали обратно.

Гнатов кивнул, принимая объяснение, и продолжая изучать неку. Между прочим... Я так и не сделал то, что следовало сразу же.

Я тоже перевёл взгляд на увязавшуюся за мной котёнка.

— Изучение существа.

"Имя: Туман. Раса: гомункулус, метаморф. Класс: метаморф/убийца. Социальное положение: беглый раб гильдии убийц "Чистота". Пол: истинный метаморф, сейчас: мужской""

...

В первые несколько секунд у меня просто не нашлось слов. В следующий — тоже не нашлось, но уже по другой причине. Если сперва это были эмоции, то затем... нужно хорошо подумать, что говорить, и как действовать.

Хотя...

— Техника тентакледемона.

Вопреки ожиданиям, этот вовсе даже не котёнок, а матёрый хищник не пытался защищаться или сбежать. Он(а) повис(ла) в моих верёвках, растерянно моргая.

— Это коллега Г... Монро — сообщил я, не отводя глаз от "котёнка". — Хочешь сбежать от своей гильдии, Туман? Понимаю, но момент не самый удачный. Не пытайся ничего выкинуть, ситуация не в твою пользу... да и я предпочёл бы решить всё мирно.

— Могу я узнать ситуацию подробнее? — сухо осведомился Гнатов.

Блин... Возможно, я поторопился. Придётся открывать кое-что о себе. Ладно, что поделать...

— Разумеется. Ну, вы знаете, что я могу получать некоторую информацию о тех, кого вижу. Так вот этот некомими, как я сейчас вижу, метаморф-киллер. Судя по всему, хочет сбежать от работодателей... видимо, совсем допекли, если рискнул прыгнуть в портал отзыва демона.

— Н-да... — протянул Гнатов. — Я так понимаю, у вас в клане такие инциденты не редкость...

— ...Увы — согласился я. Кэтти рядом хмыкнула.

— Засунь его в инвентарь, а потом разберёмся — предложила она.

— Резонно — согласился я. — С другой стороны, мы на Изнанке, и спешить особо некуда, так что можно решить вопрос с ним прямо сейчас. Что ты вообще планировал, Туман?

— ...Сбежать, а там по обстоятельствам — ответил метаморф. Он больше не делал вид удивлённой невинности, но попыток сопротивления всё так же не предпринимал... по крайней мере, я их не замечал. — Другой такой возможности могло не подвернуться, а я достаточно знаю о демонах, чтобы понимать, что смогу устроиться на другой стороне.

— Хмм... — протянул я, перебирая в уме варианты. В принципе, у него очень интересный класс... Но, блин, сложностей много... и при всей интересности, это не тот класс, который мне нужен. У меня и так бойцов куча, а созидательная сторона неразвита.

Гнатов хотел что-то сказать, но его перебила Кэтти.

— Возьмём себе? — предложила она. — У нас как раз кланового маскота нет.

Я вздохнул. Определённо, одержимая не просто так предложила это именно в этот момент — подозреваю, что Гнатов хотел предложить примерно то же — но всё-таки...

— Ты умеешь что-нибудь, кроме ликвидаций? — осведомился я.

— Я хороший актёр и певец.

— В "Голос" тебя устроить, что ли?.. Ладно. Предлагаю контракт. Дар у тебя хоть и не особенно мне полезный, но в целом ценный, так что предлагаю присоединиться к моему клану — как полноценный член, с испытательным сроком. Может, когда-нибудь и основная специализация пригодится, но сейчас мне нужны более мирные профессии. С меня поначалу точно жильё и питание, а дальше — как удастся тебя пристроить. Конкретный договор обговорим отдельно, но рабы мне точно не нужны — слишком много мороки в наших условиях, да и эффективность страдает. Интересует?

— ...В зависимости от конкретных условий — отозвался "котёнок". Я кивнул.

— Значит, договоримся. Но конкретно сейчас у нас работа, а без контракта я тебе не доверяю, так что тебе придётся немного побыть в пространственном кармане.

Я отменил Технику Тентакледемона и опустил его на "пол" Изнанки, а затем достал из Инвентаря мешок.

— Залезай. Или можешь сбежать... Проблему это в любом случае решит, но этот мир не лучший выбор, даже если умеешь выходить с Изнанки.

Кошак задумчиво посмотрел на мешок, на нас с Кэтти... нда, кругом кошки в каком-то смысле.

— Кот в мешке... — задумчиво произнёс Дюссоль, когда кошак залез-таки в контейнер. — И тоже неизвестно, что оттуда достанешь.

Всё-таки жизнь нашла способ надо мной посмеяться... и я не про эти последние ачивку с титулом. Что-то всё-таки пошло не так — но при этом одновременно ничего не пошло не так. Вот как, спрашивается, может быть третий вариант из двух? И тем не менее. Скрытая опция, блин.

Гнатов провёл переговоры, я бы сказал, на пять с плюсом. К слову, стоит отметить, что предводитель экспедиции, едва заметил в своей палатке посторонних, не задумываясь выпустил пулю; даже Кэтти едва успела среагировать, но даже она лишь выбила пистолет из рук стрелка, когда пуля уже попала в цель — в голову исследователя. Защитные амулеты, впрочем, были у всех, так что я даже не предлагал перефокусировать свой Персональный барьер.

Ожидаемо, это оказалось серьёзным аргументом в переговорах. Когда пуля попадает в голову и не оказывает никакого видимого эффекта — это впечатляет... Полагаю, опытного военного, в точности знающего, какой эффект должен был быть, впечатляет особенно — а мы имели дело как раз с таковым. Однако сильно давить Гнатов не стал; он сообщил, что аборигены "приближаются к нашей территории", и что мы предпочли бы мирное сосуществование и торговлю, но при желании можем уничтожить весь лагерь — что выглядело вполне убедительно, не говоря уж о том, что было правдой.

К слову, я обратил внимание, что обстановка внутри просторного шатра выглядела странной смесью аскетичности и роскоши — по крайней мере, на взгляд человека. Лежак прямо на полу, чуть ли не из кучи листьев, но в то же время тяжёлый стол-секретер из лакированного дерева, который наверняка было неудобно сюда переть; деревянные миска и ложка, но выглядящая дорогой драпировка, и даже клетка с птичкой... Возможно, конечно, что это вообще в местных традициях, но у меня сложилось впечатление, что мы имеем дело с личностью, скромной в личных запросах, но вынужденной поддерживать имидж. Хотя вполне могу ошибаться...

Исследователь продемонстрировал на карте направление, в котором аборигенам двигаться запрещалось, и сообщил, что мы вновь придём завтра. Последнее, как он пояснил мне, когда мы вновь оказались на Изнанке, нужно сразу для нескольких целей: проверка, как нас встретят в следующий раз, после обдумывания; углубление впечатления, если попытаются использовать силу; и консультация с кланерами, какие именно товары и услуги от местных их интересуют. Хотя для последнего лучше использовать прямую связь, и пусть стороны сами договариваются.

На следующий день аборигены утроили охрану, особенно у шатра командира — вооружённая охрана со сторожевыми зверями. Естественно, это им не помогло. Кажется, у них не было даже концепции телепортации...

Стрелять в нас в этот раз не стали, хотя присутствовавшие в шатре офицеры и выхватили оружие — но остановили пальцы на спуске.

Вторичная демонстрация наших возможностей их добила, и они были согласны на наши условия — возможно, и на любые — но... Этого следовало ожидать. Всё не может быть так просто...

Да, командующий этой экспедицией соглашался на наши условия. И даже предполагал, что сможет убедить компанию, организовавшую экспедицию, их придерживаться. Однако... Эта компания была не единственной с такими идеями; просто первой. И, что хуже, не только в их стране. Даже если поработать со всеми ними, могут появиться новые — единственный выход, выйти на правительства... Ну, или убивать все экспедиции, пока в метрополиях не начнут бояться посылать сюда новые. Проблемка...

Впрочем, значительно упрощённая тем, что у местных имелись вполне приличные карты мира. В сочетании с моей Автокартой это позволяет добраться до их столиц без особых сложностей — вопрос в том, стоит ли, и как поступать дальше в любом случае. Если просто вломиться к власть предержащим, как сделали на месте... ну, они могут среагировать неадекватно.

— Нам не нужно выходить прямо на правителей — сообщил Гнатов. — Надёжнее будет действовать иначе. Дольше и сложнее, но время пока есть.

— Как? — осведомился я.

— Монополисты сами смогут разбираться и с конкурентами, и с государственными интересами в регионе — пожал плечами исследователь. — Особенно если им немного помочь. Если прижать тех, кто их контролирует, они сами всё сделают за нас. Да ещё и останутся довольны по итогам, если всё правильно сделать... хотя с последним и сложнее, мы недостаточно знакомы с психологией и традициями аборигенов. Но это хорошая разминка перед реальной работой.

Остальные члены группы — минус Кин — согласно кивнули вразнобой.

С моей стороны — доставка; "Фальшивка" и Кин — сбор информации о двух организациях, которые нас интересуют. Гнатов — контроль и координация, остальные — силовая поддержка и резерв на всякий случай. Сперва я доставил на место Кина; его духи, оставаясь невидимыми, могли собирать информацию и о местных традициях и манерах поведения, которая упрощала работу "Фальшивке".

В итоге на то, чтобы отыскать офисы, ушло всего несколько часов, и ещё немного времени — чтобы выяснить, кто тут руководит.

Ожидаемо, никаких мер безопасности, способных защитить от магов со своими духами и хорошим проводником через Изнанку, здесь не было. Вряд ли с альтивами будет такая халява, но пока что всё выглядело просто.

...Или не совсем. Кабинет руководителя располагался на третьем этаже, и я не знал, как выйти с Изнанки на нужной высоте. Пока что выход автоматически происходил более-менее на уровне моря.

Оказывается, нужно просто выбрать нужный этаж на автокарте.

В первом офисе всё прошло гладко — по крайней мере, внешне. Вполне возможно, что после нашего ухода хозяин кабинета что-то предпримет, но пока что шёл на сотрудничество — благо, у Гнатова имелось письмо от главы экспедиции. Собственно, как только абориген понял, что убивать и есть его не собираются, и вместо этого предлагают торговлю, осмелел, и даже осведомился, не предоставим ли мы свой метод транспорта.

На всякий случай Кин прицепил к нему одного из своих духов.

Со вторым прошло чуть сложнее: мелкий, похожий на мартышку предприниматель, выпалил в Гнатова сразу из двух пистолетов, выпустивших при выстреле целое облако чёрного дыма, и прикрывшись им, едва не выпрыгнул в окно. Похоже, был наготове к покушению... В последний момент мы с Кэтти одновременно успели его перехватить.

Этот тоже быстро перестал бояться, однако немедленно впал в возбуждение, настаивая на установлении дипломатических отношений с его страной; на патриота нарвались, похоже. Отделались честным обещанием, что отвечающие за это подумают... пускай ВсеПутийцы сами решают, не наша проблема.

С остальным мартышка без энтузиазма, но согласился.

Всё? Не совсем. Оставалось проконтролировать выполнение... а ещё, раз уж такая возможность, я хотел посмотреть, не найдётся ли тут предметов с интересными навыками. Хотя мир и не магический, но достаточно экзотический, чтобы и из навыков попалось что-то экзотически-полезное... Да хотя бы что-то вроде того же "анализа", благо у него и ранг ещё низкий, так что повышение будет недорогим. Собственно, в кабинете одного из дельцов я совершенно без зазрений совести стянул беретку с навыком "Командование" за ничтожные три единицы Эссенции; "Командование, пассивный навык, ранг 1. Умение убедительно озвучивать и отдавать команды, без которого вас могут просто не услышать". По-моему, полезно... Кстати, на Земле нужно будет пройтись по ломбардам и антикварным, посмотреть вещи с историей.

Китайский амулет иллюзии работал вполне прилично, хотя и был ограничен по времени — ввиду скудности маны вокруг, он тянул ману из меня. Впрочем, "Фальшивка" утверждал(а), что за пару часов вполне успеем.

Поскольку нам нужно было проверить, что будут делать аборигены, с которыми мы встречались, сейчас мы находились в реале. "Фальшивка" и Кин подобрали места, в которых можно провести сутки, наш партийный адепт хомячества выделил отвращающие амулеты — что-то вроде антимаггловых чар из Поттера — и мы, разбившись на две группы, ожидали результатов. В одной столице наблюдение вёл дух, в другой — один из амулетов Дюссоля. Вернее, он вложил следящее заклинание Гнатова в перстень аборигена; по заверениям нашего исследователя, чары даже в здешних условиях должны продержаться как минимум сутки.

В любом случае, пока народ скучал в каком-то складе на окраине, мы с Алексом — у местных, как оказалось, тоже есть такое имя, только с ударением на "е" — решили прошвырнуться по ломбардам и магазинам старьёвщиков, которые он успел приглядеть. Метаморф вообще запоминал всё; похоже, у него абсолютная память.

В принципе, меня не мучала бы совесть и из-за ещё одной-двух небольших экспроприаций, но кое-какие местные деньги у нас имелись: "Фальшивка", когда исследовал город, успел кого-то обокрасть, а после того, как покинем этот мир, эти деньги всё равно практически не будут иметь ценности. Разве что по цене низкопробного серебряного лома.

Город, в общем, напоминал Европу конца девятнадцатого века, разве что здесь уже было электрическое освещение вместо газового... или в Европе в это время тоже уже было?.. Ну, и ещё здания немного пониже, соответствуя росту аборигенов. И лошади, везущие повозки, тоже — почти такие же, как на Земле, но чуть помельче. Разве что одежда местных совсем не напоминала о викторианской Британии и Европе: определённо, большинство аборигенов предпочитали яркие цвета. Ну и, естественно, здесь не было христианской атрибутики; возможно, вместо них имелись символы местной религии, но даже если так, я не мог отличить их от просто элементов декора. Сама же архитектура вполне похожа...

— Эй, парни, не хотите развлечься? — послышался рядом голос. — Женский, вроде. — Э-эй!

— Кажись, это нас — хмыкнул(а) "Фальшивка".

...

...Это самая неловкая ситуация, в которой мне когда-либо доводилось бывать.

Две аборигенки, одетые в смесь розового с зелёным; понятия не имею, насколько конкретно их одежда приличная по их меркам, и насколько приличные они сами — может, местные шлюхи, а может, просто оторвы. Или даже здесь такое поведение вообще в порядке вещей.

— Простите, дамы, но мы заняты — отозвался я.

— Да ладно, красавчик, не будь таким скучным!

У меня аж скулы свело... Девицы были куда меньше похожи на обезьянок, чем тот глава компании, но всё же... Я не ксенофил. Не настолько, по крайней мере.

— Его — я ткнул пальцем в сторону Алекса — и так жена прибьёт за опоздание. А мне заодно достанется, если не доставлю домой как можно быстрее. Вы не знаете мою сестру.

— ...Жаль — с явным разочарованием произнесла аборигенка, взъерошив рыжую шерсть на голове. — Ну, удачи тогда, мальчики!

— Неплохо вы их отшили — заметил мой спутник. Сам удивляюсь... Навык "Этикет" сработал, что ли? Или "Обаяние"?

— Да уж, не угадаешь, какую неожиданность жизнь выкинет в следующий раз... — пробормотал я. — Кстати, о них. Хотел спросить... Ваш... профессиональный навык — ему вообще где-то учат, или всё осваивают самостоятельно, собирая знания по возможности?

В конце концов, мне нужно знать, что делать с новым приобретением.

— Есть пара маленьких школ, но там учат только основам — отозвался метаморф. Я, признаться, не в курсе, знает ли он о моём приобретении, но ответил в любом случае свободно. — Хотя и всё равно это не то направление, которое стоит глубоко осваивать нормальному магу — минусов много. В основном основы изучают дамы, как форму косметического вмешательства. Глубоко вдаются только те, у кого врождённый дар, и там уже нужны и свои усилия, очень много, и хороший персональный наставник, чтобы добиться серьёзных результатов. Но всё это скорее вынужденный путь, чтобы добиться чего-то... Внешняя магия эффективней.

Всё-таки не знает...

— Везде есть свои плюсы и минусы — заметил я. — Взять хотя бы Дюссоля — яркий пример.

— Согласен — кивнул Алекс. — Хотя ваша магия остаётся загадкой. Вам серьёзно нужно произносить названия чар?

Вот уж что я действительно предпочёл бы оставить в секрете... Однако в команде это невозможно.

Я вздохнул.

— Некоторые. Большую часть, если честно... Разве что управление нитями и так работает. А у вас что за минусы?

— Всё по учебнику — пожал плечами метаморф. — Ограничение по контролируемой массе с ростом расхода маны при её увеличении, особенно в нестабильной форме, подверженность специфическим заболеваниям, высокая нагрузка на мозг, сложности с внешней магией... Из метаморфов выходят разве что неплохие шпионы и убийцы, и то только против немагов. Ну, и элитные любовницы, или любовники. Многие сочетают.

Я хмыкнул и бросил косой взгляд на меч у себя на поясе (к слову, местные зачастую их тоже носили). У меня тоже сочетает...

В общем, по описанию "Фальшивки", его профессия напоминала дантиста. Заработок хороший, но работа довольно неприятная, и сложностей много. А ещё есть тот факт, что врождённый дар практически не оставляет альтернативы... Кстати, оказывается, метаморфов мало потому, что обладатели сильного дара умирают ещё в младенчестве — трансформироваться уже могут, а вот делать это безопасно — нет. Так что тем, кто посильнее, с самого рождения необходим профессиональный присмотр или подавление дара... Да и слабые тоже остаются в опасности, тем более что они не всегда могут отменить проделанное изменение.

Не то, чтобы мой спутник/спутница был так уж откровенен; он рассказывал в общем-то общеизвестные факты, просто я их не знал. Раньше с метаморфами не сталкивался, а изучать всё подряд у меня просто нет возможности. А сейчас — почему не побеседовать по дороге...

Я, в свою очередь, рассказал о своих столкновениях с альтивами. Тоже и может пригодиться в ближайшем будущем, и вроде бы было Алексу интересно.

Заодно прояснил вопрос диспел-гранат, вернее их воздействия на метаморфа.

Оказывается, они разделяют трансформации на два варианта: стабильная и нестабильная формы. Вторая — это пластичное тело, удерживаемое магической силой метаморфа; по большому счёту, напоминает слаймов из игр. Позволяет модифицировать тело "на лету", и переключает метаболизм на магический; в этом состоянии они почти неуязвимы для холодного оружия — и пуль — без магических добавок, резко уменьшена потребность в кислороде, могут проникать в небольшие отверстия — однако за это приходится платить высоким расходом маны и уязвимостью к магическим вмешательствам, а так же к температурам и агрессивной химии. Даже магия не может создать новую плоть из ничего, если старая уничтожена, да и можно разрубить на куски и растащить — контролировать они могут только ту плоть, что контактирует с "основным ядром". В этом режиме альтивская антимагия, скорее всего, будет мгновенной смертью.

Что до "обычного режима", стабильной формы, в нём они не сильно отличаются от прототипа. Да, они могут закрывать свои раны, даже очень тяжёлые, но если рана была фатальной — попадание в голову, к примеру — то даже очень умелый метаморф скончается на месте... Хотя Алекс и заметил, что о настоящих мастерах ходят разные слухи. В любом случае, в этом состоянии антимагия оказывает на них не больший эффект, чем на обычного человека; разве что если в момент воздействия как раз проводилась какая-то трансформация, контроль над ней будет потерян, скорее всего вместе с трансформируемым куском плоти.

В общем, информация актуальная, так что я мотал на ус.

Занятная, должно быть, история была у чайной чашки, если она даёт навык "Яды и антидоты"... К слову, немного странно, что чашка с чаем считается предметом снаряжения, а бутылка или фляжка с ним же — уже нет. В любом случае, я бы купил эту чашку, но она продавалась вместе с сервизом, — неполным, к слову — и всё это было слишком дорого. Впрочем, в ломбарде были и другие занятные вещички.

К примеру, бронзовый театральный бинокль с навыком "Изучение процесса" — третий навык "Изучения", раньше мне не попадался, но они все очень полезны. Бинокль был старым, потёртым, и сторговаться удалось недорого, да и по Эссенции копейки — те же три единицы, что и за Командование. Или духовая трубка с парой дротиков, которая, внезапно, давала заклинание "Усыпление"... Тоже взял по дешёвке.

Увы, примерно на этом наш бюджет на эту акцию и заканчивался. Можно было, конечно, спереть что-нибудь... Но я всё же решил этого не делать.

А вот насытить можно и прямо сейчас. Правда, это работает только на Изнанке, так что...

— Вход на Изнанку — пробормотал я.

...Чего?!

Во тьме Изнанки передо мной возвышалось... Дерево?

Огромный, тянущийся куда-то вверх ствол из перевитых меж собой флюоресцентных жгутов. Сверху эти жгуты расходились в разные стороны, создавая "крону"; на некоторых ветвях висели светящиеся ядовито-зелёным свечением, более ярким, чем ствол и ветви, примерно сферической формы плоды. "Ветви" слегка шевелились и извивались, и многие из них тянулись вдаль, к "скелетам" домов, висящим над головой.

Я рефлекторно отшатнулся. Что это за хрень?.. Очень неприятное ощущение создаёт...

— Изучение... Объекта?

"Древо Гимира (Древо Апокалипсиса). Материализация концепции о сущности, что принесёт великую войну, что станет концом света. Фактически — комплексная Тень, порождённая страхами и меланхолией большой части населения мира. Завершённость: пр. 42%"

...

Я закрыл окно, и немедленно выскочило следующее.

"Получено системное задание! Уничтожить Древо Гимира. В случае отказа: снижение репутации (Душа Мира Сайгус), ?. Награда за выполнение: ? Принять задание? Да/Нет"

...Приехали. Отказ — явно слишком рискованное дело, но... Пока что эта хрень вроде бы меня не замечает, но судя по тому, что щупальца-ветви шевелятся, оно вполне способно за себя постоять. А этот ствол, блин, метра три в диаметре, как минимум...

Так, ладно. Запрос пусть пока немного повисит, сперва возьму навыки.

"Получен навык "Изучение процесса". Внимание! Собран полный комплект навыков комплекса "Изучение". Навыки "Изучение существа", "Изучение предмета", "Изучение процесса" трансформируются в комплексный навык "Изучение" 4 ранга".

"Усыпление, заклинание ранга 1+2(Талант к магии). Погружает небольшую группу гуманоидов/животных либо одиночного гуманоида/животное в крепкий здоровый сон. Расход маны 7-3(группа-одиночка). Максимальный ранг: Воля/2".

А теперь — к вопросу перед носом... В буквальном смысле. Как быть-то?..

"Время на обдумывание вышло. Задание принято". Эй! Так не честно, даже не было предупреждения об ограниченности времени на обдумывание!

Немедленно "система" решила добить меня.

"Время на выполнение задания: 2 Месяца. Ограничение: блокировка Сопряжения".

...

— У нас тут возникла небольшая проблема — обратился я к своему спутнику; ожидаемо, Алекс не заметил моего отсутствия. Собственно, с его точки зрения я и не отсутствовал. — Хотя, скорее, конкретно у меня... В любом случае, это нужно видеть, и лучше показать всем, так что нам стоит вернуться побыстрее.

Метаморф кивнул.

...Хреново дерево было видно почти с любого места в городе — вернее, с любого сектора Изнанки, связанного с городом. Кажется, его ветви и корни связывали этот кусок Изнанки, не давая секторам перетасовываться.

— Внушает — после небольшой паузы заметил Дюссоль. Гнатов согласно кивнул. — Но нам-то какое дело?

— Вам — никакого, полагаю — признал я. — А от меня Душа Мира требует избавиться от этой хрени. Но... Джару, вы можете связаться со своими и попросить проверить сопряжение? Кажется, оно будет закрыто, пока эта хрень не уничтожена...

Увы, моё опасение оказалось оправданным: сопряжение не работало. С другой стороны, теперь моим сопартийцам, равно как и ВсеПутийцам, ничего не оставалось кроме как помочь решить эту проблему.

— Нет, прежде у меня ничего подобного не было — терпеливо повторил я. — И оснований ожидать чего-то такого — тоже. Я вообще не ожидал, что Душа Мира может быть такой... Активной.

Самое обидное в сложившейся ситуации было не то, что меня в чём-то подозревали — это было естественно; и не то, что на нас внезапно свалилась ещё одна проблема. Нет, на мой взгляд обиднее всего было то, что мы не можем содрать с аборигенов награду за столь важное для них дело. Серьёзно, спасать мир бесплатно? Ну, почти спасать, и почти бесплатно, но всё же... Как-то это неправильно. Те, кто считают, что мир нужно спасать за идею — диванные теоретики; это, как ни крути, вопрос выгоды. Да и вообще, любая работа должна соответствующе вознаграждаться... Хотя я и не знаю, какое вознаграждение положено от Души Мира.

В любом случае. После короткого обсуждения народ пришёл к логичному выводу, что обсуждать нужно не "как быть", а "как уничтожить это "древо"". И, как только все мы пришли к этому консенсусу...

"Активирован статусный эффект "Привилегия Игрока". Вызванные миром пребывания ограничения нейтрализованы. Доступно создание/роспуск партии".

Ну... Похоже, по крайней мере Душа Мира решила не усложнять мне работу, раз уж я работаю на неё. Плюс "партия"... это нужно будет проверить. Хотя и не представляю, какие это может давать преимущества, но всякое возможно. Однако это позже, а пока...

— Ну и, есть у кого-то предложения, как быть с этой хреновиной? — осведомился я. Мы все находились на Изнанке, и "Древо Гимира" нависало над нами и над городом.

— Я кое-что знаю о таких феноменах — отозвался Гнатов. — Проблема не в том, чтобы его разрушить, а в том, чтобы уничтожить. Они самовосстанавливаются, и очень легко, пока сохраняется создающая их тенденция в умах.

— Насколько я понимаю, это проблемой не будет — хмыкнул я. — Я об этом позабочусь.

Собственно, это и есть причина того задания, полагаю... И, кстати. Встаёт очень неприятная проблема — как собрать всю Эссенцию? Судя по всему, в этой хрени её навалом... Мои внутренние хомяк и жаба единым фронтом меня удавят, если всё это пропадёт. Видимо, нужно будет подготовить несколько Эссенциеёмких предметов, и быстро менять... И, естественно, заранее опустошить Сосуд. Так и сделаю...

— В общем, главный вопрос всё-таки как разрушить это "древо", не попавшись ему в тентакли. Джару, вы говорили, что можете делать взрывчатку? Думаю, лучше запасти побольше...

Если какую-то проблему нельзя решить при помощи взрывчатки — значит, вы взяли недостаточно взрывчатки... Не помню, откуда, но в этом утверждении определённо есть рациональное зерно. Наша инженеродипломат заверила, что она заготовит достаточно, так что оставались два вопроса: доставки к цели взрывчатки, и меня самого: всё-таки моя способность "всасывать" Эссенцию работает на небольшом расстоянии. Хотя электромобильчика должно бы хватить, наверное — успею подъехать, прежде чем "древо" восстановится. Ну а доставку боезаряда взял на себя Кин... не то, чтобы сам вызвался, но согласился на эту работу. Его способность тут подходит лучше всего.

У меня было подозрение, что участвующие в "партии" смогут поглощать Эссенцию, однако оно не оправдалось. Хотя для проверки пришлось сгонять довольно далеко — по соседству с "древом" других Теней не было. Ну, по крайней мере Кэтти, на которой я экспериментировал, видела статус-бары; уже неплохо. С этой фишкой от нас крайне сложно спрятаться. К тому же и миникарта тоже работала... И да, только до тех пор, пока Кэтти была в "партии".

А ещё во время наблюдения за "древом" был небольшой инцидент. Один из светящихся плодов упал с ветки, хлопнулся оземь и взорвался клубами светящегося зелёного тумана, который быстро впитался в "землю". Что бы это ни было, явно ничего хорошего...

Собственно, "Изучение" выдало следующее:

"Плод Древа Гимира. Часть комплексной тени, содержащая концентрированные негативные эмоции, при созревании просачивающиеся в реальный мир". Н-да... Создаётся из негативных эмоций, и их же распространяет. Неудивительно, что даже душа всего мира забеспокоилась... С местными специалистами по борьбе с такой хренью здесь негусто, полагаю.

Воплощения Кина доставляли изготовленную Джару взрывчатку в нескольких мешках с разных сторон; мощность изготовленной из древесины самоделки была не особо высокой, так что её потребовалось много. Я занял позицию не слишком далеко и не слишком близко, на всякий случай прикрывшись барьером; остальные наблюдали издали, в первую очередь сама негритянка, по сигналу которой взрывчатка и должна сдетонировать. Другие члены команды в основном прикрывали и любопытствовали.

Древо никак не среагировало на приближающиеся к нему мешки. Возможно, оно вовсе не обладает осознанием происходящего вокруг?.. Хотя это было бы слишком просто. В любом случае, заряды без помех заняли свои места... Взрыв.

Облако золотых искр... Было гораздо меньше, чем я рассчитывал. Взрыв проделал в стволе "древа" большие выемки-кратеры, заполненные искрами, но оно устояло; и Эссенция медленно втягивалась обратно в ствол, темнея и образуя новую "плоть" Тени. Мой электромобиль нёсся на максимальной скорости, и дистанция не так велика, но мы изначально не добились нужного эффекта... Однако нужно оттяпать у него хотя бы часть Эссенции, чтобы новая попытка не была совсем с нуля.

Хуже, чем с нуля... Вокруг меня в землю ударили три тускло светящихся ветви-щупальца. Оно всё-таки может реагировать...

А у меня даже навыка "вождение" нет.

Край одного из щупалец, между которыми я пытался проскочить, задел мой Щит, разнеся его на осколки. Хорошо, что я всё-таки решил подстраховаться и так — эта защитная магия по крайней мере слегка отклонила удар в сторону, а для нового замаха эти тентакли поднимаются медленнее, чем бьют... И что-то — Чувство опасности? — мне совсем не хочется к ним прикасаться.

Пытаться разворачиваться нет смысла; с той стороны взрыв сумел нанести больший урон, повредив щупальца, так что и проскочить там будет проще, не говоря уж про Эссенцию. Остаётся надеяться на свои Удачу и защитную магию...

...и поддержку. Тахна, одним концом обмотавшаяся вокруг рукояти Куаллоны, рубанула по приближавшемуся относительно тонкому тентаклю, отрубив кусок и заставив его отдёрнуться. Следующий, более толстый, тентакль, оказался подбит каким-то заклинанием, выпущенным "группой поддержки", не входящей в мой клан. Золото Эссенции на миг окутало меня, окружив смерчем сияния; одна за другой выскочили таблички, сообщающие о насыщении, но я не мог оторвать рук от руля, чтобы поменять снаряжение. И так сложный момент — несмотря на подраненное с этой стороны Древо, у него всё же оставались тентакли, и сейчас мне приходилось опасаться атак не спереди, а сзади.

Чувство опасности заставило меня поднять голову; резкий поворот позволил избежать нового удара, но одновременно один из нависающих плодов лопнул, выпуская поток зелёного тумана мне на голову.

Магия вещей... Магия барьеров, ментальный барьер... Всё, что угодно!..

Меня словно покрыло мерцающей полиэтиленовой плёнкой; одновременно мой электромобиль, почему-то окрасившийся в красный цвет, резко рванул вперёд... часть ядовито-зелёного тумана всё же окатила меня.

...Дерьмо! Ублюдочное "древо", грёбаная "душа мира", и ё**ная извращенцами Джару, которая даже взрывчатку нормально заложить не могла! И вообще вся эта хрень — не моё дело, я мог бы сейчас заниматься намного более интересными и уместными рангу делами...

...Дерьмо ещё раз. Эмоции бушуют неестественно; психическое отравление всё-таки просочилось через барьер.

— Чудес...

Я замер, остановленный порывом жадности... Абсурдно сильным порывом жадности. Это же сколько Эссенции уйдёт на такое экстренное лечение...

...С другой стороны, если срочно не вылечиться... Страшно, блин!

Страх переборол-таки жадность.

— Чудесное исцеление.

Золотое сияние рассеяло мутную зелень как вокруг, так и в моей голове, прояснив соображалку как раз вовремя, чтобы я успел уклониться от ещё одной ветви-щупальца. А теперь — в объезд и на воссоединение...

— Взрывчатки было недостаточно — сообщил я. Негритянка молча и довольно пристыженно кивнула. Н-да, а ведь это должны были быть лучшие... Такое впечатление, что меня кинули и подсунули подделку.

С другой стороны, она изначально не позиционировалась как взрывотехник; да, алхимик, да, инженер, но даже это — вторично; основной род деятельности — дипломат. Так что озвучивать претензии я не стал... в конце концов, они и так очевидны.

— Ладно, проехали. Сейчас важнее другое — как теперь достать это "дерево", когда оно настороже... И на этот раз нужно будет снести его полностью, второй раз подставляться под удар не хотелось бы..

Хитов у "древа" видно не было, однако Изучение показывало, что "Завершённость" снизилась с сорока двух процентов до тридцати шести. Всего шесть процентов... С другой стороны, могло быть и хуже.

К слову, возможно, это самообман, но мне казалось, что оно немного съёжилось.

— Оно прочнее, чем кажется, но большой проблемы всё равно не вижу — заметил Дюссоль... хм? Сфено опять принялась жевать сушёную змею. Откуда у неё столько? Давно должны были закончиться...

Я даже непроизвольно скосил взгляд на её голову, отвлёкшись от того, что говорил "Пэкрэт". Блин, серьёзнее и сосредоточенней нужно быть... Мне, естественно.

Впрочем, ничего существенного я не пропустил. Дюссоль предлагал на этот раз скомбинировать взрывчатку — и побольше — с несколькими высокомощными заклинаниями, ритуального типа, на которые требуются время и мана, но и результат серьёзный. С магией здесь не очень, конечно, но если сложить усилия, а потом законсервировать результаты нескольких ритуалов и высвободить одновременно — жахнет так, что мало не покажется. На уровень оружия массового поражения всё равно не вытянем, скорее всего, но этого нам и не надо.

Подозреваю, что подобные "консервы" в заначке нашего хомяка уже есть, но зачем отбирать у грызуна последнее, если ситуация позволяет сделать ещё?

В общем, план более-менее составили. Доставку снова возьмут на себя воплощения Кина, но на этот раз прикроем их маскировкой... разберёмся, в общем. После нейтрализации психического отравления я снова стал смотреть на жизнь с оптимизмом.

К слову, Кин... Я заметил, что он стал как-то странно на меня поглядывать. Заинтересованно, что ли... эм, в хорошем смысле. Надеюсь, что в хорошем, по крайней мере. Мало ли что его опять напрячь могло... Он вообще довольно странный.

Хотя дерево и не удалось снести с первого раза, в этом были и свои плюсы: меньше Эссенции пропадёт. Даже того, что я впитал в заезде, хватило на насыщение всего моего снаряжения... Трансмутация, Маг, Тьма, ещё один слот Инвентаря — хотя руки и были на руле, держать ручку магазинного пакета это не мешало — плюс один к Воле... Немного хитов и маны... Ну, и главный навык мага, до кучи. Очень и очень неплохо, в общем.

Ах, да — я ещё и выносливость поднял, одноимённым навыком... Пригодится во многих смыслах, надеюсь. Плюс сопротивляемость холоду — невесть сколько валялся в инвентаре драный плащ, один из старых дропов с Теней. В принципе, резисты все хорошо бы прокачать, но с другой — они как-то не особо и нужны были пока что с Персональным барьером... Да и лето же было, так что скорее о сопротивляемости жаре думалось.

В общем, пока остальная часть команды заготавливала взрывчатку — в принципе, со свежеприобретённым навыком Трансмутации я и сам это могу, но тогда придётся объяснять, почему раньше не мог, а теперь вдруг могу — я активировал насыщенные предметы, переоделся, и теперь тихо радовался. Кэтти и Сфено, кажется, тоже были довольны — я сообщил им о приобретениях, конкретно о Выносливости.

— Вы можете работать с Эссенцией.

Я вздрогнул и резко обернулся. Кин...

— Естественно, могу... Я же владею чудотворством, пусть и ограниченно.

Воплотитель отрицательно помотал головой.

— Я не об этом. Вы как-то собирали Эссенцию из древа.

...

— Вы можете видеть Эссенцию?

Маг кивнул и уточнил:

— Но не работать с ней напрямую.

— Вы необычно откровенны...

Хотя я, кажется, знаю, что его интересует. Создание духов определённо требует Эссенции.

— Честный обмен информацией. Меня интересует Эссенция... Её сложно доставать, даже за хорошие деньги. Особенно в последнее время.

— Инквизиция? — хмыкнул я, скорее наугад, однако Кин кивнул. Понятно... Видимо, церковники зачистили наиболее сомнительные круги, занимающиеся жертвоприношениями — как я понимаю, это самый распространённый способ добычи сего ценного ресурса. Даже Хорн, который тоже "собиратель осколков", не может передавать Эссенцию, только собирать... Надо будет дома проверить цены — наверняка ещё выросли. — Ясно. Ну, технически, у меня есть свой метод сбора Эссенции, но она вся уходит на клановые потребности, как правило, и самим не хватает. Да и такой потребности в деньгах, чтобы продавать, нет.

— Не деньги — возразил воплотитель. — Нечто другое... и в других условиях не стал бы предлагать. Я могу сделать духа на заказ.

Я нахмурился.

— Это интересно. — Действительно интересно, но, блин... Как с тем кошаком — конкретно сейчас не представляю, зачем оно мне и что с этим делать. А тут ещё и сразу нужно определиться, что заказывать... — Мне нужно подумать, если не возражаете. Да, и я предпочёл бы, чтобы информация не разошлась — боюсь, с таким повышением спроса на Эссенцию это может быть неудобно.

Он кивнул и отошёл.

Вот и возник ещё один вопрос, способный вывихнуть мозги... Как быть с этим предложением? Сильно сомневаюсь, что такой вот созданный дух — свежесозданный, по крайней мере — способен играть какую-то производственную роль. Будет боёвка или поддержка... Это, конечно, тоже неплохо — я вспомнил духов поддержки противодемонического спецназа иномирян — но это же снова боёвка, блин. Жизнь упорно подкидывает мне усиления боевого плана... Которых и без того достаточно, тем более в перспективе ещё сестрица Сфено маячит. А я-то хотел нормально развивать клан, всесторонне...

...Или забить на прежние планы и перестать грести против течения? Можно ведь и на боёвке специализироваться. Это не то, чего хотелось бы — в конце концов, я не любитель риска — но тоже имеет неплохую перспективу, особенно если воспользоваться моментом и прибрать к рукам пару кланов... вообще-то это в любом случае было бы неплохо, пока ситуация располагает и предоставляет удобные возможности. Да и в других мирах, даже с достаточно сильной магией, мой клан является силой...

Блин... Вопрос стратегии развития, это сложно. С больших букв...

Ладно. Пока не разберёмся с альтивами, буду придерживаться универсальности, так что... Какое слабое направление можно подтянуть духом?

В принципе... Два варианта вижу. Поиск и незаметная доставка, — найти что-то, что представляем только примерно, стянуть, подложить — а так же манипуляции техникой. Инженер в клане есть, долговой раб Снегурки, но я имею в виду что-то вроде способностей гремлинов, а ещё лучше — способность красть или даже править информацию из компьютеров. Да, эти два варианта действительно интересны... Конечно, если Кин возьмёт умеренно, и вообще способен на такое.

— Это возможно — сообщил воплотитель. — С достаточным количеством Эссенции и времени можно и соединить всё. Первый вариант совсем несложный, на самом деле.

— Хорошо, если так. Сколько времени, и сколько по деньгам — в смысле, Эссенции?

Маг задумчиво пошевелил пальцами.

— Если бы был свободен, то несколько дней. Сейчас могу работать понемногу, но это затягивает дело... Не скажу наверняка. По Эссенции, если все таланты — минимум тридцать единиц, дом духа мой. Более сильный дух требует больше Эссенции, и больше времени.

Нормально... Я бы даже сказал, дёшево совсем.

— Даю сорок — решил я. — Подпишем контракт.

Обошлись обычным бумажным бланком-амулетом. К слову, хоть Кин и утверждал, что не может работать с Эссенцией напрямую, но свою Эссенцию он забрал не спецсосудом, а просто рукой — сложил ладонь чашечкой, я залил, и впиталось. Хотя моя "переработанная"...

...Придётся теперь присматривать за ним потщательнее — будет обидно, если убьют до того, как сделает свою работу.

Что до проблемы с невозможностью иметь фамильяров — даже если она будет иметь место с контрактным духом, я просто могу передать его кому-то, той же Снегурке. Или Кэтти.

Удачная сделка, полагаю.

Остаток Эссенции в Сосуде я потратил на три полезных заклинания. Точнее, "Заклинание Реверса", повышение сопротивляемости яду — мои щиты работают неплохо, а вот паранойя с такими "друзьями", как Змей, беспокоит — и, большую часть, на насыщение одного из доставшихся мне трофеями альтивских доспехов. Вообще-то они редкие, далеко не все альтивы такие носят, да и альянс пытался всё прибрать к рукам, но я сумел-таки выцепить несколько штук. Они отлично защищают от магии, так что расковырять технологию или хотя бы просто подогнать под фигуры своих кланеров хотели многие, но мне они позволяют прокачивать полезнейшую, жаль дорогую и по Эссенции и по характеристикам, способность "Магическая броня". Постоянная пассивная защита, плюс возможность дополнительно усиливать её за ману... Люблю чувствовать себя хорошо защищённым.

И вообще люблю становиться сильнее... А этот сеанс деревозаготовки сделал меня заметно сильнее. Да, если бы воспользоваться всей Эссенцией, запасённой в дереве...

...Погодите. Почему никто из нас не подумал об одной очевидной вещи?.. Если дерево удастся завалить, что будет с его плодами? Отнюдь не факт, что они тоже рассеются Эссенцией. Ладно остальные в команде, они с моей самоуверенностью могли решить, что я это учёл, но сам-то должен был подумать... Хотя бы после того, как один такой чуть не свалился на голову.

Н-да, задачка... Вроде бы стоит спихнуть текущему лидеру, но это же удар по моей репутации. Похоже, придётся заняться сбором фруктов...

Под М-маскировкой подобраться к древу удалось метров на сто, но оно начало как-то нервно шевелиться, и я решил дальше не приближаться. Всё же, этого было достаточно для эксперимента.

Я приглядел один из плодов, висящих пониже и сияющих поярче — более зрелый, полагаю — и ухватил Куаллону верёвкой. По её словам, никакого эффекта от прошлого контакта с древом она не ощутила, так что можно рискнуть...

Верёвка, расходуя мою ману, резко удлинилась. Клинок чиркнул по черенку...

Древо заволновалось, но не спешило лупасить своими ветвями-тентаклями, а плод вместе со мной удалялся прочь, удерживаемый за черенок второй верёвкой. Ну, это успех... Наполовину.

Плод не лопнул, превращаясь в психический яд, но и не рассеялся Эссенцией, как я и опасался. И что с ним теперь делать?..

И, что важнее, что делать с остальными? Вряд ли удастся снять так все. Попробую, в принципе, хотя бы сколько-то, но сперва всё-таки нужно определиться, куда их девать. Подозреваю, что можно было бы даже продать кому-то, вопрос только в том, как найти такого покупателя... И как до него донести. Ладно ещё одну штуку, можно сунуть в инвентарь, но больше одной ячейки я на это выделять не стану...

В итоге я сунул-таки сомнительный трофей в свежедобавленную ячейку инвентаря, и отправился за новым. Решение, как быть с этими "яблоками раздора" подсказала Автокарта: неподалёку имелся сектор Изнанки, выходящий, судя по местным картам мира, куда-то в океан, где можно скинуть опасный плод и расстрелять. Если какая-то стая рыб свихнётся — не страшно, думаю. Даже если здесь водятся осьминоги... Хе.

Впрочем, сорвать удалось всего несколько штук: древо начало волноваться, и я решил, что продолжать сейчас слишком рискованно. Если его растеребить, это опять же усложнит ликвидацию... Хоть немного подчистил, уже хорошо: плодов на нём пока что не так много.

По возвращении с Изнанки выяснилось то, что я и так подозревал: время древа синхронизировано с временем реала. А моё — с ним, так что в реале прошло порядком времени... Ещё одна сложность. Не знаю, можно ли будет рассинхронизироваться, пока не уничтожим это псевдорастительное недоразумение.

На этот раз к вопросу огневой мощи подошли ответственно. Алхимики ВсеПути работали не на коленке, как Джару, а в своей мастерской, так что можно было верить заявлениям, что продукция качественная; плюс ещё законсервированная нашим партийным хомяком ударная ритуальная магия. Тем более, мы с Гнатовым сошлись, что нужно сделать побольше, а потом ещё столько же... В общем, через пару суток мы обладали уверенностью, что местные планируют как минимум частично соблюдать договор, а так же запасом взрывчатки и её аналогов, достаточным для уничтожения хорошо защищённого бункера. Что же до возможной проблемы с оставшимися плодами... Её я решил, одолжив у Дюссоля запасной амулет ментальной защиты. Один из запасных...

За прошедшее время "завершённость" не поднялась; всё те же тридцать шесть процентов. Небыстро растёт, к счастью.

В этот раз подход был более подготовленным. Я, к примеру, напялил на себя несколько предметов снаряжения; с долей удачи, успею нажать "да" и продолжить насыщать следующее. Правда, сопартийцы заметят, но я могу отмазаться — говорил же уже, что использую в своей магии предметы. Ну и мы учли, что мы не взрывотехники, а маги...

Так что атаку открыло высвобождение консервированных заклятий с безопасной дистанции. Частично это походило на ракетно-пушечный обстрел со взрывами — насколько я его себе представляю по фильмам и кускам новостных репортажей — но только частично; тут были и пара лазерных импульсов, и вообще непонятные эффекты, и даже возникшие вообще без видимого воздействия следы повреждений.

Тем не менее, даже так древо уцелело почти на половину, и немедленно принялось восстанавливаться.

Вот тут его и принялись забрасывать взрывчаткой. Часть "подарков" древо замечало и пыталось перехватить, но в этом случае сталкивалось с ударными заклинаниями, прикрывающими доставку взрывчатки. Взрыв, взрыв, ещё взрыв... Грохот гудел в ушах, но остатки древа продолжали сокращаться, несмотря на регенерацию. Плоды, ожидаемо, разлетелись облаками психического яда, но они быстро исчезали — скорее всего переходя в реал, но это уже проблема аборигенов, а не наша.

...А вот и мой выход. После прошлого раза цвет моего электромобиля вернулся к прежнему, но при активации "Магией вещей" снова покраснел и прибавил скорости. Странный эффект...

Последняя слабая попытка сопротивления оказалась подавлена точным ударным заклинанием, и на месте древа ничего не осталось... нет, погодите. Вижу какой-то предмет... Босс-дроп!

Однако прежде чем я успел подобрать эту то ли верёвку, то ли лиану, свёрнутую петлями, или хотя бы Изучить её, возникло новое окошко.

"Задание выполнено! Репутация Душа Мира Сайгус +1. Сопряжения разблокированы. Получена новая активируемая способность, "Привилегия Игрока". Активирована новая Система: Система Кармы. Получено одно Очко Кармы".

Хмм?..

Секунду помедлив, я решил всё же сперва разобраться с дропом... Пока он не попался на глаза Дюссолю.

При ближайшем рассмотрении, это всё же оказалась не верёвка, а кнут, сделанный из тёмно-зелёной шипастой лозы. "Кнут Гимира. Уникальный, персональный. Это мистическое оружие подчинится лишь одному из уничтожителей Древа Гимира... Обладая лишь частично материальной природой, этот кнут способен игнорировать физическую броню и вызывать психическое отравление жертвы. Изношенность: 0/50, регенерация прочности. Насыщение: 10/60, открывает способность: ментальная проекция". Угу... А штука-то крутая, и как оружие, — хотя скорее инструмент — и открываемой способностью... Менталистика же.

Ладно, а что ещё за бонусы?..

— Проверка статуса.

И правда, новая вкладка — "Карма (1)"...

...

...Это круто.

Эта самая "Система Кармы" — это воплощение чудотворства в прямом смысле. Возможность сотворить чудо в любой момент... Одно очко кармы — одно чудо, и список доступного зависит от "репутации с Душой Мира", но даже так... Чего стоит хотя бы "Автовоскрешение". Или, в чём-то даже круче, "Критический успех в начинании". То бишь любая затея выгорит, с большим успехом... Жесть. Единственный вопрос — как эту самую "Карму" зарабатывать, никаких подсказок не было. Скорее всего, нужны ещё задания от "Души Мира"?..

В любом случае, даже моё единственное очко — это реально круто.

Хороший был квест.

В общем, пусть с неожиданными сложностями, но работу мы выполнили. Если аборигены по прошествии какого-то времени всё же решать что-то мутить, ВсеПутийцам придётся опять кого-то нанимать, но это уже не наша проблема. Кнут я заначил; он изначально создан моей способностью, так что не вижу нужды делиться. Мне ещё нужно будет хорошенько подумать, использовать его как есть, или взять способность... "Ментальная проекция. Магический навык ментального воздействия, ранг 1(+2). Расход маны: 1 в прямой видимости, 3 вне прямой видимости (не дальше 250 м), 5+2 за каждую цель при массовой проекции (радиус 50 м. от пользователя). Позволяет внушать эмоции или видения по выбору пользователя (расход маны для видений — +50%)". Занятно, блин... Можно ужас внушить, или наоборот, доверие... С видениями не совсем понятно, но всё равно — абилка полезная. Массовый ужас... Интересно, как у альтивов с ментальными резистами?

Помимо этого приобретения и висящего на чёрный день очка Кармы, я набрал и ещё несколько бонусов. Единица Воли, сразу четыре единицы маны, две — хитов, повышение ранга Ауры, Сосуда Эссенции, Выносливости, Реакции... И всё равно много Эссенции ушло мимо кассы, даже несмотря на то, что у меня с повышением ранга навыка добавился второй Сосуд. К слову, о Сосудах — объём одиночного снизился с четырёхсот до двухсот пятидесяти единиц, но суммарно сотня прибавилась; плюс, теперь капает в каждый, так что увеличился прирост. И поскольку оба оказались заполнены, я слил понемногу на заклинание Антидот. "Антидот, заклинание, ранг 1(+2). Расход маны: в зависимости от яда. Исцеляющее заклинание смешанного типа, нейтрализующее яды и токсины в организме; фактически, это два различных заклинания, от классической магии и от чудотворства. С повышением ранга повышается сложность ядов, которые можно нейтрализовать методами классической магии (расход маны возрастает в зависимости от яда), в случае неизвестного яда либо особо сложного случая возможно применение чудотворства (расход Эссенции так же варьируется). Максимальный ранг: (Дух+Разум+Интуиция+Удача)/10-1+(Воля/8)". Самое необычное заклинание, что мне пока что попадалось, и самая сложная формула максимального ранга...

Пока мы топали по Изнанке обратно в направлении сопряжения, я воспользовался возможностью побеседовать со своими дамами — ну, в основном с Куаллоной. В последние пару дней было как-то не до того... К слову, Сфено была слегка разочарована, что не поучаствовала в схватке с древом, но не возражала, что гораздо эффективнее раздолбать неподвижного противника с расстояния. Хотя и считала это слегка нечестным... Впрочем, с тем, что победа — это главное, опять же, была согласна. Сама сказала — "в итоге, право называться правым принадлежит победителю". Ну, в любом случае, горгона не жаловалась, так что я обсуждал с Куаллоной более важное.

"Так зачем тебе этот кошак-то? Способность редкая, конечно, но стоит ли связанной с адаптацией возни?"

"Ну, у меня и до знакомства с тобой были дела и планы" — мысленно хмыкнула меч. Вообще, чем больше пользуюсь Связью, тем лучше ощущаются эмоции собеседника... Собеседницы, вернее. — "И есть кое-какие интересные варианты, для которых свой метаморф будет незаменим".

"Всё ещё актуальные?" — теперь уже я хмыкнул. — "И без риска подставить клан?"

"Не волнуйся, я тебя не подставлю... Для того и нужен метаморф, в основном. Всю подготовку я беру на себя, скорее всего даже не стану отвлекать Дорью".

Дорью?.. А, Снегурку.

"Ладно, будет твой пет" — решил я. — "Будешь заведовать ассимиляцией и адаптацией новых членов..."

Последовало ощущение молчаливого согласия. Какую-то секунду я колебался, не уверенный, спрашивать ли, какое именно дело она хочет провернуть с метаморфом, но затем решил, что вдаваться во все дела мне всё-таки не следует. Несмотря на всю мою изначальную подозрительность к Куаллоне, сейчас я доверяю ей достаточно... блин, да как себе.

Аура способствует... Н-да.

В общем, по возвращении на нашу Землю, я извлёк кошака из Инвентаря и передал в руки Леонессы; пусть кошачьи вместе тусуются. Естественно, Снегурке тоже дал знать, но по Связи — лично встречаться было некогда, мы сразу же отправлялись к альтивам. "Возвращается кланлидер из командировки..." Гм.

В любом случае, перед засылкой с нами снова встретился Змей для дополнительного инструктажа.

— Ситуация в настоящий момент такова — сообщил он. — На той стороне сопряжение находится на маленьком островке, защищённом военной базой. Нам удалось её захватить, — он поморщился — и скрыть под барьером. Несколько раз сталкивались с атаками с моря и с воздуха, они пытаются использовать средства подавления магии, но пока что их удаётся сдерживать; насколько удалось понять по радиоперехватам, полноценную войсковую операцию они проводить не хотят, чтобы не привлекать внимания политических оппонентов, так что вынужденно обходятся малыми силами, ну и мощность их подавителей невелика — главное не подпускать слишком близко. Продержим оборону, сколько сможем, но ничего не могу гарантировать... они уже пытались использовать ракеты, а наши возможности там ограничены. Полезную информацию, что удалось собрать, уже скинули вам на смартфоны, образцы одежды — в сумке.

Он кивнул в сторону стоящего в углу баула.

— По микробам ничего особого не выявили, хватит стандартных амулетов, только что с энергией сложнее. В общем, изучите информацию, задавайте вопросы, Ева на них ответит. А меня прошу извинить — мне нужно передохнуть... Оборона острова отнимает уйму сил.

Так он лично занимается? Ну, это логично, с его силой он очень серьёзный фактор в ведении военных действий.

Я перевёл взгляд на возникшую на месте Змея женщину. На первый взгляд довольно непримечательную, и в статус-баре ничего особенного, но... Я её уже видел. Сейчас она выглядела чуть моложе, но это определённо была та самая девица, что во время нашей первой совместной схватки с альтивами подорвалась бомбой... Н-да. Помню, Змей говорил про контракт с членами своего клана, позволяющий сохранять их души... В его клане есть старые, опытные камикадзе, я так погляжу.

Хотя Куаллона тоже вполне могла иметь подобный опыт...

С моей позиции, самой полезной информацией была подробная карта мира; очень подробная, вроде наших гуглмапс. Это, безусловно, очень большое подспорье... Остальная информация была полезна в основном "Фальшивке" — обрывки местных обычаев и религии, немного о финансовой системе и ценах, в том духе. Ну, и прикидки по текущей политической ситуации для всей нашей команды.

"Фрукт" так и остался у меня в инвентаре, — я не представлял, где и как ещё его можно хранить — но мои дамы обещали поискать, есть ли кто-то, кто может быть заинтересован в покупке этой хрени. Лично я даже не знаю, кому такое может быть интересно — алхимикам, менталистам, или какому-то экзотическому направлению...

Не уверен, пригодится ли мне это хоть когда-то хоть в чём-то, но информация о мире альтивов была достаточно занятной. Прежде всего, их мир разделён на два блока, в которые входят практически все государства, почти как у нас ещё не так давно; однако у них раскол шёл не по идеологии, а по религии. Точнее, по разным течениям одной религии — одно с уклоном на доминирование религиозных властей, другое — светских, так что это смесь религии с политикой, пожалуй. Хотя в таких масштабах религия — уже политика в любом случае.

Назывались эти два блока Стратегический Альянc Южных Государств и Священный Союз Народов Севера; уже по названиям заметен уклон. По собранным Змеем — вернее, его спецами, да и наш альянс в допросах участвовал, как я понял — фактам, САЮГ, наша цель, был олигархической конфедерацией, что никак не упрощало задачу. Вернее, по тому, что удалось узнать, их государственное устройство напоминало о киберпанке: власть принадлежала корпорациям. Хотя киборгов у альтивов вроде бы нет... Пока что.

Причём, вроде как, в некоем их "верховном совете" количество голосов зависело от капитала корпорации. Ну, что я могу сказать — по крайней мере, открыто...

Вообще, как я понял, они напоминали наших протестантов: в церковной организации нет нужды, а успех в жизни — показатель божественной благосклонности. Практично. Но задачу нашу всё это всё-таки изрядно усложняло: в прошлый-то раз было всего две конторы, и не таких значимых... Да и переговоры будут сложнее. В этот раз не припугнуть нужно, а договариваться по хорошему... Да ещё как-то добиться того, чтобы эта сторона не решила объединиться против нас с той, или занять её место по итогам. Н-да, политика... Насколько проще припугнуть представителя слаборазвитой культуры.

Н-да, как какой-то злодей рассуждаю... Демон, угу. Осталось начать похищать вместо парней девушек, и буду полностью соответствовать недавно приобретённому титулу.

И всё же мысли хоть и сомнительного толка, но верные. Впрочем, для того нам и придали Джару; надеюсь, как дипломат она лучше, чем как подрывник.

Что до религии альтивов — некая система реинкарнаций, завязанная опять же на успехи при жизни. Культ успеха, в общем и целом, меритократическая религиозная олигархия.

...В этом что-то есть, если вспомнить мою историю.

Данное сопряжение представляло из себя тень в форме купола. Само по себе оно было вообще невидимо — хотя моя Автокарта показывала — но при попадании в него какого-либо объекта тот оказывался в тени... При том, что на Изнанке как-то и нет освещения. Не устаю повторять — это очень странное место...

В любом случае, сам переход был ровно таким же неощутимым, как все предыдущие, только что после него вновь возникло уже знакомое сообщение о статусном эффекте "Мир (почти) без магии". Ну, пора воспользоваться новой способностью... Одной из.

"Привилегия Игрока, уникальная классовая способность. Даёт возможность с некоторой вероятностью активировать статусный эффект "Привилегия Игрока". Базовая вероятность 50%, модификаторы: репутация с текущей Душой Мира (+1: 100%, -1: 25%, -2: 1%), Воля и Дух (+1% за каждые 10 единиц). Кулдаун: 1 неделя. Вероятность сейчас: 53%". Единички Духа не хватало до 54%, но это было поправимо: у меня имеется в инвентаре еда с разными бонусами. В данном случае — бутерброд с жареной рыбой, +10% Духа... Хоть один процент, но уже вероятность выше.

— В чём дело? — осведомился Гнатов, скептически наблюдая, как я уплетаю кусок хлеба с рыбой, не спеша выходить с Изнанки.

— Один — глыть — момент — отозвался я. — Полезный бафф накладываю... Привилегия игрока.

"Успешное применение. Статусный эффект "Мир (почти) без магии" вытеснен статусным эффектом "Привилегия Игрока"". Йес! А теперь...

— Приглашаю в партию.

— ...Это ещё что? — удивлённо спросил исследователь, глядя в пустоту перед собой. Вернее, на панель приглашения, но чужие панели я не видел, как показал предыдущий эксперимент с Кэтти. Жми на панель... нет, явно не так звучит.

— Экзотическая форма магии — сообщил я. — Решает проблему с скудностью магии в этом мире, и плюс со средствами маскировки альтивов, частично. Доработал в предыдущем мире для общего использования. Побочных эффектов не знаю.

— Это похоже не на магию, а на... Игру какую-то — пробормотал парень, мотнул рукой, и передо мной возникло сообщение "Персонаж Константин Гнатов присоединился к партии". — Хм... Занятно.

Я кивнул.

— Оно так и называется, "Привилегия игрока".

— А что насчёт меня? — немедленно осведомил(ась)ся "Фальшивка".

— Всем по очереди — отозвался я. — Приглашаю в партию.

К сожалению, игровые условности создали небольшое затруднение: в партии могло состоять только шесть человек. К счастью, Кин сам отказался, а своим дамам я могу передавать целеуказания по Связи; ну а ограничения магии их не особо и задевают.

Реальный мир встретил нас немного пасмурным, с сырым ветром, но тёплым и достаточно светлым пляжем тропического острова. И заменяющим небо куполом, переливающимся перламутрово-серыми переливами свечения. "Скрывающий барьер, 6 ранг". Неплохо, но вскрыть можно.

— Курорт — заметил Дюссоль, оглядываясь. Я согласно кивнул, тоже оглядываясь. Хмм... То тут, то там вижу статус-бары духов; как они столько поддерживают, в таких условиях?..

А... Понятно. Вон, отметка на Автокарте: "Пространственная аномалия: канал маны (ведёт в: Земля, Изнанка)". Сварганили что-то вроде трубопровода маны с Земли... Остроумно, но наверняка штука сложная. И без барьера смысла мало... Ну, в барьерах я кое-что ещё понимаю, спасибо "Магии барьеров", но в пространственных аномалиях — нифига. Это прерогатива призывателей, некоторых экзотов, и духов вроде Сонеуме...

— Интересно... Охранных духов не вижу, но вижу, что они тут — заметил "Фальшивка". — Очень интересные чары.

Я кивнул.

— Странные немного, ну так я всё-таки экзот...

— И даже для экзотов необычный — хмыкнула Кэтти. Я повернулся к Матти Лейно.

— Вы сможете стрелять по таким ориентирам?

Он кивнул.

— Не идеально, но пользоваться можно. Это работает сквозь препятствия?

— К сожалению, нет, только через прозрачные. С дистанцией тоже не очень удобно, и не отключается... вернее, только вместе со всем остальным.

К счастью, статус-бар показывал только поверхностную информацию, в отличие от Изучения, так что сложностей с "Фальшивкой" быть не должно — над его головой висело текущее имя, а не настоящее. В любом случае, даже без доступа к остальным возможностям моей "системы" участие в партии — штука полезная, особенно в таком слабомагическом мире. Как я уже отмечал, квест был очень удачный...

— Цифровое отображение маны?.. — пробормотала Джару. — И, м, жизненных сил?.. Даже не в процентах?..

Она повернулась ко мне.

— Насколько это точно?

— Достаточно точно, по моему опыту — я пожал плечами.

— Вы в курсе Проблемы Мерлина? — задала новый вопрос негритянка.

— Впервые слышу.

Она несколько раз покачала головой.

— Я так и поняла. Ещё в двенадцатом веке Мерлин утверждал, что точное измерение объёма маны невозможно, мера всегда будет примерной, и до сих пор опровергнуть этого не удалось.

Я поднял бровь.

— Вот как? Ну, экзоты и чудотворство существуют для того, чтобы нарушать правила. Да и магия в целом, по большому счёту... Я не инженер, так что не представляю, что из этого может вытекать.

— Точная единица измерения — основа... Многого — как-то устало вздохнула женщина. — Полагаю, поделиться этим заклинанием вы не можете...

— При всём желании — подтвердил я её предположение. — Это и не заклинание, по сути. Да и в любом случае, наверняка мои единицы измерения условны.

— Всё же я хотела бы провести замеры... — вздохнула Джару.

— Но у нас нет на это времени — вставил Гнатов. Негритянка кивнула.

— Именно так.

— Если вас это утешит, я могу уделить время после того, как закончим с делами — заметил я, пожав плечами. Мне это ничего не стоит, в конце концов... А отношения с достаточно влиятельным кланом можно улучшить, это никогда не помешает.

Она кивнула.

— Благодарю.

— Лично меня больше удивляет то, что оно даже клан показывает — заметил "Фальшивка". — Реально странная магия.

Он глянул на меня заинтересованно и вроде бы с лёгкой подозрительностью; я никак не прореагировал, переведя взгляд на возникшего рядом кланера Змея, который и вызвал интерес "Фальшивки" указанием клана в статус-баре. Над головой Лейно, к слову, названия клана не было; так он всё-таки кланер, или просто аффилированный?..

— Этот остров окружён скрывающим барьером со стороны реальности и с Изнанки — без каких-либо предисловий произнёс кланер. — Полная блокировка, для защиты и предотвращения утечек маны. Так что чтобы вы могли выйти и войти, нужны приготовления. И прежде всего — вот.

Он протянул Гнатову массивный перстень-печатку; я не преминул воспользоваться Изучением.

"Особый перстень духа-посыльного. Этот перстень содержит низкорангового духа, специально подготовленного, чтобы проникать через скрывающий барьер острова Саренго. Открывает способность: Призыв малого духа".

— Этот перстень содержит духа, который может передавать сюда и обратно сообщения — продолжил человек Змея. — Радиосвязь аборигены могут перехватить, как мы перехватываем их, а линк-амулеты блокирует барьер, так что для связи пользуйтесь им. Когда будете возвращаться, дадите знать, чтобы мы открыли барьер...

Внезапно он нахмурился.

— ...Вас должны были отправить немедленно, но придётся немного подождать. Нас опять атакуют.

Я бы не удивился, если бы внутрь барьера прорвалась вражеская штурмовая группа, и нашему отряду пришлось отчаянно отбивать атаку — с моей удачей ничего неожиданного — однако обошлось. Мы даже не заметили почти ничего; единственно, мне показалось, что по куполу барьера прошла волна, но это быстро исчезло, так что может быть и просто показалось.

В общем, гарнизон острова отбился самостоятельно, и уже минут через десять мы выходили во внешний мир — через Изнанку. Наш проводник просто посмотрел на часы и махнул рукой, указывая нам проходить; мы прошли границу сектора, и через несколько секунд на автокарте вновь возникла отметка барьера. Тщательно подходят к безопасности... Тем более, из-за барьера весь сектор синхронизирован с реалом — барьер един с обеих сторон мира. Шестой ранг, да... Вообще, сложно представить, на что способен, скажем, десятый ранг.

— Куда направимся сперва? — осведомился я у Гнатова. — Автокарта.

Опа... Вижу новую опцию. "Видима сопартийцам".

— Чётких предпочтений нет, так что пусть будет окраина ближайшей столицы Альянса — отозвался исследователь. — Доберём информации, тогда можно будет попытаться решить точнее. Время временем, но тут ошибка будет куда опаснее, чем в прошлом мире... Мы не знаем уровень их технологий и распространённость антимагических средств. Не удивлюсь, если у них найдутся стационарные подавители постоянного действия... Да и в целом лезть в политику наудачу — не самое разумное дело.

Джару хмыкнула.

— В неё лезть вообще не разумно — заметил Дюссоль. — Но приходится.

— Есть два варианта на примерно одинаковом расстоянии — сообщил я. — Около пятнадцати километров получается. Судя по имеющейся информации — территории корпораций Два и Муномер.

Первая, по данным от Змея, фармакологическая и медицинская в основном; киберпротезами тоже занимаются, почти как мои големщики, ну и химическое с биологическим оружие под их крылом. Вторая специализируется на механических системах и промышленной технике, также есть собственная линейка танков и другой тяжёлой бронетехники. Одни могут отравить, другие претенденты на обладание подавителей магии... Вот и думай, кого выбрать.

— Муномер — решил Гнатов. — С продемонстрированным уровнем технологий не удивлюсь, если у медиков в городе будут использоваться генетические сканеры, или что-то в этом роде. Монро могут разоблачить.

Я кивнул и зашагал в указанном Автокартой направлении.

Фальшивка... Я бросил косой взгляд, и убедился, что глаза меня не подводят. Его очертания изменялись на ходу; фигура становилась более узкой и тощей... н-да, как есть альтив. Вроде и ожидалось, но всё равно... Я ещё не привык к таким вещам. Пока что имел дело с более-менее прямолинейной, обычной боевой магией... В трансформации реально есть нечто жутковатое, даже когда она происходит постепенно и почти незаметно. А уж если быстро... Я передёрнул плечами. Ужастик... Натурально на демона тянет.

Хотя все мы...

В этот раз задача стояла многократно сложнее, чем в прошлый. Пусть "Фальшивка" и может прикинуться аборигеном, но тут развитая цивилизация, так что наверняка средства контроля населения тоже развитые... Даже киберпанком отдаёт, с их тотальным контролем. А обмануть электронный учёт и идентификацию даже опытному метаморфу сложно. Так что, на самом деле, нашей основной ставкой были духи Кина и Куаллона... хотя я очень не хотел бы пользоваться помощью своей кланерши. Это же практически убийство случайной, ни в чём не виновной женщины... Хотя в принципе есть и вариант ограниченного контроля, но с ним присутствует вероятность того, что хозяйка тела всё испортит.

В любом случае, первый шаг был за Кином. Даже если придётся воспользоваться возможностями Куаллоны, сперва нужно найти подходящую даму и как-то подсунуть ей меч... Тоже, к слову, не так просто. Какая женщина, вообще, станет брать в руки какой-то левый меч? Конечно, я практически ничего не знаю о местных женщинах, но всё равно такое выглядит маловероятным. Ладно бы ещё Куаллона была украшенной... Хм. В принципе, простой иллюзии может быть достаточно.

И всё-таки сперва предстояло поработать Кину. У его духов и воплощений свой набор ограничений, особенно в слабомагическом мире — в конце концов, воплотитель не был под воздействием "Привилегии Игрока" — но для начального сбора информации они подходят безукоризненно: местные их просто не видят. На камерах духи иногда проявляются, но это скорее всего сочтут глюками камер — благо, насколько нам известно, замуты с нашим миром идут по части засекреченных спецопераций, и здешнее население о магии знает ещё меньше, чем на нашей Земле. В общем, преимущество у нас есть... Но время всё-таки ограничивает. Остров с сопряжением пока держится, но сколько это будет продолжаться? Да и работа над искусственными переходами продолжается. Мы-то эвакуироваться, если что, сможем, на то есть призыватели, а вот если за время нашего отсутствия альтивы смогут нанести на нашей Земле новый удар хотя бы той же успешности, что в прошлый раз... Будет скверно, мягко говоря. Тем более, я, конечно, не единственный боевой маг в мире, но в прошлый раз удалось отбиться именно благодаря усилиям наших со Змеем кланов, плюс призыв архидемона Саллоса. А сейчас меня там нет, и часть сил Змея отвлечена на оборону острова... Я стараюсь не преувеличивать свою значимость, но факты есть факты. И не беспокоиться не получается.

Надеюсь, в альянсе тоже всё это понимают после полученного урока... Ну, как минимум частично понимают, иначе звание "Военного вождя", пусть даже декоративного, я бы не получил.

Своих шпионов Кин запустил прямо с Изнанки. Пытаться спрятаться достаточно близко от столицы было бы слишком рискованно, так что оставался только этот метод; опять же, есть свои сложности, но зато мы остаёмся в безопасности... по идее. Пока рано что-то утверждать — о возможностях противника известно недостаточно.

Гнатов и Джару помогли воплотителю синхронизироваться с реалом, я окружил наш временный лагерь барьером; на самом деле, уютнее, чем в трущобах предыдущего мира. Единственно, пару раз я замечал поодаль Теней... Однако отвлечься на охоту не мог из-за поддержания барьера, и это раздражало.

Возможно, это благодаря помощи, но в этот раз "монитор" Кина был побольше; круг сантиметров тридцати в диаметре. И вид в нём открывался...

Высокие, многоэтажные здания, бетон, стекло, и сияющие огни. Летающей техники не заметно, но наземная катит сплошным потоком... тремя потоками на трёх уровнях эстакады, освещаемой сквозь вечерний сумрак и моросящий дождь собственным освещением и огнями небоскрёбов на заднем фоне. А ближе к "камере" находились серые здания меньшего размера и начисто лишённые причудливой эстетичности небоскрёбов вдали; бетонные коробки, обвитые трубами и какими-то агрегатами, то ли собранными из чего попало, то ли этим же ремонтированные... довольно долгое время.

— Киберпанк — хмыкнул я, глядя на отображающийся в круге город. Дюссоль с "Монро" переглянулись, а затем повернулись в мою сторону и согласно кивнули.

Ну, возможно, на территории Два есть и "кибер", а здесь мы видели только "панк"... и то ограниченно. Возможно — почти наверняка — мы просто ещё не видели район трущоб, но здесь, в "рабочем" районе, жили неказисто, но нельзя сказать, чтобы так уж плохо. По крайней мере местные обитатели не выглядели особенно недовольными условиями жизни, да и заглянув внутрь квартир, мы видели вполне приемлемый уровень комфорта. Неказисто — да, но во всяком случае базовые необходимости корпорация своим сотрудникам покрывала. Отдельные квартиры на две комнаты умеренного размера, санузел с ванной, кухня... Телевизор... Всё как на нашей Земле, по сути.

Телевизоры, к слову, и оказались самым ценным источником информации... хотя подозреваю, что кланеры Змея тоже использовали его. С наличием универсального переводчика, телевидение — настоящая сокровищница информации о незнакомой культуре... Главное, не путать художественное с публицистическим, и в целом не купиться на пропаганду. Но даже из художественных фильмов можно извлечь много полезного...

Даже переснять и потом загнать у себя, угу... Я усмехнулся. На самом деле, с мультиками это возможно довольно просто...

Впрочем, несовершенство наблюдательной системы и камеры заставляло (пока что) забыть об этой идее — тем более, наблюдатель Кина работал не для того, чтобы смотреть мультики. Он охотился на более важные сведения... Вернее, они: следом за первым экраном появился и второй. В конце концов, город большой, а время ограниченно...

Ну, что сказать... Выяснить лица и даже адреса нескольких местных шишек удалось легко и быстро — слава телевидению, благо корпоративные новости там крутили в изобилии. Местные телевизоры, к слову, оказались скорее компьютерами... нет, пожалуй, мультимедиа-центрами с выходом в сеть. Ещё по религии получили большой пакет данных — повезло, наткнулись на учебно-познавательную детскую программу. Вообще аборигены оказались весьма религиозны... Даже несмотря на то, что эта территория была под крылом не церкви, а бизнеса.

Между прочим, несмотря на сосредоточенность на идеях реинкарнации, в их религии имелся и верховный, он же единственный, бог. Правда, его роль лично мне осталась непонятной... ну, с религиями такое бывает. В любом случае, с практической точки зрения важнее было другое: система контроля населения здесь действительно была жёсткая, с электронными паспортами-идентификационными картами, и несколькими уровнями проверок, в зависимости от зоны. Если в рабочих кварталах в принципе можно, с долей осторожности, обойтись и без этих самых учётных карт — тем более, с магией иллюзий на нашей стороне — то в более серьёзных зонах всё куда сложнее. Вплоть до, как и предполагал Гнатов, генетического сканирования.

Хотя, как выяснилось, с точки зрения "Фальшивки" последнее — проблема решаемая: хотя подделать такой идентификатор напрямую он не мог, но утверждал, что если добыть образец тканей, то сможет использовать его — временно вживив себе. Что-то вроде прививания на деревьях... Н-да, метаморфизм — реально жесть.

К счастью, нам не было нужды подробно вдаваться во все эти системы безопасности и методы их обхода. Почти все они для духов не имели никакого значения, да и нам самим не было нужды их пересекать: на Изнанке преград в этом мире пока не видели, а через неё можно выйти в нужную точку реала... В теории, по крайней мере. На практике ситуация была значительно сложнее; город большой, и соответствующие ему сектора разбросаны по всей Изнанке. Так что было бы намного проще, будь у нас возможность перемещаться по городу...

В любом случае, сперва нужно выйти на нужных персон — выяснить, кто именно нам нужен, и где их можно поймать. Если первое было достаточно легко, то второе уже — задача непростая; в конце концов, перемещения высокопоставленных лиц — это не только личная информация, но и вопрос безопасности. Тем более, в состоянии холодной войны.

К счастью, как бы профессиональна ни была местная служба безопасности, магические методы сбора информации она не учитывала. Большей проблемой было то, что глава корпорации постоянно перемещался, и не только в пределах своей немаленькой столицы; застать его на одном месте было непростой задачей — он даже спал в разных местах. Всё же, самой удобной возможностью для нас оставалось добраться до нужного сектора, пока он спит, для чего, в свою очередь, нужна удачная ситуация — точнее, удачный расклад Изнанки. Тот самый случай, когда жалеешь о недоступности нормальной телепортации... Что поделать — даже магам приходится побегать.

Надо было электромобилей на всех заказать...

В этот раз пригодилось средство автопрокладки пути на Автокарте. Прикидывать уйму вариантов вручную было бы геморройно, да и времени заняло бы столько, что как бы не перетасовалось всё, пока буду рассчитывать. А так — выбрал пункт назначения, и готов приемлемый маршрут... Раскидан по всему миру, но успеть за несколько часов можно. И даже передохнуть часок, пока цель ещё спит.

Можно, конечно, попробовать ещё раз завтра или послезавтра в надежде на более удобный вариант, но — время, время... Не то, чтобы счёт шёл на часы, но терять его не следует. Так что — бегом...

Ракат Ден Арани, если я правильно произношу его имя, участвовал в какой-то конференции, и на ночь остановился в местной гостинице. Естественно, охрана продолжала отрабатывать своё жалование, но прямо в спальне охраны, естественно, не было. Хотя пара камер наблюдения нашлись-таки... Так что прежде чем прервать сон аборигена, пришлось проделать трюк — вариация того, что я давно придумал, но практически не использовал. Два барьера, один блокирует звук, второй — невидимый физический, на который магией вещей с зеркала проецируется картинка комнаты со спящим олигархом. После чего уже перекидываю команду внутрь барьеров и аккуратно оборачиваю верёвку вокруг руки аборигена. Если что-то пойдёт не так, можно будет выдернуть его на Изнанку и продолжить переговоры там без помех... Можно было и сразу выдернуть, но хотелось бы начать переговоры более-менее по хорошему — во всяком случае, на этом настаивали Гнатов и Джару. Ну, почему нет, всегда успеется прыгнуть на Изнанку...

...И да, прежде чем будить, мы взяли образцы сетчатки глаз, отпечатков пальцев и ДНК.

— Приносим извинения за использованный метод, но с вами не так-то просто встретиться — произнесла Джару, которая на этот раз взяла переговоры на себя. К чести аборигена, он был шокирован только в первый момент, но быстро взял себя в руки; подозреваю, что он в курсе последнего проекта "Священного Союза". Сейчас он сидел на кровати и внимательно наблюдал за нами. — Вам известно о проекте Священного Союза по вторжению в соседний мир?

Абориген помедлил секунду, затем кивнул.

— Как бы это ни было абсурдно, я вижу, что они преуспели в какой-то степени.

— По крайней мере, в той степени, чтобы вызвать у нас беспокойство — согласилась Джару. — Они убивают и похищают наших граждан, естественно нам это не нравится. С другой стороны, вам Стратегическому Альянсу Южных Государств, я имею в виду, это тоже не выгодно. Если они смогут освоить наши технологии, то как минимум смогут повторить наш визит сюда...

Абориген снова кивнул.

— Вы правы, это было бы неприятно, мягко говоря. И поставит нас в заведомо проигрышное положение. Почему вы... навестили именно меня?

— Просто обстоятельства так сложились. У нас было несколько вариантов, с кого начать.

— Вот как. Хорошо, чего вы хотите от меня?

— Чтобы вы передали вашему Совету предложение о сотрудничестве.

— Хорошо. Но мне нужны некие свидетельства того, что вы вообще существуете... подозреваю, с утра я сам начну в этом сомневаться. Сомневаюсь, что на записи камер комнаты что-то будет.

На этот раз кивнула негритянка, и достала из кармана белый кубик, очень похожий на игральную кость... даже не похожий, она и есть.

— Нажатие на грань с шестью точками активирует сеанс связи с нами. Остальные пять — небольшие демонстрации. Насколько нам известно, воссоздать всё это с помощью ваших технологий невозможно... И прошу не затягивать. Каждый день промедления — возможность новых жертв с нашей стороны и новый риск для вашей.

Она слегка поклонилась, а затем бросила взгляд на меня; я смотал свою верёвку, и вернул всех на Изнанку, одновременно отменяя барьеры.

— Небольшие демонстрации? — осведомился я, когда нас вновь окружила тьма другой стороны мира.

— Полёт, мелкий дух, всякое такое — ответила Джару. — В этом амулете достаточно энергии примерно на месяц в здешних условиях. И никакой электроники...

Она пожала плечами.

— Что-то из этого, возможно, они бы и могли воссоздать, но не всё вместе. А так — просто игрушка, из существенного только связь, и та — с единственным абонентом.

Я кивнул.

— Займёмся разработкой следующего, или как?

— Стоит собрать толику информации и о другой стороне — ответила Джару. — Да и о других членах Альянса не повредило бы знать побольше. Нам нужно представлять, какие карты у них на руках. В конце концов, даже если преуспеем, после нужно будет иметь дело с ними...

Я кивнул. Как бы мне ни было это неприятно, но вряд ли удастся в дальнейшем избегать политики... собственно, чем больше всего удаётся добиться, тем сильнее я в неё втягиваюсь вместе со своим кланом — любые значимые деяния по определению являются политическим фактором. Так что стоит учиться у профессионалов, пока есть такая возможность — даже если это вещи, которые кажутся очевидными.

Священный Союз оказался структурой более монолитной, нежели Альянс — хотя формально был свободнее. Официально Церковь считалась просто "духовным лидером", но на практике когда примарх что-то "советовал", все делали "так точно!". Церковь контролировала фундаментальную науку; блин, у них учёным за достижения присваивался церковный сан! Как я понял, у этой стороны символом благоволения божьего являлся не столько успех финансовый, сколько творческий или первооткрывательский. Две стороны одной монеты. в общем-то, но, пожалуй, этот вариант мне всё же нравится больше.

Ну и, что совсем не удивительно, здешние обитатели были ещё более религиозны. Хотя тут вообще был меньше упор на реинкарнацию, — не то, чтобы она имела малое значение — а больше на "волю божью". Каковую и диктовала церковь.

Мои сопартийцы соглашались, что в столь магически бедной среде реального бога у них нет, но, как и у нас, церковь прекрасно справлялась и без такового. Сила организации превосходит силу бога — правда жизни.

Хотя, конечно, раз на раз не приходится.

В общем, чуть меньше двух суток мы собирали информацию о другой стороне — на этот раз поработал и "Фальшивка", благо на территории Союза с контролем было попроще — когда пришёл вызов с выданного местному олигарху амулета. Он сообщил, что обсудил с коллегами, и они готовы на новую встречу для более подробного обсуждения, и Джару согласилась на "любое удобное вам место". Несколько сомнительный выбор, даже для демонстрации нашей уверенности, но с другой стороны... Пока что им вроде бы невыгодно нападать на нас, да и — какое безопасное место мы сами могли бы подготовить, без потери престижа?

Местом встречи они выбрали, иронично, зоопарк. Вернее, его подземную часть с аквариумами.

Хозяева пришли первыми... я имею в виду, после того, как мы определились с местом: очевидно, что все предложенные ими места были осмотрены и подготовлены ещё до того, как нам их предложили.

На этот раз Джару сопровождали "Фальшивка", Сфено, и я; остальные прикрывали с Изнанки. Я ожидал, что в этот раз буду как раз в этой группе, как лучший проводник, но, видимо, в этот раз приоритетом были мои способности как боевика.

Естественно, прежде чем переходить в реал, с которым были синхронизированы из-за амулета Джару, Кин проверил место и хозяев. Ну, несколько зарядов взрывчатки в аквариумах и стенах, естественно скрытые камеры, опускающиеся бронеперегородки... Нормально, что. Куда неприятнее было то, что духи обнаружили у охраны переговорщиков предметы, очень похожие на диспел-гранаты.

Всего четыре штуки, по две на охранника, — их было больше, но не всех снабдили этим оружием — но и это было весьма неприятно. По крайней мере, теперь мы знали, кого нейтрализовать в первую очередь, если ситуация скиснет... но оставался шанс, что это не всё. Тем более, духи обнаружили в здании и непонятные устройства — как знать, это могут быть те самые стационарные подавители...

Из переговорщиков, помимо нашего прошлого контакта, было ещё одно знакомое лицо... ну, во всяком случае, которое мы смогли опознать с телепередач: хотя альтивы были очень близкими к людям гуманоидами, и лица их были вполне человеческими, но даже азиатов с непривычки различать непросто, так и тут. В любом случае, это был один из директоров корпорации "Муренаги", специализирующейся на электронике. Хотя, как и с остальными мегакорпами, "специализирующейся" означало только то, что среди их продукции этой было больше всего.

Остальных — двоих, если точно, остальные были охраной — опознать не удалось, но это и не удивительно. У нас не было времени, чтобы выяснить хотя бы внешность всех местных высших эшелонов — тем более, их не так мало, и многие из них отнюдь не публичные личности. Да и не факт, что это действительно большие шишки лично; могут быть их заместители, или что-то в этом роде.

Все четверо — мужчины; официально оба мировых альянса склоняются к равноправию полов, но насколько мы видели, нравы везде всё же патриархальные, даже несмотря на уравнивающую возможности технологию.

Среди охраны, впрочем, были и женщины.

Возможно, и нам стоило предоставить вести переговоры Гнатову, — мало ли, сочтут за оскорбление — но, с другой стороны, визуально пол дипломата в её одежде не определялся, а в её речи было "мы" а не "я", так что и тут пол определить было нельзя. Ну, она наверняка знает, что делает, но хотелось бы и самому понимать причины и мотивы... Пожалуй, стоит спросить, когда этот раунд переговоров закончится.

Сами переговорщики появились в помещении, свободном сейчас от посетителей, за несколько минут до назначенного Джару времени и после того, как охрана ещё раз всё тщательно осмотрела, помогая себе какими-то приборами. Для проверки один из духов Кина покрутился рядом с ними, но его так и не заметили... Хорошо.

Точность — вежливость королей... Мы вышли с Изнанки точно в оговорённый момент.

— Приветствую ещё раз, Ден Арани, Ден Сори, Ано Урико, Лес Огрон — кивнула Джару. Да, статус-бары позволяют производить ложное впечатление информированности... Впрочем, "Изучение" выдало уже достаточно актуальную информацию: Ден Сори был членом совета директоров корпорации "Алказиум", химическая промышленность, а Лес Огрон — вице-президент "Два". Очень серьёзные люди... То есть, альтивы.

"Связь" третьего ранга позволяла общаться уже не только с кланерами, так что я на всякий случай передал Джару и эту информацию. Мелочь, но всё же лучше знать заранее, полагаю. Химия, медицина, тяжёлое машиностроение, электроника... Практически все основные сферы жизни. Сельского хозяйства да массмедиа не хватает... Ну, ещё строительства, но им тут все корпорации занимаются, специализирующихся именно на этом нет.

— Мы здесь, и вы здесь — произнёс Ден Арани. — Но прежде всего хотелось бы знать, кого или что конкретно вы представляете.

— Для этого сперва нужно прояснить структуру нашего общества, — ответила Джару — и это займёт какое-то время.

— Мы имеем представление об этом — сообщил Огрон. — Клановая анархия.

— ...Примерно так — согласилась негритянка. — Хотя из-за проблем с диверсантами Священного Союза у нас произошли некоторые изменения. Появился альянс кланов, который мы и представляем. Примерно половина... Как и у вас.

Немного слукавила... Даже если считать вместе "альянс", созданный с подачи Змея, и мой "альянс малых кланов", это будет в лучшем случае половина магов нашего мира, в то время как САЮГ — это примерно половина всего населения. Ну, это же дипломатия.

— Вы же представляете корпорации Два, Муномер, Муренаги и Алказиум. Я не вижу представителя Соронги...

Это как раз были хозяева сельского хозяйства.

— Он был занят, а вы просили срочности — отозвался Ден Арани. Угу, а ещё этой корпорации другой мир куда менее интересен... Слишком много сложностей в освоении рынка пищи для существ с другой биологией. Даже у меня были с этим сложности, в моих крошечных масштабах... Хотя я и не в курсе, насколько альтивы отличаются от людей. Но вполне возможно, что по этой части у местных информации больше... Тем более, какие-то контакты были и до начала плана вторжения.

— Ну, для нас нет большой разницы, с кем вести переговоры, если будет результат. Для вас, возможно, иначе, но для основной цели должно быть достаточно того, что есть.

— ...Вы правы — согласился Огрон. — У нас есть много вопросов, которые хотелось бы обговорить и пояснить, но планы Священного Союза действительно первичны. Если удастся их сломать, это будет выгодно всем.

Несмотря на это утверждение, переговорщики старательно прощупывали Джару на предмет наших возможностей — в смысле, нашего мира. Ожидаемо, как и ожидаема ограниченность их знаний — контакты наших миров до недавнего времени были весьма скудными, да и сейчас сложно сказать, насколько широки знания даже сил ССНС, не то что САЮГ. Всё же, обе стороны переговоров подошли к вопросу серьёзно.

— Будем честны... С продемонстрированными вами возможностями наиболее эффективно будет ликвидировать ряд фигур в руководстве ССНС — произнёс Ано Урико, самый невысокий и краснощёкий из переговорщиков. — Естественно, будет скандал, но его можно направить в правильное русло. "Месть страдающих от вторжения Священного Союза"... Им придётся на это как-то отреагировать, а ввести войска для быстрого подавления не могут просто технически.

— Пока не могут — уточнил Ден Арани. — Мы не знаем, насколько эффективны их исследования, но какие-то успехи есть. И тут будет уместно ликвидировать не столько политиков, сколько ведущих исследователей.

Он на секунду задумался.

— Хм... Если не ошибаюсь... Тут задействована лаборатория "Певчая пташка".

Остальные трое переглянулись.

— ...Если удастся ликвидировать эту лабораторию и её сотрудников, это будет грандиозный удар по Союзу — задумчиво произнёс Ано Урико. — Причём нас обвинить они не смогут — сами виноваты, создав себе новых врагов. Собственно, и возможности ответного удара у них не будет... достаточно продолжать блокировать природный переход.

— Прошу прощения? — вопросительно произнесла Джару. Хм, о природном сопряжении они тоже уже знают?..

— Лаборатория "Певчая пташка" — самая охраняемая и самая успешная научно-исследовательская организация Церкви, где работают их святые — пояснил Ден Арани. — Над задачей перемещения между мирами, насколько известно нашим разведкам, работают именно они. Если уничтожить специалистов и собранную информацию, на восстановление этого понадобятся десятилетия... Если они вообще смогут оправиться от такого удара.

— Но это, если я правильно понимаю, вызовет и значительное возмущение — возразила Джару. Альтив кивнул; этот жест они разделяли с людьми, как и отрицательное мотание головой. Вообще, как я мог наблюдать, они распространены как бы не у всех гуманоидов.

— Вызовет — согласился он. — Смерть святых будет иметь значительный эффект на общество и церковь. Но если они потеряют возможность вторгаться к вам, какая для вас разница?

— Только в том случае, если эта технология не сохранится в другом месте — снова возразила женщина.

— Значит, вам нужно будет убедиться, что этого не произойдёт.

В итоге четверо лидеров корпораций выдали нам координаты лаборатории. Блин... Я на это грязное дело не подписывался, убивать ни в чём не виноватых учёных. Хотя чего я ожидал?.. Но всё же... Ладно политики, но учёные-то действительно не виноваты.

Хотя... Есть же Инвентарь.

Система сказала "контрабандист" — буду оправдывать...

— Что скажете? — осведомилась Джару у Гнатова, когда он просмотрел запись переговоров.

— Грязно, но необходимо — отозвался он. — Это лучший вариант, который я вижу. Конечно, если наши "партнёры" указали правильную лабораторию.

Негритянка кивнула.

— Я считаю так же. — Она повернулась ко мне. — А вы что скажете?

Я скривился.

— Грязное дело, как уже сказал Гнатов... Хотя нет необходимости убивать всех. Дюссоль, готов поспорить, что у вас припасено что-то для стирания памяти.

— И амулеты, и химия — хмыкнул он. — Но это недостаточно надёжно.

Я снова скривился. Нужно, чтобы было надёжно... Особенно с моим множителем к негативной репутации.

— Нескольких я смогу забрать — вздохнул я. — Но всего нескольких... В общем, я альтернативы не вижу, но считаю, что нужно постараться обойтись без излишней крови. Ну и, естественно, сперва убедиться, что это действительно та лаборатория.

Джару и Гнатов согласно кивнули.

Сфено скептически хмыкнула.

Слова про лабораторию оказались неправдой.

Неправдой в том смысле, что это была нифига не "лаборатория"; это оказался целый город со своим промышленным комплексом и сельским хозяйством. И засекреченный... Что-то вроде советских "почтовых ящиков", но куда как больше масштабом — их смесь с "Силиконовой долиной", возможно. Только ещё круче.

В любом случае, эти масштабы с одной стороны подтверждали версию, что исследования искусственных сопряжений — или что там использует альтивский подход к межмировым перемещениям — проводятся здесь, но с другой — создавали нам изрядные сложности в поиске конкретной лаборатории. Да и разыскать все хранилища бэкапов данных будет непросто, даже если они все сосредоточены в городе, а не распределены по миру... Впрочем, физически уничтожать и не обязательно, наверное.

В любом случае, найти нужное будет непросто.

К сожалению, даже представители олигархического круга САЮГ располагали только координатами самого города, остальное нам нужно было искать самостоятельно. К счастью, пока что наши методы работали; Изнанка и духи вообще предоставляют уникальные возможности шпионажа, во всяком случае, для хорошего специалиста, каковой у нас имелся. Кин подпитывал духов, я подпитывал его маной, и невидимые разведчики продолжали прочёсывать город.

...А потом мы наткнулись на стационарную антимагическую установку.

Изображение, передаваемое духом-разведчиком, внезапно исчезло; воплотитель дёрнулся, словно от удара, а его запас маны резко просел на десятку. Судя по движениям губ, он выругался про себя.

— Проблема? — осведомился Гнатов.

— Что-то разрушило мою магию — мрачно сообщил Кин. — Пытаюсь восстановить связь и вернуть духа... Так. Дух уцелел, но разведку вести не может. Мне понадобится время, чтобы вернуть его в форму.

— Можете определить, что это было, хотя бы примерно?

— Не знаю. Некое внезапное воздействие.

Ничего сравнимого по удобству с духами воплотителя ни у кого из нас не было — ну, вернее, никто не признавался; у Дюссоля-то наверняка что-то припасено — так что пока Кин баюкал своего пострадавшего духа, пришлось использовать другие меры для хоть какого-то сбора информации. "Фальшивку" запускать на режимный объект с кучей различных мер идентификации было пока рано, да и вообще в первую очередь нужно было выяснить, что вырубило духа, так что Гнатов воспользовался сканирующими заклинаниями; этакие точечные магические щупы с Изнанки в реальный мир.

С их помощью удалось установить, что антимагический пульс происходит примерно каждые полторы минуты, и покрывает один из блоков города-лаборатории. Судя по всему, имелось несколько источников антимагического пульса, работающих синхронно. Если это и не то, что мы искали, то уж явно что-то связанное с вторжением к нам... Вопрос в том, как это изучить.

Впрочем, пауза в полторы минуты уже давала некоторые возможности. Сперва зондирование Гнатова, затем Кин снова осторожно взялся за работу; прежде чем у всех вышла мана, мы сумели-таки обнаружить один из генераторов антимагического пульса. Как и ожидалось, это оказалась стационарная установка, довольно массивная, и судя по виду — прототип или даже рабочий макет; что называется, "кишки наружу", собрано вручную.

Упустить такую возможность для небольшой диверсии было бы просто неприлично. Подгадав момент между пульсаций, Кин запустил второго духа — первого подставлять повторно он пока не рисковал — и тот просто замкнул пару проводков, опасно расположенных рядом; по прикидке Джару, это должно было оказать благотворное воздействие на устройство. Благотворное для нас, разумеется.

Генератор успешно вырубился; разумеется, местные техники этого не упустили, и один из них немедленно оказался рядом с целью всё испортить — то есть починить. Но образовавшаяся дырка в антимагической обороне позволяла нам действовать, так что техник, с небольшой помощью со стороны Кина и его духа, неловко споткнулся, в результате чего не только уронил инструмент внутрь агрегата, закоротив ещё что-то, но и сам приложился лбом об оголённые провода — прежде чем обесточивать, решил глянуть, в чём дело. Так вот легко и просто — ЧП с фатальным исходом... Кажется, мне нужно будет организовать у себя барьеры от духов.

Однако даже так это всего лишь создавало временную дыру в обороне с одного из направлений. Конечно, можно было локализовать и вывести из строя и остальные генераторы, но... Один случай — случайность, несколько — умысел. А мы бы предпочли не проверять, что станут делать местные в этом случае. Даже простая эвакуация ключевых лиц и информации доставит уйму проблем.

— Был бы у нас хороший менталист... — пробормотал Гнатов. — Ладно, обойдёмся тем, что есть.

К сожалению, времени у нас было меньше, чем хотелось бы: у альтивов имелся запасной генератор, который немедленно принялись налаживать вместо выбывшего на исследование и ремонт. То, что большинство местных работников, особенно на командных должностях, были мужского пола, тоже ситуацию не упрощало.

...И всё-таки нам повезло. У духа-разведчика Кина имелось нечто вроде моего "Пути к цели" или "Непреклонного преследования" Лео; когда была поставлена задача "найти достаточно влиятельную женщину", этот комок эктоплазмы помедлил пару секунд, а затем решительно направился к одному ему ведомой цели.

Он едва не угодил под пульс антимагии с другой стороны, но — "экран" Кина показывал дверь с надписью "Святая Лизе".

Быстрое заглядывание внутрь, пока не последовал новый пульс, показало, что внутри действительно есть женщина. Невысокая, с довольно длинными русыми волосами, затянутыми в зрелищную косу, опускающуюся ниже плеч... необычно смотрится на нечеловеке, честно сказать.

Ну, главное то, что у нас имелась... Возможность. Для начала, получить больше информации об этой "лаборатории", а там посмотрим...

Захват прошёл молниеносно. Выхожу с Изнанки, скручиваю жертву верёвками, и вместе с ней вновь исчезаю на Изнанке. Синхронизация с реалом сейчас отсутствовала, так что у нас было достаточно времени...

— Смутно — сообщила Куаллона.

Захватить тело она смогла без проблем, но с доступом к памяти возникли некоторые сложности. Вообще-то память хранится на вполне физическом носителе — мозге, встроенном в тело; так что меч должна бы иметь доступ ко всем воспоминаниям одержимой, но как выяснилось, это не так просто. Во-первых, если чего-то не могла вспомнить прежняя хозяйка тела, то не могла и Куаллона; а во-вторых, у неё, на самом деле, с этим было ещё хуже. Тем более, если тело было не человеческое — или, по крайней мере, одного из видов, с которыми меч уже имела дело. Особенности физиологии влекут за собой особенности миро— и само-ощущения. Не такая уж это простая работа, одержать разные тела... Гм. Минутка мрачного тёмновластелинского юмора, так сказать.

— Прямо каша какая-то в голове — пожаловалась моя напарница. — Я бы даже предположила, что эта девица наркоманка, или просто чокнутая, если бы не её ранг. Насколько я понимаю, ранг святой просто так не дают, у неё должны быть очень значимые достижения... Подождите полчасика, попробую освоиться.

Полчаса помогли, но умеренно.

— В голове сплошной туман, но кое-что уже могу сказать — произнесла Куаллона устами аборигенки. — Работа над порталами ведётся здесь, где-то... Под землёй?.. Лизе имеет к ней доступ... кажется, она ассистент главы проекта, или что-то в этом роде. Погодите ещё чуток, я постараюсь сообразить, как она туда попадала.

Путём копания в теперь уже фактически своей голове — как выяснилось, у Куаллоны для этого даже имелась специальная техника медитации — одержимая заработала головную боль и горсть ценной информации. Для начала, она убедилась, что нужные нам лаборатории находятся здесь, под землёй, и смогла вспомнить, как туда добраться; указала на карте лифт. И сообщила, что он активируется только после генетического сканирования; "Фальшивка" при этом хмыкнул. Впрочем, нужды использовать его способности и нет, в принципе; достаточно прощупать территорию, и мы сможем переместиться туда через Изнанку...

...Или нет. Без личного визита — или хотя бы кого-то из моей партии — карта не открывалась, и весь подземный этаж на ней отсутствовал, так что я, соответственно, не мог и переключиться на него. Да и если бы мог — не хочу проверять, что будет, если ошибусь с местом и выйду в толще камня.

О чём я и сообщил сопартийцам. Ну, вернее, о том, что нужно изучить раскладку подземелья, чтобы знать, куда перемещаться.

Однако даже простая задача спуститься и осмотреться у лифта на деле не так проста. Если просто спуститься и подняться, это определённо покажется странным охране — в то, что активация лифта останется незамеченной, может поверить только идиот, да и визуальное наблюдение ведётся почти стопроцентно. Н-да, задачка... "Фальшивка" скорее всего сможет обмануть технические средства идентификации, — он заверил, что сможет скопировать и сетчатку глаз, не говоря уж об отпечатках пальцев — но вряд ли сможет достоверно выдать себя за "святую" при общении; не факт, что с этим сейчас справится даже сама одержимая. Если же запустить её, то тут возникнут свои сложности. Дистанционный контроль, даже если она сможет поддерживать его в здешних условиях — тут поможет "Привилегия игрока" — разрывается антимагическим пульсом; если же она отправится с мечом в руках — против чего Куаллона изначально будет возражать, да и для этого, скорее всего, придётся "отпустить" тело Кэтти — то это не может не привлечь внимание охраны. Вот и думай, как быть...

Ну, у нас и так всё шло слишком легко.

— ...Можно сделать по другому — сообщила одержимая, так и не сумев сообразить причину для краткосрочного визита. — Можно пожертвовать этим телом. Пройти до своего рабочего места, с этим я справлюсь, а там организовать инсульт, например. Немного суеты поднимет, конечно, но в меру.

— Потеряем источник информации — заметил Гнатов. — Если решим прибегнуть к этому, постарайтесь сперва выжать как можно больше из её памяти.

Одержимая кивнула.

Более удобных вариантов найти не удалось. Нет, если бы Куаллона лучше владела памятью этого тела, можно было бы просто воспользоваться обычным рабочим распорядком, но — увы. Даже так оставался вопрос. как довести тело до места, не потеряв контроль... хотя для этого решение нашли. Если дистанционный контроль будет разорван, то разрушится и синхронизация с реалом, и для нас время в реале "остановится"; так что мне останется просто снова утащить тело на Изнанку и вложить ей в руки меч. Есть свои сложности, но их должна решить маскировочная магия — возможности местных средств наблюдения мы хорошо представляем... вроде бы.

По крайней мере, команда, посовещавшись, пришла к выводу, что этот вариант — лучший из доступных.

Впрочем, сперва нужно было подождать пару часов: рабочий день "святой" в подземной лаборатории ещё не начался, и её появление в неурочное время... Ну. может, и не было бы подозрительно, но к чему рисковать?

На тот случай, если в её комнате тоже велось наблюдение, женщину в бессознательном состоянии вернули в реал и уложили в постель — под управлением Куаллоны, разумеется.

— Перекусить пока что, что ли?..

Запасов еды у меня было достаточно — были даже сырые продукты и кухонная утварь, включая небольшую электрическую плитку с аккумулятором — так что и поделиться с другими проблемой не было. По крайней мере, с теми, кто не отказывался — Кин традиционно держался особняком и ел только своё.

А вот Лейно, неожиданно для меня — как-то ожидал от киллера большей подозрительности — присоединился к ужину... или завтраку? К трапезе.

В этот раз "на столе" в основном сладости — шарлотка, гренки, компот, и, помимо моей готовки, Олегово печенье.

Погодите...

...Это же не его печенье.

Я машинально поставил пакет с печеньем к остальному хавчику, и только пару секунд спустя сообразил, что это не выпечка моего двоюродного брата. Откуда оно у меня в вещах взялось, вообще?.. "Контрабандист поневоле" сказывается, видимо.

...Погодите. Это же...

Я не успел. Одна из "печенЕк" исчезла в глотке "Кривого". Упс... Я же даже не успел их протестировать...

— Эм, простите, но это не то печенье... — я не удержался от гримасы. Стрелок лишь пожал плечами. Незаметно, чтобы был какой-то эффект... Но лучше всё-таки заменить "тёмновластелинские вербовочные" нормальными.

Какого-то эффекта я так и не заметил — что отнюдь не означает его отсутствия. Что-что, а недооценивать мою "систему" и её влияние было бы глупо; это же, блин, чудотворство, как написано, так и делает. Но по крайней мере ко мне претензий не было... глядишь, и к лучшему выйдет.

— С кучей женщин вокруг не ожидал, что готовить будете вы — заметил "Фальшивка". — Или в том и секрет?

— Так оно и есть — кивнула Сфено, прежде чем я успел ответить.

— Эй, не выдавай клановые секреты! — поддержала её Кэтти. Заразы эти бабы...

Метаморф тем временем попробовал кусок пирога.

— Хмм... В клан ещё принимаете?

— По обстоятельствам — хмыкнул я. — Но один метаморф у нас уже есть.

— Знали бы вы, как трудно прокормить большой гарем... — не удержалась от новой шпильки Кэтти. Я укоризненно глянул на неё и вздохнул. Ну не при посторонних же...

— Она шутит.

— Действительно, не такой уж большой — согласилась Сфено; я снова тяжело вздохнул. Похоже, они плохо влияют друг на друга...

"В гареме должно быть хотя бы три жены" — сообщил я им по Связи. — "А у меня, технически, две, и не жены. И вообще... Хватит стебаться при посторонних, у меня и так уже титул неприличный".

Закончив с едой — кстати, как я заметил, она восстанавливала-таки ману членам партии — мы немного передохнули, а там уже пришло время начинать.

Ну, поехали...

Довести одержимую до лифта за время паузы между пульсами не удалось. Потерявшее управление тело запнулось на полушаге; одновременно рассеялось и наблюдательное заклинание, разрушив синхронизацию с реалом. Маскировочное заклинание, и я выхожу с Изнанки, немедленно подхватывая тело, прежде чем оно упало. По времени мы старались выбрать место, в котором марионетку накроет антимагия, так, чтобы там не было наблюдательных камер, которые тут кругом натыканы... но уверенности не было. Остаётся надеяться, что этой заминки никто не заметит.

Как и изменения позы вернувшейся с Изнанки одержимой. Хотя Куаллона и пыталась сохранить её такой же, но некое мгновенное с точки зрения наблюдателя в реале изменение могло проскочить... н-да, говорят, на подобных деталях шпионы и прокалываются.

По крайней мере, немедленной реакции не было, и одержимая, вернув равновесие, вновь поспешила к ведущему на подземный уровень лифту. Проверка сетчатки, ДНК, отпечатка пальца, и голосовая команда отправила лифт вниз: кнопок или какого-либо указания этажей в маленькой кабинке не было вообще.

Я ожидал спуск на пару этажей; ну, может, метров на десять. Вместо этого... не знаю, как глубоко спустился лифт на самом деле, но явно значительно глубже. А ещё, по оценке Куаллоны, он дважды менял направление движения, и Автокарта это подтверждала. Ну и устроились они тут... По крайней мере, антимагией лифт не накрывало.

Отслеживаемое Автокартой движение лифта прекратилось, и вокруг открылся кусочек карты. Осталось осмотреться и найти подходящее место...

Внезапно "пол" под ногами вздрогнул и накренился.

"Вы находитесь в зоне действия эффекта: ???" Что за?..

Странная "прозрачная" тьма Изнанки словно заполнилась белёсым туманом; в нём что-то проглядывалось... некие формы, прямые линии... обретающие чёткость...

— Что за хрень?.. — выразил мои мысли Дюссоль. "Фальшивка" и Гнатов похоже нахмурились, вглядываясь в проявляющиеся линии коридора — и пары турелей, направленных на одержимую. Которая вместе со всем этим должна была находиться в реале...

Все замерли. Короткий взгляд на миникарту... Там, где раньше стояло "Изнанка", сейчас было "????", и на пустое пятно "открытой" территории Изнанки накладывался тот кусок подземного комплекса, что успела открыть одержимая... собственно, этот кусок окружал нас и вокруг. Хотя контуры стен словно были созданы из тумана и слегка колебались...

Турели, реальны они или нет, не спешили стрелять, так что я осторожно направил верёвку за спину, потрогать стену. Хотя они и выглядели фантомами себя, верёвка упёрлась во что-то несомненно прочное и материальное... что за хрень, действительно?..

"Смешение яви и мира грёз" — сообщила Сфено по Связи. — "Мы на Изнанке, но в то же время в реальности".

"Не знаешь, чем это вызвано?"

"Должно быть, результат работы здешних философов" — мысленно хмыкнула горгона. Насколько я мог судить, её ситуация не особо напрягала, и это спокойствие частично передалось мне. Хотя, как бы там ни было, ситуация хреновая...

В следующий момент зазвучали сирены и замигали красные огни; определённо, тревога у альтивов выглядела так же, как и у людей.

...А затем дверь в конце коридора перед нами открылась, и из-за неё появились двое вооружённых короткими ружьями альтивов.

Живая охрана комплекса среагировала мгновенно, открыв огонь, но мы начали действовать на миг раньше — особенно я под действием "Чувства опасности". Прижимаюсь к стене, вскидывая Щит, и направляю металлический тросик в ствол левой турели; на правую немедленно обрушились несколько заклинаний.

Один из охранников упал, едва успев поднять оружие; Лейно для выстрела делать это было необязательно, и слабые места типовой альтивской брони он уже знал. Второй успел сделать один выстрел, но яркий зелёный луч исказился и ущёл в сторону, попав в стену.

— Похоже, у местных с порталами пошло что-то не так — произнёс я. Уже нет смысла хранить тишину. — У нас тут смешение Изнанки с реалом... Похоже, придётся прорываться и зачищать.

— Похоже на то — со вздохом согласился Гнатов. — Продвигаемся осторожно, но быстро. Поддерживать защиту, остерегаться антимагии.

Отпустив турель с разорванным стволом, добитую сопартийцами, я подобрал верёвками оружие охранников. Одно лазерное ружьё протянул Кэтти, второе...

— Надо кому?

Несколько секунд ушло на Перефокусировку Персонального барьера на всю команду, а затем...

"Я попробую один трюк" — сообщил я своим спутникам через "конференцию". С текущим уровнем навыка Связь работала не только с сопартийцами...

В любом случае... Магия вещей. Техника тентакледемона.

Один из трупов поднялся, удерживаемый обернувшимися вокруг его конечностей и тела прозрачными верёвками. Это можно назвать "Техникой марионетки"...

Очень похоже на зомби, неуклюже и неестественно, труп шагнул вперёд. Однако я и не пытался выдать его за живого, тем более с ясно видимыми смертельными ранениями... Цель была совсем другой.

...И она оказалась достигнута. "Зомби" вышел за дверь, сделал ещё шаг — и на него обрушился огонь с двух сторон.

Сделать карту видимой для сопартийцев... И мои партнёры-маги "по приборам" атаковали ставшие видимыми красные точки.

В то же время Джару что-то делала с лифтом; кажется, закладывала взрывчатку, чтобы с этой стороны не могли подойти подкрепления. Что до нашей возможности отступления... Ну, разберёмся по ходу дела — что ещё остаётся-то? Лучше всего было бы прекратить это смешение реальности, но как вариант — просто покинуть зону, в котором оно происходит... после того, как позаботимся об исследованиях, естественно.

В короткий коридор с голыми белыми стенами, где мы находились, влетели пара гранат — но немедленно улетели обратно. Кто и как это проделал, неважно; у меня были свои дела.

Взрыв с той стороны двери был приглушённым и определённо физическим; антимагической волны не было. Не следует считать, что у них их нет, но крайне велика вероятность, что у местной охраны нет опыта применения столь специфичного ору... ух.

Стоило об этом подумать, как последовала с лёгкостью проникшая сквозь стены волна. И всё же местная охрана, хоть и быстро сложила два и два — ну, "зомби" поспособствовал, полагаю — действительно не умеет эффективно использовать гранаты: они намного эффективнее для поддержки атаки, нейтрализации магической контратаки. Впрочем и так очень неприятно — все защиты, что я старательно накладывал, как корова языком слизнула, и это немедленно вызвало неприятное ощущение беззащитности... даже не неприятное, а откровенно пугающее. Из-за этих гранат альтивы — самые неприятные противники, с которыми доводилось сталкиваться...

И всё же нам следовало наступать — пока они не освоились и не начали использовать своё преимущество правильно.

Я всё ещё поддерживал конференцию, и Гнатов ей воспользовался.

"Монро, Багерс, атакуете, пока они не освоились. Мы с Лейно вас прикроем".

"Босс?" — обратилась ко мне Кэтти.

"Поддерживаю" — без энтузиазма отозвался я. Эти двое в нашей команде наименее уязвимы, а действовать нужно быстро... — "Секунда, переналожу защиту".

"А я позабочусь о бойницах" — вызвалась Джару.

Собственно, я протянул руку, ещё не закончив мысль — сперва к Кэтти, поскольку тянуть без разрешения руки не к членам клана неблагоразумно. К тому же я протягивал Кэтти её "настоящее" тело.

— Перефокусировка, Персональный барьер.

Две фигуры метнулись вперёд, в коридор с парой узких бойниц с каждой стороны... в смысле, где были бойницы до того, как алхимия Джару их заплавила. Всё-таки несмотря на провал с Древом, негритянка — профи.

Кэтти приложила руку к стене; её полоска маны просела на добрую половину, но одна из красных точек за стеной погасла. "Фальшивка" тем временем что-то делал с перекрывавшей проход решёткой.

Внезапно с другой стороны решётки с глухим ударом упала тяжёлая металлическая преграда. Н-да, в принципе, этого следовало ожидать...

Кэтти, не обращая внимания на новую проблему, повторила процедуру у второй бойницы; ещё один красный огонёк угас, а затем последовала новая волна антимагии: полагаю, охрана пыталась так расчистить бойницы. Но результат алхимии Джару сам по себе не магический, просто изменение свойств и формы материи, так что эффектом было только новое сбивание свеженаложенных защит. Маны немного, а ещё нужно Кэтти подзарядить... Очевидная неэффективность этого действия — и, скорее всего, смерть товарищей с другой стороны — заставила охранников за стеной покинуть позиции; пара красных точек принялись удаляться. Однако это всего лишь отступление для воссоединения с основными силами...

"Джару, сможете проделать проход?" — осведомилась Кэтти в конференции.

"Сделаю" — отозвалась алхимик, и получив мысленный "кивок" Гнатова, быстро зашагала вперёд. Может, предложить помочь? Трансмутация же есть. Хотя, не стоит новичку лесть под руку профи без нужды.

Тем временем...

"Вы это видите?" — осведомился у команды я, глядя на Автокарту, на которой расширялся зелёный участок, обозначенный как "Ядовитый газ". — "Они пустили газ".

"О газе я позабочусь" — сообщил Дюссоль. — "Джару, продолжайте работать над стеной.

Сунув руку в сумке на поясе, партийный "хомяк" извлёк горсть деревянных патронов и сноровисто вставил их в один из своих револьверов, после чего принялся "стрелять" в на первый взгляд случайные точки на полу, стенах и потолке. Видимого эффекта у его действия не было, но распространение газа на Автокарте сперва остановилось, а затем он начал исчезать.

"Дырки закупорил, газ нейтрализовал, но тянуть всё равно нельзя" — сообщил француз. — "Мы на их территории, кто знает, что ещё они могут выкинуть".

"Лишь бы не самоуничтожение" — заметил я.

"Согласен" — ответил Дюссоль, Гнатов тоже мысленно кивнул.

Я окинул сопартийцев взглядом; статуса "Отравлен" ни у кого нет, так что или не успели вдохнуть, или просто на людей не действует. Хотя последнее маловероятно, альтивы успели натаскать с Земли достаточно народа, чтобы подобрать нужную отраву. Хотя, конечно, много факторов...

"Тут везде камеры. Нейтрализовать бы их как-то сразу все..." — сообщил я в конференцию, тыкая тросиком в крошечный глазок в стене, на который указала Автокарта. — "С ними у противника преимущество".

Дюссоль скривился, слегка наклонил голову, а затем вздохнул и ответил.

"Решаемо, у меня есть пара одноразовых ЭМП-генераторов, на местную технику они должны действовать. Но у них ограниченный радиус действия, и если накроются здешние компы, то у нас не будет возможности стереть данные из сетевых хранилищ".

"Не факт, что эта аномалия не отрубила связь с внешним миром, но действительно лучше не спешить" — согласился Гнатов. Забавно, блин... У альтивов — антимагические гранаты, у нас — антитехнические. Вообще-то я всегда считал себя выходцем из техногенной цивилизации, но уже начинаю сомневаться...

Оставшиеся несколько камер я разбил вручную; к этому времени Джару проделала в стене дырку, в которую можно было пролезть. Дюссоль тем временем успел стащить с трупов неповреждённые части брони и заначить их в своих бездонных сумках.

В небольшом помещении за стеной обнаружились, ожидаемо, ещё пара трупов и ещё несколько камер. Естественно, их я тоже разбил, но наши действия уже известны аборигенам...

"Аборигены приближаются" — сообщил Кин, логично разославший свои воплощения на разведку местности. — "С техникой. Похоже на сапёрных роботов... И на мобильный генератор антимагии".

Бл*... Кажется, об этом подумали все синхронно.

"Можешь что-то сделать?" — осведомился я.

"Пытаюсь".

Он помедлил.

"Странно. Ощущение, словно уровень фона, магического, возрос".

"Из-за смешения с Изнанкой?"

"Продолжает расти после этого".

"Это пока не так важно" — вмешался Гнатов. — "Если там действительно АМП-генератор, его нужно нейтрализовать как можно быстрее. Пусть твой дух доставит взрывчатку, или что-то в этом роде".

Дюссоль вытащил пару оставшихся после разрушения Древа зарядов; я, подумав, достал кнут. По его описанию, он может как раз пригодиться...

Каст чар невидимости, и брикет взрывчатки вместе с пластиной играющего ту же роль амулета исчез из вида. Один из духов Кина способен проносить небольшие предметы сквозь препятствия; в принципе, мы могли бы укрепиться здесь, и атаковать приближающегося противника сквозь стены, но в перспективе это проигрышная стратегия. Хотя с текущей группой охраны, возможно, и есть смысл так поступить...

Джару, ещё немного расширив дыру в стене, поспешила к закрывшему коридор металлическому барьеру; его, однако, она не пыталась вскрыть, наоборот — пол и стены, смыкающиеся с металлом, слегка оплавились, схватываясь вокруг барьера неровной массой. Теперь открыть его с той стороны будет затруднительно.

Зато в стене "стрелковой каморки" охраны, в которую она проделала проход, появилось отверстие, у которого встал молча кивнувший Лейно.

...Новая волна антимагии, и грохот взрыва. Кин, не выдержав, выругался вслух. Думаю, я его понимаю, да и на фоне взрыва было не слышно со стороны... Похоже, он потерял духа.

Я восстановил Связь, и немедленно получил доклад, неожиданно, от Лейно.

"Один из местных ранен, но похоже не слишком тяжело. Генератор..."

Его ружьё, направленное в сторону дырки в стене, негромко хлопнуло.

"...Нейтрализован".

Эге... Видимо, он проложил пути для света, чтобы посмотреть на противника. Удобная способность, мне и самому нужно что-то, позволяющее смотреть за угол, а не только видеть точки на карте. Световод нужно будет приобрести...

Ружьё выстрелило снова, затем ещё раз; "Кривой" скривился и поменял боеприпас.

"Что насчёт пистолета Дюссоля?" — предложил я. Хотя большая часть зарядов к нему были неэффективны через канал, в отличие от обычных — или предназначенных для такого использования — пуль, но были и подходящие. Финн, помедлив секунду, кивнул, и воспользовался моим советом. Н-да, крайне опасный снайпер... Причём его способность может использоваться и для защиты — он вполне способен задавать пути для пуль противника, или даже лазерных лучей. Главное — видеть стволы.

Ещё одна антимагическая волна... Видимо, применили гранату, реагируя на отстреливаемых "Кривым" товарищей. Не то, чтобы сейчас в этом был смысл...

Финн продолжал методично, с небольшими паузами, стрелять, перемежая пистолет Дюссоля и своё ружьё. Ещё выстрел, ещё один... Всё.

"Все цели ликвидированы" — спокойно сообщил он. — "Не наблюдаю никого поблизости".

...Как-то это слишком легко.

Погодите. На миникарте всё ещё остаются красные точки, на что я и указал.

"Я не вижу замаскированных" — согласился стрелок. — "И..."

Что он собирался сказать, осталось неизвестным: рядом с ним возникла прозрачная фигура, и из бока Лейно брызнула кровь.

Я не стал терять времени на вопросы, даже мысленные. Вместо этого одна верёвка хлестнула невидимку, оборачиваясь вокруг его тела и впечатывая в стену...

— Касание смерти.

...а вторая подхватила оседающего Лейно.

— Персональный барьер. Чудесное исцеление.

У моей шеи что-то звякнуло; Тахна каким-то образом заметила новую угрозу и блокировала её, а затем последовал хлёсткий звук удара о облачённое в броню тело.

Не глядя на цену, нажимаю "да", и так и не выпустившего оружие стрелка окутывает золотое сияние. Отпускаю его и оборачиваюсь.

...Дерьмо. Каким бы способом альтивы не проникли внутрь, они сделали это как раз после того, как граната снова сняла с команды мои защитные барьеры, и сразу же атаковали наименее защищённые цели. Судя по виду "Фальшивки", он может о себе позаботиться, но Сфено... У стены рядом с ней лежали два проявившихся изломанных тела, а из её собственного тела торчали рукояти двух ножей. На моих глазах горгона осела.

Я бросился к ней. Её полоска здоровья выглядела пустой... Но продолжала мигать крас... что?

Моя собственная полоса хитов принялась сокращаться. Новой порции ядовитого газа Автокарта не указывает, так что...

— Чудесное исцеление.

...видимо, наш контракт с горгоной двусторонний, блин. Меня об этом никто не предупреждал...

Хотя оно и к лучшему. Мне трупы в клане не нужны — я не Змей. Хотя если его воскрешалку освою... Ну, или вообще какую-нибудь.

"Да".

Красных точек рядом больше нет, но, блин... Это было внезапно и опасно.

"Что это было, вообще?.."

"Похоже на телепортацию" — сообщила Джару; её мысленный "голос" выдавал тревогу и напряжённость. — "Они просто вдруг возникли рядом и атаковали ближайшие цели".

Я хорошо знаю, насколько опасна телепортация — или её функциональный аналог — но обычно это работает на меня. Оказаться на другой стороне было примерно так же напряжно, как и сами эти ранения... нет, сильнее. Раны — я бросил взгляд на пострадавших — уже без следа исцелены, хотя и пришлось потратиться. А следующая атака телепортом может оказаться и более успешной... Снести кому-то голову, к примеру, и даже моя суперлечилка не поможет.

Или просто телепортируют бомбу... Да даже ранения, уже проблема. Быстрая проверка показала, что Эссенции у меня осталось маловато. Было бы ещё меньше, но с альтивов кое-что досталось... не так много, как хотелось бы.

"Если мы задержимся здесь, то станем целью для новых атак телепортацией... или что это было" — сообщил Гнатов очевидное.

"Если будем двигаться, этого тоже не избежать, с камерами кругом они будут знать, где мы" — заметил я. — "Но вы правы, оставаться здесь мало смысла. Хорошо бы как можно быстрее закончить со всем и смыться отсюда, если это вообще возможно".

Остальные члены конференции прислали ощущение согласия; я заметил, как Сфено подобрала выдавленные из её тела восстановившейся плотью ножи и подвесила себе на пояс.

"В нашу пользу то, что здесь не может быть слишком много охраны" — задумчиво сообщил Гнатов. — "Основные силы наверху, а здесь, в конце концов, лаборатории высшей секретности, так что чем меньше посторонних, тем лучше. Так что нужно действовать, пока не подошли подкрепления сверху, и будем надеяться, что у них тут нет ещё парочки лифтов".

"Да в любом случае нужно спешить" — вздохнул я, переворачивая верёвками тела в поисках гранат: не стоит оставлять их тем, кто может использовать против нас.

"Мы с кисой останемся в авангарде" — "Фальшивка" обыграл имя моей одержимой, но сама она не возражала; против предложения тоже никто не возражал, единственно Гнатов добавил кое-что.

"Я обеспечу маскировку... Всё-таки лучше с ней".

От пары "авангарда" остались лишь две зелёные точки на миникарте, двинувшиеся вперёд через беззвучно раскрывшуюся дверь каморки стрелков. За ними — я; моей целью было уничтожение камер. Было бы глупо оставить возможность наблюдать за нами, даже просто знать, остались ли мы на месте или ушли.

Честно сказать, я ожидал, что Сфено будет покрепче, хотя ножики и немаленькие. С другой стороны, надо полагать, это дурное влияние RPG-шности моей "системы"; не ожидаешь, что высокоуровневого персонажа вырубят парой ударов. Однако моей абилки "жизнь в цифрах" у неё нет... Да и не представляю, что со мной самим было бы, если бы так проткнули. И вообще Сфено, хоть и мифическое существо, но вполне живое, а что осталось от её бессмертия — не имею понятия. Осталось ли хоть что-то... В любом случае, нужно будет озаботиться защитой для неё — броником каким-нибудь, в смысле. Сейчас-то уже вряд ли удастся обзавестись чем-то подходящим, но при возможности — учту.

"Всё" — сообщил я остальным, закончив с камерами. — "Лейно, Сфено, как самочувствие?"

"В норме".

"Зла и прекрасно себя чувствую".

Так мы и двинулись: впереди невидимый авангард из "Фальшивки" и одержимой ведёт разведку и предупреждает, если видит что-то подозрительное, за ними иду я и порчу встроенные в стены камеры, а уже следом все остальные. Кабинеты и лаборатории были безлюдны... безальтивны, и кое-где даже ещё оставались дымящиеся чашки с каким-то напитком; эвакуация персонала была проведена буквально у нас под носом, но это и к лучшему, полагаю.

Мы продвигались медленно и осторожно, изучая окрестности и лаборатории; Дюссоль разжился кое-какими трофеями, и я тоже последовал его примеру. Как на поверхности мы вместо "лаборатории" увидели целый город, так и этот подземный комплекс оказался неожиданно большим; к тому же Автокарта показывала, что под нами есть ещё как минимум один этаж. Геофронт, блин... Они что, от пришельцев убежище строили?

Ну, если так — они нас дождались.

Нас всё ещё не атаковали. Возможно много вариантов — перебиты все размещённые здесь силы, телепорт работал только один раз, ещё что-то — но наиболее вероятно, что оставшаяся часть охраны занимается эвакуацией персонала куда-то на нижний уровень и организацией опорных точек, где можно нас встретить; остальные члены нашей группы были согласны с этой версией. Кин со страдальческим выражением на лице выпустил на разведку ещё одного духа... опа. Кажется, я нашёл убежище аборигенов...

Поскольку миникарта оставалась доступна сопартийцам, они тоже заметили скопление жёлтых точек.

"Жёлтые — это нейтральные цели, так?" — осведомился Гнатов.

"Вроде того" — согласился я. Не хотелось признаваться, что я и сам разбираюсь в своих способностях в основном просто примерно. — "Похоже, убежище гражданских прямо под нами. Двумя этажами ниже. Надеюсь, нужный спец среди них".

Осталось добраться туда, допросить, найти нужного и заставить удалить все данные, если это возможно.

Вскоре весь этаж был осмотрен; никого живого, и не видно спуска на следующий этаж. Даже Автокарта не показывает... Дух Кина, спустившись сквозь пол, показал наличие ещё двух этажей, но прохода к ним тоже не нашёл. Оставалось снова сделать свой.

Хотелось бы только знать, противник не уверен в своих силах и не хочет больше атаковать, или просто тянет для чего-то время?..

Возле обнаруженного Автокартой скопления гражданских красных точек заметно не было, так что мы решили двигаться напрямую туда. Джару вновь принялась за работу; похоже, после стены она освоилась, поскольку сейчас дело шло быстрее. Спуск на этаж под невидимостью; на этот раз первым был Дюссоль. Француз применил очередное заклинание из своих запасов, которое должно было обмануть камеры в помещении; нам совсем ни к чему давать противнику знать, что мы приближаемся к цели. Джару, которой я восстановил ману, вновь взялась за работу бура, а остальная команда на всякий случай приготовилась к обороне, однако реакции противника всё ещё не было.

Планом было прикрыться иллюзиями и звукоизоляцией и допросить укрывшихся в убежище гражданских, не привлекая внимания охраны; достаточно сложно, но вполне выполнимо. Гнатов и Дюссоль наложили чары, прежде чем Джару взялась за свою работу; даже если в убежище нет камер, что вряд ли, когда мы спрыгнем вниз это не может остаться незамеченным. На всякий случай Дюссоль подготовил набор контейнеров с подходящими заклинаниями; оказывается, у него имелись и противотехнические проклятья, не только ЭМП, но они были слишком редкими и дорогими, чтобы тратить их без серьёзного повода — видимо, тоже чудотворство.

Пока что, впрочем, мы всё ещё оставались незамеченными. Скорее всего, охраны здесь действительно осталось немного; оно и логично, тыкать кругом толпы вооружённой охраны попросту глупо, особенно если вход в это подземелье только один.

Есть... Сквозь полуметровую дыру в полу ничего не было видно — эффект иллюзорных чар с этой стороны — но спускаться уже было можно.

Снова первыми были всё ещё прикрытые невидимостью "Фальшивка" и Кэтти; затем — моя очередь.

Довольно просторное, неярко освещённое помещение, наполовину заполненное двухъярусными койками. На некоторых лежали альтивы, но в основном аборигены группками стояли у стен и что-то тихо обсуждали — скорее всего, сложившуюся ситуацию. На первый взгляд, их тут было около пяти десятков; затрудняюсь сказать, много это или мало, но, наверное, всё-таки мало для довольно-таки большого комплекса. Статус-бары у всех гласили "Альтив-учёный", и в скобках — имя с фамилией. Однако кто из них нам нужен...

Остальные партийцы спускались в дыру, но на нас всё так же никто не обращал внимания. Чувствую себя бесплотным духом, практически — тем более, что под прикрытием чар не издавал ни звука.

"Надеюсь, кто-то знает, как получить нужную информацию, не устроив тут хаос раньше времени" — сообщил я в конференцию. Лично я не представлял, с какой стороны браться за эту задачу. Возможно, стоит усыпить всех, а потом будить и допрашивать по одному?

"Стоит начать с того, чтобы всех усыпить" — подтвердил мою мысль спускающийся Гнатов.

В отличие от большинства заклинаний современной земной магии, склонной к специализации, моё недавно приобретённое заклинание "Усыпление" было универсальным, так что действовало и на альтивов — но, блин, слишком эффективно... Попавшие в зону действия аборигены с их сниженной устойчивостью к магии попадали, как подрубленные, и естественно это не могло не привлечь внимания их соседей. Всё, что я мог сделать, чтобы предотвратить возникновение хаоса, это поспешно применить заклинание снова... И снова. Ну, по крайней мере приближения красных точек на Автокарте не ви...

Свет погас. Я моргнул, и обнаружил, что жёлтые отметки пропали с Автокарты; в следующий момент освещение вернулось, но картина изменилась.

Мы всё ещё находились в убежище... Вроде бы. Сейчас окружение выглядело так, словно мы в большей степени находимся на Изнанке; помещение с кроватями и бетонными стенами словно просвечивало сквозь пустоту Изнанки, напоминая голограмму. Как тогда, когда я столкнулся с Сонеуме...

А затем появились красные точки.

"Враги вокруг" — сообщил я для Кина, не имеющего доступа к Автокарте. Щит и Персональный барьер я подготовил перед спуском в убежище, надеюсь, не снесут...

"Активирую проклятье" — отозвался вместо него Дюссоль, и последовала серия небольших синеватых вспышек... кажется, батарейки в оружии альтивов взорвались.

Я понял, что вижу статус-бары, и нахмурился. ?..

Вместо имени надпись над головой невидимки гласила "Паладин Одиннадцатого Отдела". И справа — круглый значок с изображением поднятого огненного меча... Что ещё за хрень?

В следующее мгновение "паладин" резко сблизился со мной, и мне стало не до отстранённых размышлений.

От встречного удара верёвками невидимка увернулся; я всё ещё не видел его, но, кажется, он перекатился по полу, приближаясь ко мне, чтобы нанести удар по ногам...

...я даже не успел додумать это, как удар высек искры из чёрной цепи, перехватившей атаку. Рядом что-то снова вспыхнуло, поярче и с желтизной, и с коротким "Ха!" послышался звук удара дубины о "пол" Изнанки. Затем ещё одна вспышка, зелёная...

— Техника тентакледемона.

Атаковавший меня невидимка со скоростью, граничащей с телепортацией, разорвал дистанцию; протянувшиеся с моих предплечий верёвки изогнулись в сторону, перехватывая "паладина", атакующего Джару. Этот оказался застигнут врасплох — однако его союзник немедленно перерубил мои верёвки, разрушив технику и освободив товарища. А затем они оба присоединились к атаке на меня.

— Усыпление, тьма.

Всё, чего удалось добиться — того, что нападающие на долю секунды замешкались; увы, этого оказалось недостаточно, чтобы чего-то добиться...

...Мне, по крайней мере. Со стороны Дюссоля в одного из невидимок ударил зелёный луч; статус-бар, единственное, что я видел, отлетел в сторону, но фигура в доспехе тут же поднялась на ноги... о, невидимость сдохла.

Радоваться этой маленькой победе, однако, было некогда: все трое альтивов закружили вокруг меня, легко уклоняясь от моих верёвок, и со всех сторон нанося свои удары, которые едва успевала блокировать порвавшая мою рубашку Тахна. По крайней мере, она их видит...

"Больно..."

...Совсем дерьмо. Это был её голос... Что у них за ножи такие, что могут Тахну ранить?..

Использовать Фокусировку ауры? Нет, это ослабит Куаллону и усилит снаряжение противников... те самые ножи в том числе.

— Инвентарь, Техника тентакледемона, Техника тентакледемона, Техника тентакледемона.

Все три верёвки, разделяясь на новые нити, ринулись к своим целям; я чуть протянул руку, прикасаясь к одной из ячеек Инвентаря.

— Урфин, убей их.

Все трое паладинов в настоящий момент отступали и были сосредоточены на защите от моих верёвок, и с их слаженной работой не стоит ожидать, что "технике" удастся их поймать; даже добавление голема тут вряд ли сыграет переломную роль. Однако... Это ещё не всё.

— Тьма. Усыпление.

Даже если их доспехи — и, возможно, не только они — обеспечивают поразительно высокую устойчивость к магии, иммунитета у них всё же нет; некую заминку мои чары обеспечивают. Пусть даже всего на долю секунды, но когда на них давят в таком темпе — этого может хватить. Тем более...

— Барьер.

Невидимая стена возникла за спинами отступающих паладинов; один из них упёрся спиной... нет. Каким-то образом вся троица ощутила препятствие, и изменила направление движение, уходя в стороны.

— Тьма, усыпление.

Автомат и пистолет Дюссоля были при мне, но слишком сильно двигать руками было проблемно — немного сбило бы движение всё ещё активных "техник". Однако...

"Тахна".

Конец цепи обернулся вокруг рукояти пистолета, поднимая его, и прикоснулся к спусковому крючку. Вспышка, вспышкавспышка...

Один из альтивов отлетел в сторону, и мой голем немедленно оказался рядом. Приглушённый звук клинка, пробивающего что-то твёрдое... А затем звуки разрубаемого металла, и его удара о "пол". В следующую секунду после того, как мой голем нанёс удар, "техники тентакледемона" выдохлись, и ближайший паладин отсёк ему руки.

И ноги тоже... Однако мои руки были свободны, а дистанция не так уж велика.

"На их ножах божественное благословение против врагов веры!" — мелькнула чья-то мысль в конференции. И одновременно я открыл огонь из автомата. Короткие очереди по три пули, двигаясь вперёд; плюс...

— Техника тентакледемона, Техника тентакледемона.

...Есть попадание. Один из легковесящих невидимок отлетел и перестал быть невидимкой; немедленно Тахна выстрелила из пистолета, дважды; второй выстрел попал в цель.

"Похоже, их невидимость вырубается при получении удара" — сообщил я в конференцию. Отвлекаться от своих противников, все трое из которых...

...выстрел Тахны...

...Оба которые ещё были живы, я не мог, но информация — тоже форма координации действий.

Ещё три пули в раненого, пока его товарищ занят Техникой; он перекатился, попала только одна. Всё ещё жив. Ещё очередь... Заряды в револьвере у Тахны закончились, а перезарядить его она не могла... ещё очередь. Остался ещё один... Их доспехи прекрасно держат пули, но что насчёт их собственного оружия?

Тахна вернула разряженный "чарострел" мне на пояс и выхватила с другой стороны трофейный лазерный пистолет. Быстро освоилась, хоть и учил всего ничего...

Противостоять одновременно верёвкам, автомату и лазеру последний из троицы не смог; ещё секунду доспех сохранял ему жизнь, но и он имел свой предел. Помочь остальным...

Красных точек на Автокарте осталось шесть; четверо моих сопартийцев были тяжело ранены, что на ней же отражалось миганием их точек. Все шестеро паладинов потеряли невидимость, и сейчас активно маневрировали, пытаясь обойти держащих оборону Гнатова, Дюссоля и Сфено; Кин занимался ранеными, вокруг которых кружил целый рой духов и воплощений.

Дюссоль вёл непрерывный огонь из двух револьверов; не знаю, что за трюк он использовал, но заряды у него не кончались. К сожалению, почти все его заклятья были прямолинейны, и либо промахивались мимо целей, либо без заметного эффекта разбрызгивались о доспехи альтивов — или о щиты, которыми были снаряжены двое паладинов и которые на вид совсем не мешали их мобильности.

Гнатов бил прицельно, экономя ману, добавляя из автомата и стараясь работать вместе с французом. Его чары, кажется, предназначались не для нанесения урона, а для того, чтобы помешать противнику и подставить под удар, вроде комков какой-то вязкой слизи... о. Одна из таких атак достигла цели, на секунду прилепив ногу альтива к "полу", и этим немедленно воспользовалась Сфено.

Не знаю, где она их взяла — Дюссоль? — но в руках горгоны находилась целая стопка плоских металлических топориков. Бросок... И невезучего паладина просто унесло.

На то, чтобы всё это увидеть, ушло не больше секунды, а затем я выбрал свою цель — цели. Три Техники и автомат... К их чести, невзирая на напор с разных сторон, двое паладинов сумели избежать первой атаки, но третий тут же огрёб ещё один топор от Сфено, что сказалось на мне чувствительным рывком, едва не заставившим потерять равновесие. Дюссоль с Гнатовым тоже немедленно скорректировали огонь, и ещё один паладин отправился в колесо реинкарнаций.

Четверо против четверых — это уже намного лучше... Проблема в том, что маны у Гнатова оставалось маловато; его резервы изначально не были выдающимися. Да и патроны тоже не бесконечны...

Однако воспользоваться этим аборигены не успели. Уменьшение численности противника позволяло сконцентрировать огонь, к тому же через несколько секунд к нам присоединился и закончивший с ранеными Кин. Мы явно имели дело с элитой, и я не могу не уважать их способности — даже потеряв стрелковое оружие, они смогли дать тяжёлый бой — но без их гранат преимущество было у нас. Почему не было гранат, к слову?..

— Я истратил твои лечилки — сообщил не опускающий револьверов Дюссоль. — Очень пригодились. Ножи этих паладинов... ну, ты слышал в конференции.

Я кивнул. Божественное благословение... Это было неожиданно. Возможно, использовали некий артефакт — может быть, даже утянутый с нашей Земли — но лучше рассчитывать на худшее... И почему разведка ничего не доложила? Ах да, мы же и есть разведка... Ха, ха. В любом случае...

— У меня тоже Эссенция почти закончилась — сообщил я, вглядываясь в Автокарту. Угу, есть один... — На раз ещё, может, и хватит, но только если ранение не очень тяжёлое.

Я подошёл ближе к альтиву, который ещё был жив. Извини, чувак, но сейчас не та ситуация, когда можно оставить тебя в живых... Тем более, что меня больше беспокоят свои сопартийцы и их возможные ранения.

Топор Сфено проделал в доспехе дыру, так что верёвка, Касание смерти... И немного Эссенции. Неприятная работа, безусловно, но совесть меня не мучает. Стадию рефлексирования как-то так плавно проскочил, что толком и не заметил...

Однако теперь нужно "дозаправить" и остальных, прежде чем предпринимать какие-то дальнейшие действия. Сам я маны истратил немного, но вот Гнатов уже почти пуст... И, кстати, револьвер тоже нужно перезарядить.

В этот раз Кин не стал выделываться; молча принял "дозаправку", и даже благодарно кивнул. К сожалению, восстановить ману всем было проблемно; потратилась вся команда, а я хоть и могу быстро восстанавливать себе, но и у меня есть ограничение в виде объёма желудка. Я не могу пить восстанавливалки неограниченно, как в каком-нибудь Дьябло.

Остальные тоже не теряли времени. Джару занималась починкой брони тем, кто её носил, Кин что-то делал со своими духами, Дюссоль помогал Сфено пристроить набор метательного оружия...

"Автомат не починишь?" — по персональному каналу обратилась Кэтти. Кто-то из альтивов подпортил её оружие... вместе с ней самой, да. К счастью, как её саму "починил" Дюссоль (моим же заклинанием), так и автомат починило "Восстановление предмета" — оно восстанавливает и механизмы, лишь бы по размеру укладывались.

В общем команда спешно приводила себя в форму, когда Кин вдруг напрягся; в следующую секунду за ним последовали и Гнатов с Дюссолем.

"Уровень фона резко возрос" — сообщил воплотитель, и тут я увидел... Нечто. Нечто похожее на лужу тускло мерцающей ртути; хотя цветом оно было несколько светлее. Этот объект мерцал во тьме Изнанки в паре десятков метров впереди; статус-бара над ним нет...

— Изучение.

"Малое временное сопряжение" — сообщила возникшая панель. — "Ведёт в: Земля, Изнанка".

"Искусственное сопряжение" — сообщил я. — "Возможно, через него и просачивается мана, примерно как на острове?"

Внезапно рядом с "лужей" сопряжения возникла ещё одна, поменьше, и тут же возникла мысль "Фальшивки".

"Вижу ещё одно".

Однако он смотрел в другую сторону... И там действительно появилось ещё одно сопряжение. Не нравится мне всё это...

Затем произошло ещё... Что-то. Видел в каком-то фильме такой эффект: пустая комната, и вдруг стены разбегаются в стороны. Сейчас произошло нечто похожее; пространство вокруг вдруг... Растянулось? Определённо, некие метаморфозы с Изнанкой всё ещё продолжаются, и не хотелось бы выяснять на личном опыте, к каким проблемам это может привести.

Тем более, сейчас у нас имелась куда более актуальная проблема... Столь же внезапно мы оказались окружены целой россыпью красных точек. Десяток, два... много.

Не знаю, успел ли заметить их кто-то ещё, но я после предыдущего боя среагировал, кажется, ещё до того, как полностью осознал.

"Кэтти, последний призыв!"

Архидемон герцог Саллос дал мне, Кэтти и Снегурке разрешение каждому по разу призвать его. Дважды это уже очень помогало... и похоже, сейчас снова ситуация для этого козыря.

Если сработает.

— Герцог Саллос, во исполнение обещания — вслух произнесла одержимая.

Несколько лужиц "ртути", которых стало ещё больше, стремительно слились воедино, и мерцающее серебро фонтаном хлынуло вверх, создавая арку, из которой выплеснулась тьма, на фоне Изнанки выделяющаяся непроглядностью.

Тьма, поглотившая десятки лазерных лучей.

На миг мне почудилось, что из этой тьмы выпал гуманоидный силуэт, осыпавшийся прахом.

А затем эта волна черноты контратаковала. Кажется, она разделилась на отдельные участки, выстрелившие в сторону стрелков длинными тонкими выростами-копьями; во всяком случае, впечатление было такое. Множество красных точек немедленно угасли, но далеко не все...

"Всем — защита!" — кажется, одновременно "крикнули" мы с Гнатовым, и тут же последовал новый лазерный залп. К счастью для нашей поспешно поднятой защиты, противник сконцентрировался на... кстати, а что это, собственно?..

— Изучение.

"Амальгама тьмы. "Имя мне — легион" — как раз об этой магической технике одного из архидемонов Гоэтии. Временное соединение множества рядовых солдат армии архидемона в единую сущность, аморфный пластичный сгусток магической энергии и псевдомассы. Позволяет намного эффективнее использовать их слабые поодиночке силы". Эм... Я точно не хотел бы служить в армии Саллоса.

Тем временем эта "амальгама" явно несла урон; я был уверен, что попадания лазеров действительно выбивают из общей массы отдельные тела, хотя шкалы здоровья у этой хрени видно и не было. Красные точки тоже угасали, но не так массово, как при первой контратаке; по одному-два, и их оставалось всё ещё много. Причём я даже не мог рассмотреть их статус-бары... а, нет, один мелькнул вдали. И тут же исчез — скорее всего, альтив погиб.

"У вас в резерве был призыв армии архидемона?" — осведомился "Фальшивка". — "Круто, чуваки".

"Не совсем армии..." — отозвался я. В прошлые два раза Саллос являлся лично, хотя вроде бы предоставлял всю работу своей армии. В любом случае... Этого должно бы хватить для отражения текущей угрозы, и я не могу назвать решение воспользоваться этим призывом ошибочным — угроза была достаточно высока — но всё же жаль. Это был последний призыв... И неизвестно, с чем ещё придётся столкнуться.

Хотя у меня остаётся ещё один туз в рукаве...

Не все лазерные лучи вышибали из "амальгамы" фигуры составляющих её солдат, — эта штука и защищалась тоже — но всё же непрерывный огонь явно был эффективен. Тем не менее, численность альтивов таяла быстрее, чем объём демонической хрени.

Красных точек становилось всё меньше, и тут на Автокарте возникла новая; жёлтая, такая же, как и обозначающая "амальгаму". Вернее, такого же цвета; эта была побольше.

А вот соответствующий ей объект был несколько меньше, хоть верховое животное, на котором восседал этот всадник, и было весьма массивным. И весьма нестандартным для роли маунта... Архидемон явился-таки лично, верхом на своём крокодиле.

— Тебе нет смысла прятаться, и не сбежать — сообщил Салос, непонятно к кому обращаясь. — Все пути отсюда сейчас ведут лишь в мои владения.

Вместо ответа в архидемона ударили лазерные лучи, но оказались остановлены невидимой стеной. А затем... Сверху на Саллоса обрушился огромный молот — молот, созданный из огня и света. Если это не магия, то я уж и не знаю, что это...

Хотя...

— Изучение.

"Молот Ланадра. Используемое для атаки проявление божественной силы Ланадра, альтивского бога ремёсел"... Всё-таки у этих засранцев есть бог. И Саллос определённо об этом знал... Я нахмурился, но спешить с экстраполяциями не стал. Пока что ещё ничего не понятно... В том числе и что будет в ближайшие секунды.

Молот в несколько метров длиной упал на архидемона; послышались хруст и звон, а затем одна из жёлтых точек исчезла.

Саллос принял удар на возникший на его руке треугольный щит; молот разлетелся искрами и брызгами света.

— Ты и сам должен бы понимать, что этого недостаточно — вновь заметил он, обращаясь к отсутствующему собеседнику. Кажется, знаю, к кому, но это снова лишь догадка... Пока что нам лучше сосредоточиться на защите и не высовываться.

Остальные явно разделяли мою точку зрения, хотя озвучивать её не стали даже в конференции; похоже, все ощущали общую солидарность.

— Ты прав, кто бы ты ни был — на этот раз Саллос всё же получил ответ. И вдобавок откуда-то из тьмы Изнанки возник говоривший; невысокий, тощий, как все альтивы, парень с бронзовой кожей и золотыми волосами. Одетый в белый лабораторный халат... хм, а на голове что-то вроде прибора ночного видения. И статус-бар... Ожидаемо. "Ланадр, бог ремёсел и наук". — Я никогда не был силён в магии, вдобавок очень давно не было практики. Но попробовать стоило. Ну, у меня ещё будет время восстановить и усовершенствовать навыки.

— Сильно в этом сомневаюсь — ухмыльнулся архидемон, и крокодил стремительно рванулся вперёд, распахивая пасть; одновременно в свободной руке его всадника возник недлинный чёрный меч.

Рывок остановился так же резко, как и произошёл: крокодил, как чуть раньше лазеры, врезался в невидимый барьер.

— Пара секунд — фыркнул Саллос, замахиваясь мечом.

— Больше и не надо — отозвалось божество, и почти одновременно произошли две вещи. Откуда-то из тьмы, почти как прежде Ланадр, возник зеленоватый пушистый шар и метнулся в сторону Саллоса; и долю секунды спустя пространство вокруг архидемона исказилось. Словно концентрические волны на поверхности воды, множество волн; так много, что сквозь них почти невозможно ничего рассмотреть.

...А затем оттуда хлынул целый поток золотого сияния.

Эссенции было, пожалуй, даже больше, чем из Древа Гимира, но хотя в первый момент она хлынула во все стороны, в следующую секунду стало очевидно, что что-то её втягивает. А ещё — что её "консистенция" отличается от привычных мне мелких золотых искорок; докатившаяся до меня часть потока состояла скорее из красноватых капель огня, сгустков тёмно-золотого сияния. Они так же, как и обычно, втянулись в мои вещи и тело... И выскочила новая панель. "Доступна новая возможность: Архивы Памяти (в Окне Статуса)".

Я всего на полсекунды отвлёкся на эту панель и её закрытие, но этого оказалось достаточно, чтобы ситуация снова круто поменялась. Закрывавшая бога от взгляда волна Эссенции схлынула, и он вновь оказался виден... на какую-то секунду. Я успел увидеть очень человеческое выражение удивления и обиды на его лице, а затем Ланадр, пронзённый мечом Саллоса, тоже взорвался потоком золотого сияния.

Однако тем, кто его убил, был не знакомый мне архидемон. Обнажённый мужчина, загорелый и бородатый, и статус-бар над его головой: "Кронос, поверженный бог Времени".

Вновь до меня долетела лишь часть потока "крупнозернистой" Эссенции — в этот раз её в целом было, кажется, поменьше — и вновь появившаяся панель сообщила о пополнении "архивов памяти". А затем сияние угасло, и перед нами вновь появился Кронос... он же зелюк "Шарик".

— Пока я не верну себе свои силы, свидетели моего возвращения мне не нужны... — задумчиво произнёс он. — Благодарю за помощь в моём освобождении, но вам придётся умереть.

...Мой последний козырь...

— Система Кармы.

Мои напарники резко вскинули руки с оружием и свечением активируемых чар — и замерли, через долю секунды после того, как я прикоснулся к одной из строчек меню. А затем всё замерло; лишь передо мной зависли два окна.

"Активирован Дар Кармы: Критический успех в предприятии".

"Активирован разделяемый эффект контракта: сопротивляемость божественной силе".

...Мир вновь отмер.

Внезапный рывок Сфено определённо был для божества неожиданностью; увы, недостаточно, чтобы удар пришёлся в полную силу, но достаточно, чтобы он не смог его полностью избежать, даже отдёрнувшись настолько быстро, как это сделал он.

В тот же момент сорвался с места и я. Верёвка выхватила Куаллону с пояса Кэтти; Фокусировка ауры...

От следующего удара горгоны божество уклонилось уже проще; он чрезвычайно быстр... или, скорее, мы замедлены. Но всё же недостаточно... Как и недостаточно той дистанции, что образовалась между нами. Меч на верёвке обрушился на тело бога... бл*, да я Кратос.

В последний момент Кронос выставил для защиты прозрачный диск, очень похожий на мой Щит... недостаточно эффективный.

"Пробивание барьеров: критический успех".

Брызги Эссенции, и в следующий миг на меня и Сфено обрушился невидимый удар, отбросивший и снёсший Персональные барьеры — хорошо, что я прикрыл им горгону чуть раньше. Одновременно тело бога окуталось призрачным голубым огнём, и этот покров пламени сорвался с его тела и ринулся к нам потоком огоньков... я щёлкнул пальцами.

"Заклинание Реверса: критический успех".

Магическая атака изменила направление движения, обрушившись на своего хозяина, и вдогонку синему огню блеснули ножи с пояса Сфено... те самые, с благословением местного бога. Видимо, с его смертью благословение не выдохлось, о чём сказали новые брызги Эссенции.

А затем в тело раненого и дезориентированного собственным заклинанием бога вновь вонзилась Куаллона.

Вопль оглушил меня; Эссенция выплеснулась струёй.

— Смерть олимпийцам! — выкрикнула горгона, добавляя страдания моим ушам, и вновь бросилась на врага. Однако... Хотя об этом и не было отдельного сообщения, определённо мой последний удар тоже был критическим. Прежде чем Сфено смогла добраться до Кроноса, тот практически взорвался потоком Эссенции — похоже, наружу вырвалось и то, что он захапал у Саллоса и Ланадра.

Я буквально тонул в Эссенции. Возможно заплакал бы, будь ситуация поспокойнее... Сколько Эссенции пропадает зря!

?..

!..

"Пополнение Архивов Памяти".

"Система Кармы: получено очко Кармы. Добавлен Дар: Наследие Ланадра"

"Система Кармы: получено очко Кармы. Добавлен Дар: Наследие Саллоса"

"Система Кармы: получено очко Кармы. Добавлен Дар: Наследие Кроноса"

"Получено достижение: Богоубийца. Эффект: все характеристики +1"

"Получен титул: Богоубийца. Эффект: Страх и трепет".

Моё настроение мгновенно развернулось на сто восемьдесят градусов. Эпично, блин! И главное — Кронос-таки сдох... Опасность миновала, по крайней мере, временно. Можно немного расслабиться...

— Кронос мёртв — озвучил я для Сфено. И для отмерших партийцев — чары, вернее, божественная сила, Кроноса, "заморозившая" их, перестала действовать со смертью бога.

— Так легко? — недоверчиво переспросила горгона. — Даже с учётом его возможной ослабленности... Мне сложно поверить в сие.

— Не так уж легко — вздохнул я. — Мне пришлось использовать ещё один ценный козырь. Можешь считать, что все вероятности были максимально в нашу пользу в этой схватке. Вон, глянь, и его сила выдохлась... хм?

Неожиданно я заметил, что на Автокарте всё ещё сохраняются лишние точки. Правда, жёлтые, но всё же...

— Персональный барьер, перефокусировка, Персональный барьер... Тут есть посторонние.

— Это остатки альтивов — сообщил "Фальшивка", как-то странно на меня посматривающий. Ах да, "Страх и трепет"... Кин кивнул, подтверждая его слова. — Жёлтым стали помечены — потеряли боевой дух?

Я пожал плечами.

— Что-то в этом роде, видимо. Больше не агрессивны, скорее всего не видят смысла продолжать сражение после гибели своего бога... И дезориентированы, можно их понять. Нифига не понимают, что происходит, и как быть... Предлагаю пока их не трогать и...

Я не успел договорить, когда ситуация снова изменилась. Правда, на этот раз не настолько драматически и резко; просто... Кажется, реал и Изнанка начали разделяться. Всё же, определённо происходящее изменение заставило меня оборвать фразу.

— Реальность нормализуется — озвучил происходящее Гнатов. — Будьте настороже.

Первыми исчезли лужи-сопряжения; затем просвечивающие очертания коридоров подземной лаборатории стали приобретать чёткость. Ситуация не располагала к проверке полученных бонусов, так что я лишь убедился, что материальных трофеев от поверженных богов и архидемона не осталось; увы, даже меч Саллоса бесследно исчез. Обидно, но я и так огрёб очень жирную награду за это легко прошедшее испытание. Очень, очень жирную... Три очка Кармы, и повышение на единицу всех статов — это эпично.

Кстати, это и даёт версию, как добывать "Карму"... Возможно, выпадает с сильных магических существ. Не то, чтобы я по своей воле пошёл охотиться на архидемонов и богов...

Блин... А ведь с этим титулом — да и вообще после этой истории — как бы сами боги не решили предпринять меры... Я поёжился. С этим нужно будет что-то делать. Но всё по порядку...

Тьма Изнанки порядком просветлела, а затем с неким... отсутствием хлопка мы оказались в реальности.

"Прекращено воздействие эффекта: ???"

Немедленно я охватил всех верёвками.

— Вход на изнанку.

Да... Сработало.

— Ну вот, теперь можно и передохнуть, и разобрать промежуточные итоги... Надеюсь — произнёс я вслух. Жёлтых точек Автокарта больше не показывала. — Дайте мне пару минут.

Гнатов кивнул, и, кажется, снова прибег к своим зондирующим чарам; я же принялся разбирать свои новые приобретения. Итак, Система Кармы...

Угу. Как и ожидалось, помимо греющих душу трёх единиц "Кармы" среди доступных выборов появились новые пункты: "Наследие Ланадра (единовременно, дополнительная Система)" и ещё два аналогичных. Описание-то есть?..

"Дополнительная Система, позволяющая освоение доступных погибшему богу ремёсел и наук Ланадру способностей, умений и доменов". Угу. Звучит многообещающе, но хотелось бы поподробней... К тому же сразу вижу несколько потенциальных проблем: во-первых, наверняка будет отъедать Эссенцию от моей основной "системы", на которую я и так не жалуюсь; во-вторых, опять же такая "узурпация" может не понравиться другим богам, ну и в-третьих, на это истратится "карма", которая, как выяснилось на практике, настоящая палочка-выручалочка — чудо, по факту. Консервированное. Н-да, вопрос... Полагаю, сперва нужно будет прояснить ситуацию с богами, а потом уже решать.

Хотя, конечно, сперва выполнить текущее задание.

Ладно, с этим определился — пока не буду трогать. Остаются ещё "Архивы памяти"... Но в зависимости от того, что и как там, на их изучение может понадобиться больше времени, пары минут точно не хватит, так что сперва стоит побеседовать с командой, полагаю.

— Я пока закончил — сообщил я. — Нужно будет ещё подробно изучить кое-что, но пока что, наверное, стоит обсудить произошедшее. Я так понял, Кронос вас "заморозил", и схватку вы не видели?

— Кронос? — переспросила Джару, нервно поглядывающая по сторонам.

— Он самый, бог времени — кивнул я. На секунду подумал, стоит ли рассказывать, откуда он взялся, но потом решил, что информация слишком важная и не имеющая прямого отношения к текущей работе; сперва нужно хотя бы обсудить со Щукой. — Не уверен, как и зачем он здесь появился, но похоже, что хотел воспользоваться ситуацией и забрать себе силы местного божества, и избавиться от свидетелей, чтобы не привлекать внимания других богов раньше времени. К счастью, у нас со Сфено имеется кое-какая устойчивость к божественным силам, так что обездвижить нас ему не удалось. А там мне пришлось воспользоваться заначеным тузом.

Я вздохнул. Чистая математика говорит, что это иррационально — три больше, чем один — но потраченной "кармы" было жалко.

— Разовое воздействие на вероятности — пояснил я для слушателей. — А дальше просто применение доступных возможностей. Повезло, что Кронос был ослаблен, а Куаллона — я погладил клинок — достаточно сильна. Ну и у меня есть удобные способности... Ещё в плюсе то, что мне удалось получить... как бы это сказать... что-то вроде обрывков памяти местного божества. А в минусе... Сложно сказать, чего теперь от других богов ожидать. Раньше я с ними как-то по хорошему договаривался...

— Даже я чувствую... что-то, так что мимо них не пройдёт — задумчиво произнёс "Фальшивка". — Серьёзно, Кронос?.. Так Зевс его не прикончил?..

— Я тоже полагала, что прикончил — хмуро сообщила Сфено. — Смею надеяться, что в этот раз олимпиец действительно убит.

— Насколько могу судить — я пожал плечами и добавил по Связи:

"Не любишь ты их... Я вообще-то полагал, что вы с сёстрами тоже родичи олимпийцев".

"Нет. Моя семья жила на земле Эллады до появления олимпийцев. Они — завоеватели, пришедшие со стороны, и убившие многих местных богов".

Вот оно как... Ну, в мифах, что я читал в своё время, это было мутновато. Вроде бы родители горгон какие-то морские боги... Кстати.

"Прости за любопытство, можешь не отвечать, но почему ты считаешься полубогиней? У тебя же вроде родители оба боги... Или нет?"

"И мать, и отец" — подтвердила Сфено. — "Но мы, сёстры, недостаточно сильны, чтобы считаться богами. Потому — полу".

О как... То есть не "полукровки", а "недобоги". Недобогини, вернее... Хм. Полагаю, с моей помощью от этой приставки можно и избавиться, но пока не вижу смысла — Эссенции явно понадобится много.

— Подозреваю, что местное божество как раз и было руководителем проекта — задумчиво произнёс Гнатов, прерывая мои размышления. — Но нам в любом случае нужно продолжить прочёсывать лабораторию. К счастью, сейчас, с разделением реальности, это проще... если только не будет новых сюрпризов.

— Я попытаюсь просмотреть его память — сообщил я. — Надеюсь, поможет.

— Занятные всё-таки у вас способности... — пробормотал Дюссоль.

— У вас тоже... — отстранённо пробормотал я. Так...

— Показать статус.

Угу... На значке "Архива" были изображены киноплёнка и книга, через косую черту; прикосновение к ней открыло новую панель. Три имени... Ожидаемо. Ну, посмотрим Ланадра...

...Это был, гм, необычный опыт. Вообще-то у меня уже был опыт получения информации "сразу", фактически каждый раз, когда получаю или даже поднимаю навык; "я знаю кунг-фу", угу. Сейчас, однако, было иначе.

Больше всего похоже было на очень чёткий и детальный, но фрагментированный, сон. В котором я, естественно, был Ланадром. Сложно объяснить; хотя это было просто воспроизведение обрывков чужой памяти — вдобавок принадлежавшей не человеку — они не ощущались записью; я воспринимал происходящее, словно сам двигаюсь, говорю... Принимаю решения. В "архиве" содержалась не просто память о событии, но и все прилагающиеся чувства и мотивации... хотя после окончания воспроизведения большая часть выветривалась, полноценно возвращая мне собственные память и личность... надеюсь. Я всё же не рискнул просматривать сразу много фрагментов.

Занятно, к слову; уже "отключившись" и переваривая увиденное, я осознал, что хотя мотивации сохранялись, но вот то, на чём они основывались, в архиве было не всё. Всё-таки это только фрагментарные обрывки памяти, а не вся она целиком.

В любом случае, это было... Интересно.

— Ну, как? — осведомился Гнатов, заметив, что я открыл глаза.

— Погодите, не всё сразу... Пару кусков просмотрел, теперь нужно переварить. Сколько времени прошло?

— Несколько секунд — пожал плечами исследователь.

Понятно... Просмотренные воспоминания вместе занимали несколько часов, и разделяло их между собой несколько лет, но фактически я их не просматривал — просто, гм, помнил. Я непроизвольно покачал головой. Магия...

В любом случае... Эти воспоминания были слишком старыми, чтобы помочь с текущей задачей — примерно пара тысяч земных лет, может, чуть меньше — но кое-что интересное они всё же содержали. Даже кое-что практически ценное, возможно, но над этим ещё нужно будет основательно подумать; сейчас же...

— По крайней мере, одно хорошо — сообщил я вслух. — Других местных богов можно не опасаться. Ланадр был единственным.

Единственным оставшимся, если точно... Бог ремёсел эффективно избавился от конкурентов, и это была довольно занятная история. Он, на самом деле, никогда не был сильным божеством; по большому счёту, даже своего жречества не имел. Вместо этого ему поклонялись ремесленные гильдии, кузнецы, механики, алхимики, и тому подобная публика — хотя тех же алхимиков делил со специализированным божеством.

И с магией в этом мире в те времена было существенно лучше. Сложно определить по этим воспоминаниям, но вроде бы было примерно на уровне нашей современной Земли — я имею в виду уровень фона, а не развития магических наук. Соответственно, были активны боги и их жрецы-маги...

...а потом Ланадр что-то провернул. Тут большой кусок воспоминаний отсутствовал, но он воспользовался каким-то естественным феноменом, и слил магию своего мира куда-то... в какой-то другой, вроде бы. Большинство его более сильных конкурентов полагались именно на магическую силу и "чудеса", так что немедленно потеряли большую часть силы — в то время как последователи Ланадра изначально полагались на технологии. А тут ещё он сам устроил технологический рывок... И подтолкнул своих последователей к крестовому походу. Только что без креста.

Ну, и как-то преуспел, видимо...

Эм?..

"Гнатов: персональная репутация +1". "Дюссоль: персональная репутация +1". И так по всем, кроме моих кланерш... С чего вдруг? Я же ничего не сделал, просто молча переваривал информацию из "архива", прежде чем браться за следующий эпизод.

"Я что-то пропустил?" — осведомился я у Куаллоны.

"Ничего особенного. Просто Гнатов и Дюссоль что-то проверили и подтвердили твои слова о Кроносе. У Пэкрэта издох амулет, который должен был защитить от божественной силы, и он был порядком зол. Похоже, по возвращении у кого-то будет проблема".

Угу, понятно... Ладно. Продолжу изучение архивов. Это не только быстрее поможет разобраться с альтивскими порталами — по идее — но и может подсказать ещё что-то полезное. Блин, да хотя бы какую-нибудь заначку Ланадра, для меня там гарантированно будет много полезного...

Заначка — не заначка, но местонахождение личных покоев бога я выяснил — равно как и то, что хранилище действительно ценных с его точки зрения вещей без активации его "наследия" не открыть. Ну, постараюсь захомячить хотя бы то, что смогу... Только соратников нужно убедить сходить туда. Поскольку, согласно позднейшим воспоминаниям, нам на самом деле больше нет смысла здесь оставаться...

"Портальная технология" альтивов на самом деле была не совсем технологией. Скорее, техномагией — или всё-таки маготехнологией? В общем, около девяноста процентов божественной силы, и лишь где-то на десять — технологическое усиление. Ну, или на пятнадцать.

В любом случае, суть та, что без бога это не работает. Конечно, ещё остаётся природное сопряжение — но как минимум со своей стороны мы можем удерживать проход неприступным, да и альтивы потеряли большую часть подготовленных бойцов, способных им воспользоваться. Без Ланадра местные солдаты просто не смогут войти на Изнанку, а одарённых нужно ещё найти и обучить — сражаться, как минимум. В общем, прикончив бога, я эффективно остановил вторжение...

...Однако вместе с тем я получил и тревожащую информацию. Оружие, которое Ланадр применил против Саллоса... Это было именно антимагическое высокотехнологичное оружие, дальнейшее развитие идеи диспел-гранат. Прототип, подготовленный специально против архидемона.

Ланадра предупредили о его появлении. Что в первый момент могло показаться странным — я же и сам не знал, что призову его — но на самом деле даже не нужно быть провидцем, чтобы это предсказать: в опасной ситуации естественно воспользоваться козырем. Но для этого нужно было знать о моём появлении, и наличии у меня такой возможности... К сожалению, куска памяти о том, кто именно был информатором, в "архиве" опять-таки не было.

Впрочем, у альтивов же были союзники на Земле. Так что до божества могла дойти информации о фигурах, которых можно ожидать в гости, и их способностях; в конце концов, очевидно, что пошлют не абы кого. Логично, в принципе...

...Нет, не получается. Ланадр ожидал не просто "гостей" определённого уровня; он предпринял спешные меры именно против архидемона, или кого-то схожего по силе, специально для этого в сжатые сроки создав прототип "уничтожителя магии".

Если подумать, и поведение Саллоса было подозрительным... Похоже, он знал, с кем имеет дело, и намеревался прибрать к рукам силу бога, достаточно слабого, чтобы с ним можно было справиться. Изначально эта его щедрость с тремя призывами подозрительна... хотя, пожалуй, это я уже слишком далеко забредаю. Стоит просмотреть его "архив", прежде чем строить какие-то гипотезы. Но сперва всё же...

— Я просмотрел память Ланадра — сообщил я. — Нужно заскочить в его личные покои. Они здесь, под землёй.

Гнатов кивнул.

— Значит, так и сделаем.

Если покои бога и были защищены какой-то магией, после его смерти от неё не осталось и следа; по крайней мере, никто из нашей команды их не заметил. То же относилось и к охране, да и вообще к местному персоналу: оставшиеся в живых не рисковали связаться с нами после гибели бога. Хорошо для всех нас, хотя и уменьшает прибыль Эссенции...

К слову, о ней — после боя мои запасы снова были переполнены, так что я воспользовался возможностью "разгрузиться" и активировать насыщенные предметы. Немного хитов, немного маны, плюс один ранг "сосуда", и порядочная порция из них — на дополнительную ячейку инвентаря. Также поднял "бег", что привело не только к повышению стандартных бонусов на стандартные десять процентов, но и к появлению новой техники: ""Рывок" — почти мгновенное пространственное перемещение на 2 метра вперёд, также увеличивает скорость передвижения на 30% на 5 секунд. Расходует выносливость. Кулдаун — 15 минут". Ну и "Тьма" тоже поднялась на единичку, и приобрела занятные эффекты: "Тьма, заклинание, ранг 5+2, расход маны 1-3, длительность: 60 секунд. Окутывает цель непроницаемой для обычного взгляда тьмой, временно ослепляя её и притупляя остальные чувства, но повышая защиту от света. Возможно применение на область с поражением группы целей. Сопротивляемость цели существенно снижается. Добавлена вероятность впадания жертвы в прострацию или панику. Тьма постепенно вытягивает из жертвы физические и ментальные силы. Максимальный ранг: (Дух+Воля+Конституция)/6". Длительность её последние два ранга не возрастала, но это более чем компенсировалось дополнительными эффектами и преодолением магической сопротивляемости жертвы... В общем, я очень неплохо прокачался.

Однако, возвращаясь к текущему... Покои бога — на удивление даже не запертые; видимо, почтения и возможно личной охраны, тех же паладинов, хватало — оказались относительно скромными, но в то же время впечатляющими. Они куда больше походили на смесь мастерской с музеем, чем на персональные покои VIP-персоны. Стенды с оружием, какими-то устройствами... Холодного оружия, к слову, было немного, и оно на удивление давало в основном совсем не те навыки, которых я ожидал. "Металлургия", "Кузнечное дело", "Эффективный дизайн"... "Даже "Сопромат". Ещё видел "Полководец" — это мне точно не нужно... Надеюсь.

...А вот это уже интересно. Кожаные перчатки с металлическими пластинками, и навык "Пробивание сопротивления" — "Слегка уменьшает устойчивость цели магическому воздействию". Пусть и не "Пробивание барьеров", но тоже очень полезно... Сами перчатки, к слову, были "Потерявшими силу боевыми перчатками Сагао", кто бы это ни был. Возможно, один из поверженных Ланадром богов...

Ещё одним предметом, привлёкшим мой взгляд, был "ободок писца" с навыком "Мнемотехника: навык, упрощающий запоминание и вспоминание. Разум +1". Навыки с бонусами к статам все полезны.

На самом деле, полезного здесь оказалось куда меньше, чем я надеялся, но даже эти два — уже неплохо. А попалось и ещё кое-что... Ожидаемо, никаких магических предметов — только "потерявшие силу" — но несколько весьма занятных образцов стрелкового и холодного оружия были. Плюс несколько разновидностей гранат, как диспел, так и нормальных, даже прототип плазменной имелся, и брони. Н-да, даже с дополнительным слотом инвентаря всё забрать не получится... моя воля — выгреб бы отсюда всё. Жаль, на компе бога — да, он им пользовался — стояло нечто вроде биометрической защиты... Хотя пожалуй, это и к лучшему.

— Угу... — пробормотал я, отбирая самые актуальные предметы. — Если никто не возражает, это я хотел бы забрать. Остальное, если кого-то что-то интересует, могу примерно описать. Наша работа выполнена, у альтивов не было технологии портала, это работа бога. Видел в его воспоминаниях и убедился... У него на компе — я кивнул в сторону лежащей на роскошном столе полированного чёрного дерева серебристой пластины — есть описание технологической части, но без силы самого Ланадра она совершенно бесполезна. Там и другие интересные технологии есть, но там биометрический замок и защита высшего уровня. Как-то так...

Я вздохнул.

— Мы это сделали, джентльмены. Поздравляю, угроза вторжения ликвидирована... По крайней мере, из этого мира в ближайшее время.

Как ни странно, но большая часть команды поверили мне на слово. Нет, я действительно говорил правду, но всё-таки "доверяй, но проверяй", тем более в таком деле... Впрочем, Кин по поручению Гнатова — тот даже извинился передо мной — всё же отправил одного из своих духов проверить местные компы, пока остальная команда собирает лут. Убитых альтивов мы с Дюссолем тоже успели обшмонать — вернее, в основном Дюссоль и мои дамы. Я всё-таки предпочитал избегать контакта с покойниками.

Помещение тоже тщательно обыскали, причём и Дюссоль, и Гнатов с Джару, и даже Лейно с явным интересом поглядывали на комп бога — эм, звучит как-то не так... — но забирать его так и не стали. Подозреваю, дело не столько в защите, сколько в том, что всем хочется заполучить технологию тех же диспел-гранат, но никому не хочется оказаться из-за неё под ударом. Другие кланы этого не оставили бы без реакции... А в текущей ситуации это привело бы к мировой войне магов.

Наконец, с трофеями было закончено. Технически, это всё наши со Сфено трофеи, но как уже упоминалось, нам всё равно проблемно унести всё... Хотя хотелось. Блин, тот же стол я с удовольствием поставил бы у себя на базе... Но не судьба, увы.

...Видимо, я смотрел на стол очень печально: Сфено хмыкнула, и взвалила его себе на плечи.

Дальнейшее было элементарно. Мы через Изнанку вышли в ненаселённом районе планеты — они здесь всё ещё оставались, хотя население превышало земное, дождались оговорённого времени для сеанса связи, и скинули сообщение, что работа выполнена, и мы возвращаемся, чем и занялись — возвращением, я имею в виду. Тут, к сожалению, вышло неудачно: топать пришлось больше суток. И всё это время горгона упрямо тащила стол... Впрочем, незаметно было, чтобы ей было неудобно.

Но определённо нужно будет ей что-нибудь вкусное приготовить.

...А ещё я сообразил, что у меня образовалась проблемка. Я же сам сказал, что мне достались фрагменты памяти Ланадра, и даже упомянул про технологии на его компе. Так что мои временные партнёры наверняка предположат, что я и сам могу их знать... На самом деле я не знаю, но предположить-то логично, как минимум допустить такую возможность. Самое досадное, что на самом деле аналог этой технологии у меня есть-таки, просто из другого источника, так что если станут рыть... Н-да. Проблемка, как уже сказано. Нужно будет быть очень осторожным...

Если рассуждать отстранённо, с позиции чистого прагматизма, то логично будет натравить на мой клан и меня лично каких-нибудь богов, которым придётся не по нраву мой новый титул. Получится, что вроде как и никто не при чём, и потенциальная угроза ликвидирована; с удачей может даже получиться тайно для всех захватить эту технологию. Я не параноик, я ещё только учусь, но возможность вполне реалистичная... Н-да.

А если брать более отмороженные и менее реалистичные варианты — Змей вполне может избавиться от всех нас на острове. Связь его клан контролирует, так что можно списать всё на потери во время выполнения миссии... Оставив только парочку своих. Впрочем, это маловероятно — много риска, мало смысла, просто прокачиваю навык "Паранойя"... фигуральный. С богами же вариант выглядит тревожаще вероятным... Мне очень нужна информация о них, и, что важнее, контакты, так что помимо Щуки нужно будет сразу же наведаться к оборотням.

Я неохотно подумал ещё об одном варианте... Который, к слову, сейчас может и отпасть. О паре близняшек, упорно предлагавших мне стать их жрецом. В принципе, этот пост означает, что другие боги хорошенько подумают, прежде чем нападать — всё-таки причина для конфликта с другим божеством, даже двумя — однако тут есть два больших "но". Даже три. Во-первых, я действительно не хочу идти ни к кому в услужение... просто коробит от одной мысли. Одно дело временно подчиняться по разовому контракту, но служить кому-то... Не хочу.

Во-вторых, даже если я на это всё-таки соглашусь — и богини не передумают — остаются те факты, что я буду "новообращённым", недостаточно важным для того, чтобы устраивать из-за меня свару; как минимум, с точки зрения других богов. Ну и наконец, остаются сложности связанные с тем, что Сали и Нуке — богини иномировые, так что их возможности здесь будут ограниченны. Конечно, можно попытаться распространять их влияние — но это само по себе нашим богам не может понравиться. Да и не знаю я, как за это браться.

Н-да... Очень, очень не хочу ссориться с богами.

По крайней мере, пока не обладаю достаточной силой.

Ладно. С богами нужна информация — кстати, ещё же есть контакт с тем богом металлов, Урка...гуано? В общем, с ним. С ним нужно быть очень осторожным и подготовленным, но всё же тоже потенциальный контакт и источник информации... нужно больше контактов. Однако проблема не только в богах... Как изменится политическая ситуация после нашего возвращения? С инквизицией реального мира нет, а Змей с большим удовольствием довёл бы войну с ней до победного конца. Те тоже, если знают о процессе унификации кланов, создании единого альянса, тоже могут снова активизироваться, чтобы этого не допустить — они могли держать магическое сообщество в кулаке только пока оно было раздробленным... Блин, я начинаю беспокоиться за своих.

К счастью, у меня есть метод узнавать новости.

"Куаллона, у нас на Земле проблем не было?"

"Ничего существенного. Небольшие заминки на рынке, но волки всё разрулили. А по кланам — работают, шерстят Африку и Латинскую Америку. В Азии был конфликт, местные между собой грызутся, но когда снаружи попытались сунуться, они тут же объединились, чтобы ответить".

"Хм. Понятно..."

Леонесса в моё отсутствие играла роль моей представительницы в альянсе кланов, так что оставалась в курсе — насколько эту информации намеревались до меня доносить. Мои реальные полномочия и допуски — вопрос достаточно неопределённый... Собственная служба разведки и сбора информации пригодилась бы, безусловно. Я даже не говорю о профессиональных разведчиках — просто контакты и хорошие отношения с разными людьми... вернее, разумными. Ну, и хороший ясновидящий, плюс использование "разговора с предметом". Хотя с последним можно попасть не хуже, чем с альтивскими гранатами... Да и эффективна эта магия тогда, когда хотя бы примерно знаешь, что и у кого искать.

В принципе, заказанный Кину дух — один из шагов построения собственной "информационной службы".

Как уже упоминалось, возвращение затянулось на сутки, так что мы сделали привал. В принципе, можно было идти и не останавливаясь, поддерживая силы магией, но особой нужды в этом сейчас не было; остров пока держался, и в ближайшее время ситуация измениться не должна. Разве что наоборот, отзовут силы в связи с потерей смысла...

Я воспользовался передышкой, чтобы заняться наконец восстановлением голема. Простое "Восстановление предмета" не помогало — пришлось складывать куски вместе, и уже после этого применять заклинание, и так несколько раз. Н-да... Не то, чтобы он был бесполезен, но чем дальше, тем меньше пользы. И ведь модернизация уже была... И со Сфено ситуация похожая. Безусловно, она полезна, и в этой экспедиции сыграла свою роль — но и сама едва не погибла. И, между прочим, едва меня с собой не утянула. С этим нужно что-то делать...

Хм. Если подумать... Я же так и не дал ей классовый навык. А они пока что все были очень полезны... Да, так и сделаю. И голему тоже попробую, к слову... Можно прямо сейчас. Амулетов у меня запас, Эссенции сейчас тоже порядочно... Желательно, чтобы мои спутники не видели, но это решаемо. Блин, достаточно просто повернуться спиной... Благо, насколько мне известно, Эссенцию в свободной форме видит только Кин.

Ну не буду тянуть. Начну со Сфено, пожалуй.

Горгона как раз изучала свой груз, поставленный на "пол", и просматривала содержимое полок и шкафчиков: комп мы оставили, но остальное содержимое осталось на своих местах. Когда я хотел позвать Сфено, она как раз обнаружила в одной из полок коробку конфет; задумчиво осмотрела их, пожала плечами, и бросила одну в рот. Ну, биохимия у альтивов практически идентична людям, а горгона способна есть и несъедобное для людей.

В любом случае, я тактично подождал, пока дама откушает, воспользовавшись паузой для поднятия отделяющего нас от спутников барьера.

— И как оно? — осведомился я. Сфено подняла бровь и протянула мне одну конфету, в форме колокольчика. На шоколад похоже...

— Изучение.

"Шоколадная конфета Пулиссе с орехом. Высококачественное кондитерское изделие храмовых кулинаров церкви Ланадра". Вроде, съедобно... Ладно, рискну — лечилка есть, и даже резист ядам имеется.

...Ухх. Вкусно, блин. Но мало. Я так погляжу, все боги любят полакомиться. В любом случае...

— В этот раз тебя едва не убили — заметил я. Женщина скривилась, но кивнула.

— Не буду оправдываться — это истина. Мне нужно больше тренироваться...

— Не только. Есть и моя вина, мне нужно было позаботиться о защитном снаряжении. А ещё — о других усилениях... Давно нужно было это сделать, но кое-что можно и сейчас. Вот — я протянул ей "амулет раскрытия скрытых способностей" — надень.

— Эта штука мне не поможет — заметила горгона, но всё же надела на шею соединение деревяшек и косточек.

— Знакомый амулет? — осведомился я. Она кивнула. — Ну, сам по себе — возможно, но вот с моей помощью ситуация меняется... Окно статуса.

Я извлёк один из двух Сосудов и накапал Эссенции на амулет. Угу, вот и панелька... "Да", разумеется.

"Дарована способность: Первобытная Мощь, ранг: макс. Эффект: все физические характеристики увеличиваются на 20% за каждого врага больше двух в зоне восприятия; Защита и Устойчивость к магии увеличиваются на 2 за каждого врага больше двух в зоне восприятия".

Эм... На секунду я растерялся. Очень... Интересная способность. Получается, в обычных условиях, или при поединке, она вообще ничего не даёт, но, блин... Она же, выходит, способна армию перебить. Если народа против неё выйдет достаточно, то её и танк не пробьёт — максимум-то бонусов не упоминался.

...Вот чего мне стоило раньше взять, а? Она бы альтивов в одиночку перебила.

Хотя, пожалуй, вышло к лучшему.

— Это нужно как-то испытать и проверить... — заинтересованно заметила Сфено, когда я сообщил ей результат насыщения амулета.

— Можно будет с оборотнями — кивнул я. — Только будь осторожна. Ты и так очень сильна, а с этими бонусами можешь и убить кого-то нечаянно.

— Учту — кивнула горгона и бросила в рот ещё одну конфету.

Голема я тоже "проапгрейдил", и абилка была тоже весьма занятной. "Трансформер, ранг: макс. Эффект: голем получает возможность трансформации в три формы помимо базовой. Все они неподвижны, и обладают следующими способностями: 1. Магнит снарядов. В этой форме голем притягивает к себе стрелы, метательное оружие и пули малого калибра; повышена физическая защита. 2. Магнит чар. В этой форме голем притягивает к себе направленные чары низкого ранга, увеличена устойчивость к магии. 3. Турель. В этой форме голем превращается в автоматическую стрелковую турель, снабжённую низкоранговым барьером; способна использовать в качестве боеприпаса уплотнённый грунт, замороженную атмосферную влагу, либо микрочастицы собственного корпуса". Не уверен насчёт полезности, но занятно, безусловно. Особенно притяжение стрелковки на себя... Хотя от снайперки не защитит, по идее, особенно в исполнении Лейно.

В любом случае, Эссенция была потрачена не зря.

На острове было тихо. Флот альтивы не отвели, но и атак в последние сутки не было. Расслабляться никто не собирался, но шанс того, что конфронтация окончена, был велик. Даже с гибелью их бога аборигенам невыгодно оставлять сопряжение под контролем иномирян, но сейчас у них будут свои проблемы... Да и, по сути, эту сторону сопряжения можно им и уступить — лишь бы к нам не лезли. Ну, хорошо бы ещё вернуть похищенных... Но, к сожалению, информации о местонахождении оставшихся в живых не удалось найти ни мне в памяти Ланадра, ни духам Кина в памяти компьютеров.

С другой стороны, раз уже захватили плацдарм, политически верно постараться выжать из этого максимум. Политика, эх...

Кстати, насчёт политики: нас встречал лично Змей. Вот только воспринимать это как знак уважения, или напрягаться?.. Или он сочетает с укреплением обороны?..

Впрочем, держался самопровозглашённый сильнейший маг Земли вполне вежливо, и рапорт затребовал только от своей части экспедиции. Хм, вот и ещё одна причина его появления: узнать всё раньше альянса, и соответственно раньше начать действовать. Мне тоже нужно учиться решать сразу по несколько задач...

Задерживаться на острове у нас не было никаких причин, к тому же лично меня нахождение среди сил Змея заставляло нервничать, так что почти немедленно мы прошли Сопряжение — тем более, нам ещё докладываться альянсу. Сам Мендоза отправился с нами; короткую версию доклада он успел получить, но помимо этого Лейно составил для него аудиорапорт, и лидер "Вечного Пламени" на ходу прослушивал его. Времени зря не теряет...

Кланмастер шёл с нами без свиты или охраны; впрочем, в нашей группе трое были наняты им, так что их можно посчитать за охрану. Да и Змей сам по себе силён... В любом случае, первые несколько минут маг внимательно слушал звучащий в наушниках доклад, но его взгляд то и дело мелькал в сторону стола на плечах Сфено. И в конце концов он не выдержал.

— Неожиданный у вас подход к трофеям — произнёс он, сняв наушники. Я пожал плечами.

— И память, и полезно. Тем более, что голов от богов не осталось. А так — буду в старости сидеть за этим столом и вспоминать славные старые времена...

— Действительно... — пробормотал Змей, и в его взгляде появилась некая задумчивость. Странно как-то... Что неожиданного-то в моих словах? Это же, можно сказать, классика. Разве что он решил себе комнату трофеев сделать... Угу, с чучелами врагов. "Кристобаль Хозевич успел первым", как в "Понедельник начинается в субботу". Тоже, кстати, история про то, как случайный человек стал работать в сфере магии...

В любом случае... По идее, мне больше всего нужно остерегаться как раз Змея. В принципе, и лично его тоже, но я в первую очередь про политику. Пока что я его вроде как устраиваю на своей текущей позиции — точнее, устраивал до отправления на это задание — но это очевидно временно, он ведёт свою игру с целью тотального доминирования. Если что и хорошо, так это то, что он свою цель и не скрывает... Альянс кланов — первый шаг его плана полной унификации магического сообщества — ну, или по крайней мере максимально возможной — с ним во главе. А там и немагическую часть мира можно подмять — блин, да с унификацией магов это как бы не автоматически пойдёт. Сперва автоматически начнётся война с церковниками на уничтожение инквизиции, а с ликвидацией этой системы сдерживания мало кто не полезет в политику тем или иным образом, полагаю. Я скривился. Кое-что у нас со Змеем есть и общее — из-за моего поста я являюсь тоже одной из приоритетных целей для церковников и вообще всех, кто захочет предотвратить такое развитие событий. Благо, мой текущий успех создаст репутацию, что пост мой реальный, а не просто для вида... В каком-то смысле меня подставили. Не удивлюсь, если о Змее церковники толком и не знают.

Я скинул свои соображения по Связи Куаллоне.

"Очень здраво рассуждаешь" — согласилась она. — "Чего опасаться, вычислил, теперь думай, как от этого защищаться. А в идеале — как выгодно воспользоваться".

Н-да, помогла, называется... Однако озвучивать это, даже мысленно, я не стал. Она всё-таки действительно постоянно помогает, и едва не погибла уже, меня защищая. Причём сама Куаллона, а не просто одно из её тел... Но всё же я ожидал какого-то более конкретного совета — в конце концов, опыта у неё куда больше, чем у меня, и в политике в том числе.

То ли эти мои мысли как-то проскочили, то ли, что более вероятно, она просто достаточно хорошо меня изучила, но Куаллона добавила:

"Я хотя и крутилась немного возле правителей и политиков, но к самой политике меня сознательно не допускали. Я была просто телохранительницей... ну, опыта потом разного набралась, но всё же от политики всегда старалась держаться подальше. Политика и демонология — вещи грязные и опасные... Сложно сказать, что опасней. Будут идеи — скажу, но на многое не рассчитывай. Думай, советуйся с другими, будь осторожен... Пока что у тебя неплохо получалось оставаться в живых. И добиваться успеха".

Я хмыкнул. Сдаётся мне, мы это уже проходили...

С другой стороны... "Советуйся", значит? А почему нет, собственно?

— Почему такая реакция? — осведомился я у Змея. — Это был лучший вариант памятного трофея, и зрелищно, и функционально. У вас что, нет своей комнаты трофеев?

— У меня менее... хозяйственный клан — отозвался он.

— Ну и зря — хмыкнул я. — В чём смысл захватывать власть над миром, если нет зрелищности и комфорта?

— Чтобы изменить мир к лучшему — это определённо звучало вопросительно. — Или удовлетворить свои амбиции.

— Всегда полагал, что власть — не самоцель, а метод — хмыкнул я. — Мы не так близко знакомы, но пока что на психа, которому нужна власть сама по себе, чтобы поиздеваться над подчинёнными, вы не похожи. Так что... Я не говорю про роскошь, но комфорт-то просто прописная истина. А зрелищность — чтобы помнили и уважали, и не пробовали на прочность лишний раз... Блин, у вас же больше опыта. Или это я что-то элементарное пропустил?

Теперь слегка наигранный вопрос был в моём взгляде, направленном на Змея.

— Так вам власть нужна только ради комфорта? — вместо ответа спросил кланлидер.

— Мне? — на этот раз удивление было вполне искренним. — Да нафига мне власть? Кто сказал, что она мне нужна? Мне нужны безопасность и уважение. С маленьким-то кланом куча сложностей, стоит подумать о большой организации...

Я покачал головой.

— Нафиг-нафиг. Я планирую прокачать свою команду так, чтобы все точно знали, что связываться не стоит, и почивать на лаврах, дальше просто поддерживая репутацию.

— Классический чародей-из-башни — хмыкнул Гнатов, подошедший ближе к нам со Змеем. Я глянул на него.

— Простите?

— То, о чём вы говорите — классический императив могущественных магов во многих мирах — пояснил исследователь. — Один из. В нашем мире был весьма распространён, пока технический прогресс не внёс свои коррективы.

— Классика, проверенная временем — согласилась Кэтти. Гнатов кивнул.

— Можно так сказать. Правда, обычно сосредотачиваются на личной силе, а не на команде.

— С моей спецификой так эффективнее — я пожал плечами. — Плюс я в ответе за свой клан, раз уж он сложился. А какие ещё императивы распространены?

— Помимо "пути архимага", как это называют наши социологи, ещё распространён "путь архидемона" — пояснил Гнатов. — Ну и, прошу прощения — он кивнул Змею — "путь тирана".

Я хмыкнул.

— Какие говорящие названия...

— По пути архидемона ты тоже идёшь — снова заметила Кэтти. — Многостаночник, как обычно.

— И всё-таки, стол... — покачал головой Змей.

— Почему нет? Трофеями берут то, что ценно или красиво, и легко унести. Сфено это унести легко... И вообще, хороший же трофей.

...Даже странно, как легко удалось сформулировать свои цели в простой беседе...

— Путь хомяка — заметил тоже подошедший ближе Дюссоль. — Вот единственно верный путь.

Француз усмехался, но его голос звучал вполне серьёзно.

— Ну, тут важно не перебарщивать — не согласился я. — Захапывать не по количеству, и даже не по качеству, пожалуй, а по полезности. К тому же это не отдельный путь, а составляющая остальных.

— Лишь бы не "путь безумца" — вздохнула Джару. — Для могущественных магов это существенный риск и актуальная проблема.

— Скорее, для тех, кто их окружает — о, вот и "Фальшивка" присоединился. Вернее, присоединилась — сейчас метаморф принял женский облик. Блин, сам-то он кем себя считает, мужчиной или женщиной?.. — Я так понимаю, сами они безумием не страдают, а наслаждаются. Во всяком случае, если судить по тем случаям, что мне известны.

Негритянка вздохнула, но отвечать не стала. Лишь глянула на нас со Змеем... немного задержала взгляд на столе. Не, ну он выделяется, конечно, но понятное же дело... Н-да, при всём удобстве Инвентаря есть у него свои недостатки — маловат.

Прежде чем делать доклад представителям альянса я улучил возможность приватно переговорить с Дюссолем и Кином; к моему удобству, "Связь" позволяла делать это на виду у всех. У этой способности вообще больше применений и пользы, чем я думал сперва.

С Кином всё было просто; всего лишь ещё раз обговорил наш договор по изготовлению духа. В основном, как связаться, когда будет готово. С Дюссолем было... сложнее.

К французу у меня было деловое предложение, но проблема была в том, что это не столько предложение, сколько предположение. Я предположил, что "консервы" с "Чудесным исцелением" могут быть выгодным товаром; возможно, даже из того разряда, который продают и покупают не за деньги. Однако проблема была в том, что в этой теме я даже не плавал — вообще ничего не знал. В мою пользу было, пожалуй, только то, что Дюссоль уже видел эффективность этого заклинания.

"Ну, в принципе это действительно вариант интересный" — согласился маг. — "Но не так выгодно, как можно подумать, да и на самом деле он больше как раз по деньгам. Основными клиентами могут быть не маги, а главы сект, им для чудес будет самое то, и заплатить могут много — но именно деньгами. Зато содрать с них можно много... В принципе, я не против поучаствовать, пару клиентов знаю, да и сам купил бы парочку кастов. Эффективная магия. У тебя прикидки по клиентам есть?"

"Пока нет. Я ещё выясняю позиции, что к чему, есть ли смысл этим заниматься, и как ты к этому отнесёшься. Деньги — это тоже неплохо, но не уверен, что оно того стоит... Тем более, сейчас — опять злить инквизицию чудесами".

"Ясно. Ну, насчёт чудес — это уже не наша проблема... Так или иначе, я в целом за, готов заготавливать и посредничать, с тебя Эссенция и само заклинание".

"Попробуем поработать вместе" — согласился я. — "Подкоплю Эссенции, прикину свои варианты, и свяжемся. На линк-амулет, или удобнее как-то иначе?"

Ну, что же... Готовность нашего "хомяка" сотрудничать — уже хорошо, хотя я всё ещё не уверен, есть ли в этом сейчас смысл. Деньги мне, вообще, нужны, куда без них, но стоит ли тратить на это Эссенцию — вопрос. Ладно бы ещё связи устанавливались, но зачем мне эти культисты-сектанты?

К слову, аванс за потраченные им на благо команды касты пришлось Дюссолю вернуть.

В общем... Думаю, дома нужно будет устроить совещание по этому вопросу. Включая нашего Деда — может статься, что у старого колдуна будут идеи, кому можно предложить такие "консервы". И, к слову, о нём — возможно, стоит расширить его роль с чисто консультативной до производственной; он умеет делать амулеты, возможно, тоже можно будет использовать. Как минимум, мне на новые навыки могут пригодиться.

И насчёт моих и кланерских навыков... Не только моя "система", но и в целом жизнь заставляет чувствовать себя главгероем некоей ролевухи. Противники всё сильнее, вон уже боги и архидемоны пошли... Хотя это само по себе увеличивает уровень тех, с кем приходится иметь дело, но мне действительно нужно продолжать наращивать свои силы, и вообще меры безопасности — барьеры вокруг базы усиливать, к примеру. Но главное, личные силы... Мне нужны Эссенция и редкие амулеты. И нарабатывать ранги тренируемых навыков... Определённо, после доклада альянсу нужно будет устроить долгую, обстоятельную охоту с отдыхом на Изнанке. Но сперва — доклад...

Поскольку в штаб альянса мы попали без захода на мою базу, трофейный стол Сфено оставила в вестибюле перед конференц-залом; в просторном помещении было достаточно места, чтобы он никому не мешал, хотя по стилю мебель и выбивалась, бросаясь в глаза. Подумав секунду, я оставил на нём записку — "Собственность клана Осколки, не трогать".

Конференц-зал, ожидаемо, был ещё просторнее, хотя народа здесь сейчас собралось и немного. С другой стороны, их было больше, чем я ожидал; кроме глав альянса и их охраны присутствовали незнакомые мне маги. Среди присутствующей в помещении охраны, к слову, магами было меньше половины, и вооружены были все. Полагаю, атака альтивов научила не полагаться на магию... вернее, полагаться не только на магию.

Впрочем, кое-кого из "посторонних" я всё же узнал; вдобавок, остальных выдавали титулы в статус-барах. Лидеры присоединившихся к альянсу кланов...

Впрочем, несмотря на их допущенность к докладу, расстановка — рассадка — в зале ясно указывала, кто тут главный. Дагор и Жаргин, главы крупнейших кланов альянса, сидели вместе, перед трибуной, и словно возвышались над остальным залом; особняком сидели и Кошкина с Жизе, чьи позиции вообще были... выделяющимися, пожалуй. Кошкина с моей помощью сколотила отдельный альянс, "Альянс малых кланов", впоследствии добровольно присоединившийся к общему... к слову, причиной его возникновения была защита от Змея, но впоследствии многое изменилось, и сейчас мой клан защищает их от альтивов с их союзниками и инквизов. Эта довольно рыхлая структура из-за явной и очевидной угрозы постепенно принимает черты реальной организации, и недавно даже приняли официальный герб, с изображением пчелы. Кошкина пытается там всем рулить, но пока что без боевой силы моего клана неспособна удержать власть... в общем, всё сложно. Хренова политика.

В общем, сейчас она скорее администратор, и вообще её положение достаточно неопределённое, но всё же обладает достаточной значимостью.

С Жизе по прозвищу "Гроссмейстер" ещё сложнее. Очень подозрительная личность, на самом деле; начать с того, что часть его характеристик скрыта, что до того я встречал только у бога. А ещё — к нему явно относится уважительно даже Змей, и это единственный, к кому я видел такое отношение со стороны "сильнейшего мага Земли".

Его клан, без ложной скромности носящий наименование "Жизе", размером не больше моего, и предоставляет услуги по хранению и поиску ценностей, а так же консультациям — составляют гороскопы, дизайн-планы домашней обстановки "по феньшую"... На первый взляд — типичные "маги"-аферисты, что никак не совпадает с оказываемым "Гроссмейстеру" реальными магами уважением. Сам он, к слову, тоже играет роль консультанта, хотя я сам видел, как все члены верхушки альянса — и Змей — предлагали ему место в "правящем совете". Он, к слову, отвечал, что как не хотел раньше напрямую лезть в политику, так и сейчас не хочет, но всегда готов помочь советом.

К слову, "Изучение" показало, что среди его титулов имеется "Живая легенда". Хм.

Змей устроился за одним столиком с лидерами альянса, но на другой стороне от них; Жизе сидел там же, но равноудалён от обеих сторон. Тонкости дипломатического протокола... И в отличие от Дагора с Жаргиным, за спинами "Змея" и "Гроссмейстера" телохранителей не было.

Докладывали отдельно представители каждой из трёх групп, составлявших наш отряд. Первым был Лейно; начал с того, как Змей нанял его для задания, касающегося безопасности Земли, сообщил, кто входил в их тройку. Спросил, нужно ли рассказывать о "тестово-притирочном" задании, но альянсовцы ответили, что в этом нет нужды, так что он принялся описывать нашу активность в мире альтивов. Несколько раз ему задавали вопросы — в основном, приглашённые кланлидеры. Стрелок ещё и записи продемонстрировал, в зале стоял проектор. Я и не замечал, что он записывает, но с его способностью камера может находиться где угодно — не говоря уж о том, что смартфоны есть у всех. Я сам тоже сделал несколько фоток на память, к слову... Ну, и для кланового архива пригодится.

Возможно, в будущем стоит относиться к этому обстоятельней.

В общем, Лейно выслушали, поспрашивали, и отпустили, после чего пришёл черёд Гнатова. Его рассказ по большей части повторял то, что уже рассказал Лейно, но помимо простого подтверждения, у него имелись и собственные детали, тем более что его магия предоставляла и дополнительные возможности по сбору информации. В конце концов, он частично и разведчик.

И да, он подтвердил присутствие в финальной схватке двух богов с архидемоном и их гибель, хотя уверенно идентифицировать их, что естественно, не мог — богов, во всяком случае. Саллоса опознал, хотя и на уровне "соответствует описанию и признакам".

Наконец, он тоже закончил, и подошла моя очередь. Кажется, моё появление на сцене произвело некоторое оживление среди зрителей; ну, репутация у меня успела образоваться, к добру или к худу.

Призыв Саллоса по разовому контракту присутствующих особо не заинтересовал — ну, насколько я понимаю, это редкость, но далеко не уникальное дело, и даже не необычное — но вот чуть дальше...

— Значит, говорите, Кронос? — осведомился смуглый пожилой маг. "Джазир аль-Рихан", хм... На араба не похож. — И как вы это узнали?

Я пожал плечами.

— Я вижу имена тех, кто находится передо мной.

— Истинные имена? — нахмурился он.

— Смотря что вы имеете в виду под этим. Но это не тема нашего собрания здесь. Хотите спросить ещё что-то по теме, или я продолжу?

— ...Продолжайте, пожалуйста — кивнул маг.

— Кронос обездвижил нашу группу, но у меня и одной из моих кланерш имеется определённая устойчивость к божественным силам, так что мы сохранили возможность действовать. А поскольку перед нами было враждебно настроенное божество, мне пришлось воспользоваться ещё одним козырем.

Я снова пожал плечами.

— Эти спасения миров — очень накладные предприятия... Я истратил призыв архидемона и манипуляцию вероятностями. Ну, по крайней мере мы все живы... В любом случае, едва удалось вытянуть, даже несмотря на козыри, товарищей и снаряжение — я погладил рукоять Куаллоны на поясе. — Ну и в процессе всего этого божественного бардака я уловил фрагмент памяти Ланадра, бога альтивов. Из которого узнал, где находятся его личные покои, а так же то, что создаваемые альтивами межмировые порталы основывались на использовании силы бога. Без него опасаться массового вторжения не приходится... По крайней мере, в ближайшие десятилетия.

— Вы можете утверждать это с абсолютной уверенностью? — осведомился другой клан лидер. "Звёздная пыль"? Не помню такой клан... Судя по пафосному названию должен бы быть малозначимым, но наличие здесь их представителя говорит об обратном... Вроде бы.

— А в мире вообще есть что-то абсолютное? — вопросом ответил я. — Я могу утверждать, что имеющаяся у альтивов технология бесполезна без Ланадра, а так же что с его гибелью начнутся новые политические междоусобицы, и им станет не до нас. В ближайшие годы этого будет достаточно, а если политики потратят эту возможность впустую, мой клан снова всё наладит. Надеюсь только, что этим не станут злоупотреблять, лучше исправлять там, чем здесь.

Эм... Не слишком ли я борзею?.. С другой стороны, это правда, а лицемерить НЕ ХО-ЧУ.

К слову, я заметил, что Змей одобрительно кивнул, и даже Гроссмейстер, кажется, едва заметно улыбнулся.

О...

"Гарсия Пабло "Огненный змей" Мендоза — репутация +1"

"Антуан "Гроссмейстер" Жизе — репутация +1"

Лидеры альянса, напротив, поморщились, но у них изменений репутации не было; однако ещё несколько табличек сообщили о снижении репутации у неизвестных мне имён. Впрочем, среди них были и повышения... по хорошему, все эти имена и изменения репутации надо бы записать или запомнить.

— Вы все слышали — произнёс Дагор. Широкоплечий чернобородый маг, выглядящий значительно моложе своих шестидесяти пяти, оглядел зал. — Непосредственная угроза нейтрализована, но это не значит, что через какое-то время они не попробуют снова, возможно, воспользовавшись другими методами. Вдобавок, их союзники из земных возмутителей спокойствия нейтрализованы не все, и мы больше не можем отрицать возможности массового вторжения из других миров. Вдобавок...

Он снова осмотрел зал, но на этот раз пристально и тяжело смотрел на каждого присутствующего.

— Эта информация для ограниченного круга, чтобы не вызывать излишнего беспокойства. Альтивы действительно обладают технологией полной нейтрализации магии на ограниченном участке. Наиболее вероятно, что её же в какой-то модификации применили и против герцога Саллоса, но обычно это вот такие одноразовые устройства.

Он достал из кармана альтивскую диспел-гранату и положил её на стол.

— Они применяются как ручные гранаты, радиус действия — примерно двадцать метров. Для применения не требуют никаких магических способностей... вообще никаких способностей, если на то пошло, их просто бросают. Разрушают и активную, и пассивную магию, включая высокомощную... Хотя у нас есть примеры того, что высококачественные амулеты сохраняют функциональность, как в случае снаряжения нашего юного военного вождя — он кивнул в сторону Куаллоны. — Но не ошибитесь, я имею в виду именно функциональность, активные эффекты разрушаются точно так же, включая стационарные барьеры зданий. Альтивам нет реальной нужды вторгаться самим — достаточно организовать поставки этих устройств своим союзникам. Вы все прекрасно представляете опасность такого поворота...

— И что вы предлагаете? — осведомился всё тот же Джазир аль-Рихан. К слову, он был среди тех, у кого ухудшилась моя репутация.

— Очевидное. Укреплять наши силы, в том числе техническими средствами, и выслеживать коллаборационистов.

— ...Это может зайти слишком далеко — заметил совсем старый старик с длинной седой бородой чуть ли не до пола. В белой чалме и халате, в отличие от по европейски одетого предыдущего оратора. — Магическое сообщество всегда крайне высоко ценило свободу и независимость, как личную, так и мнений. То, чего вы хотите, слишком далеко заступает на эту территорию.

— Мы — живые свидетельства необходимости этого — произнёс Жаргин. — Мы были среди тех, кто пережили атаку сил альтивов и коллабораторов. А Щеглов может рассказать об атаках на малые кланы.

В общем, ещё какое-то время альянсеры полоскали собравшимся мозги по поводу необходимости закручивания гаек. Сколько в этом действительно необходимости, а сколько — желания власти, сложно судить, но очевидно, что присутствует и то, и другое. Занятно, впрочем, что альянсеры так энергично принялись поддерживать идею Змея, против которой выступали изначально... Распробовали вкус власти, или тут что-то более сложное? Хотел бы сказать "ну, неважно", однако на самом деле это важно.

Гости по итогам обработки, насколько я мог судить, склонялись к навязываемым процессам интеграции, хотя от этой восточной публики всего можно ожидать. В любом случае, они разошлись... "А вас, Штирлиц, я попрошу остаться", угу. У нашей правящей верхушки было о чём поговорить со мной.

— То, как получилось в итоге, возможно, к лучшему — сообщил Дагор. Перед ним на столе стояла непонятно когда возникшая чашка с источающим пар — весьма ароматный — чаем, однако кланлидер её не трогал. — Угроза ликвидирована, но угроза остаётся. Идеал действительно недостижим, но с тем, что есть, можно работать. Вы в курсе текущей ситуации в мире? По нашим вопросам, я имею в виду?

— Более-менее — я кивнул. — Хотя у вас, уверен, информация намного более подробная.

Маг кивнул, и... Хм. Пар от чая сформировал фантом земного шара; затем континенты раскрасились в несколько цветов. Занятный трюк... Хотя моя "магия вещей" позволяет нечто подобное, но на гораздо более грубом уровне.

— Альянс успешно развивается, не без вашей помощи — продолжил кланлидер, указав на один из множества участков, окрашенных в синий цвет. Интенсивность цвета в разных местах различалась; чем темнее и ярче, тем выше влияние альянса в этом регионе. — Но сложностей куда больше, чем хотелось бы.

Да уж. Об этом говорила сама пестрота глобуса — различных цветов, а значит и сил, в мире оставалось много. Альянс даже, собственно, не покрывал и половины территории; хотя территория бывшего СССР и Евросоюза были синими почти полностью, а обе Америки усыпала россыпь синих пятен, но Азия, Африка, и даже Австралия были раскрашены набором красок. Китай — равномерно красный, лишь у границ России и Индии превращающийся в красно-синие и красно-фиолетовые соответственно штрихи; Индия, соответственно, вся фиолетовая, с такими же красно-фиолетовыми штрихами у границы с Китаем. Пакистан, Афганистан, частично Иран тоже были фиолетовыми; большая часть Африки — зелёная, как и Австралия. И везде по миру разбросаны серые точки баз коллаборационистов и просто бунтовщиков-радикалов.

Хм... А это у нас что белое возле Азорских островов?

— Атлантида?

Я хмыкнул это вслух, и получил небрежный ответ.

— Изоляционисты, ни на что не влияют и не имеют значения — отмахнулся Дагор. — Зоны влияния инквизиции я отмечать не стал, они не изменились. В любом случае, основная борьба сейчас идёт за независимые кланы Африки и Австралии. Индия и Китай пока грызутся меж собой, но и они прощупывают нейтралов; терять время нельзя. Так что у нас есть план, и хорошо, что вы вернулись так быстро.

Я кивнул.

— Слушаю.

Я ожидал чего-то вроде того, что уже приходилось делать — окружаем непокорный клан, и бросаем вызов на поединок. Однако...

— Мы не можем позволить себе терять время на работу с каждым кланом и колдуном по отдельности. Нужно что-то, что заставит их самих пойти к нам. Поэтому среди прочих мер была разработана операция, которую мой коллега называет "Хамелеон".

Он ткнул пальцем в сторону глобуса, и часть Африки развернулась в плоскую карту.

— Африка может быть неразвитым континентом, но у них есть множество экзотических магических практик с долгой историей, некоторые из которых вполне эффективны, пусть и являются чисто практическими. Тем более, что в магии в некоторых случаях можно заменить знания силой... И жертвами. Многие племена обладают артефактами из класса "ловушка душ", за которыми охотятся многие как из соперничающих племён, так и из цивилизованного мира. И мы можем этим воспользоваться.

Я нахмурился; эта речь вызвала неприятные подозрения. Которые не замедлили оправдаться.

— Если быстро и аккуратно ликвидировать несколько таких кланов из безперспективных, и выдать это за атаки коллаборационистов и индусов, остальные склонятся в нашу сторону. А использование их артефактов не позволит выяснить, что произошло на самом деле, при помощи некромантии, к тому же они послужат мотивом.

Я не святой и не паладин; даже моя "система" обозначила мой путь "нейтральностью". Однако тут я едва сдержался от того, чтобы высказаться... собственно, Куаллона остановила. Я с самого начала держал Связь активной, и сейчас пригодилось.

"Не спеши" — упредила она моё высказывание, остановив меня. — "Могу представить, что ты хотел бы сказать, и понимаю, почему, но нужно ли превращать их во врагов? Я не призываю идти на то, что они предлагают, но сперва подумай. О формулировке отказа, хотя бы".

Я с лёгкой неприязнью глянул на неё, чувствуя себя слегка преданным. Однако она права... Почти как Снегурка, блин.

Я задумался. Блин... Даже думать об этом неприятно, как пережёвывать какую-то гадость. Для начала, почему вообще они решили припрячь меня к этому? После всего предыдущего решили, что я не стану возражать? В принципе, такое впечатление вполне могло сложиться — до того работу боевика я выполнял без моральных терзаний. Другое дело, что тогда и ситуации были гораздо более приемлемые... Ну, тут могут быть разные мотивы, но какими бы они ни были, в любом случае я просто не могу пойти на это. Да, за то время, что я бултыхаюсь в магическом сообществе, сталкиваться пришлось с различными, зачастую весьма неприятными, вещами, но я никогда не шёл на уступки совести... везло, полагаю. Но удача не вечна... Нужно было прокачивать выше.

Взяться за эту работу просто. Не. Вариант. Массовое убийство некомбатантов, детей и женщин? Вы в своём уме, вообще? Сама гипотетическая возможность подобной "спецоперации" — именно то, за что я так не люблю политику, а вляпаться в это лично?

Я ощутил, как во мне вновь закипает поутихший немного гнев, и поспешил отстраниться, попытавшись переключиться на другое направление мыслей. А то, чего доброго, действительно ляпну что-то, от чего репутация рухнет в глубокий минус, и меня самого объявят мятежным радикалом. Как бы так им объяснить, чтобы высказаться от души, но не получить награду за свою голову? Желательно также, не разрывать отношений, и заставить их отказаться от этого безумия... спокойнее, спокойнее.

Для начала...

— Показать статус — едва слышно пробормотал я. Угу... Сменим титул, надеюсь, тоже поможет. "Богоубийца"...

Я заметил, что моя рука, заменяющая один активный титул другим, слегка дрожит.

Навыка "Дипломатия" у меня нет, надеюсь, "Обаяние" сыграет свою роль, а "Этикет"... Нахрен этикет.

— Знаете, иногда то, что ещё недавно ходил в школу, это хорошо — произнёс я. — Ещё помнишь уроки истории. Подобные "простые" решения превращают людей... нет, не прошу прощения, в дерьмо. И тех, кто убиты, и тех, кто убивает, и тех, кто отдают приказы — только что в разных смыслах. С организациями, практикующими такие методы, нужно бороться, а не создавать их... считайте меня не видевшим жизни малолетним идеалистом, но я лучше останусь в истории таковым, чем дерьмовым массовым убийцей некомбатантов. Угроза не настолько велика, чтобы так опускаться, а власть такими методами в руках не удержать всё равно.

Я скривился. Всё это звучало... Слишком мягко и неубедительно. Но это был лучший компромисс между моими мыслями и дипломатичностью, на который я был способен... и, блин, мне уже становилось неуютно. Как ни крути, понравиться такой отпор им никак не может, и если раньше меня по крайней мере воспринимали как полезную фигуру, сейчас... ситуация может измениться. Дерьмо и ещё раз дерьмо, как будто мало мне врагов... Но сказанного назад не вернуть, да и это шло бы настолько против меня... Это было почти болезненно.

"...Извини" — мысленно буркнул я. — "Всё-таки не сдержался".

"Извиняться не за что. Это твоё решение, я просто хотела, чтобы оно не было импульсивным. Импульсивность никогда не помогает".

Да уж... Преимущество сейчас на стороне хозяев помещения — у них есть альтивские гранаты и огнестрел, так что если что... Бл*. У меня реально руки дрожат... Но пойти на уступки я просто не могу.

...Или всё это просто проверка моих взглядов? Такую возможность игнорировать тоже нельзя. Очень хотелось бы, чтобы было так, и мои "партнёры" не были такими засранцами...

Меж тем, ничего не происходило; табличка с изменением репутации не выскакивала... ну, и не стреляли.

А, нет: некое движение всё же произошло. Дагор поднял-таки со стола свою чашку чая; карта осталась на своём месте, и струи пара изогнулись, продолжая соединять её с чашкой. Н-да.

— Значит, вы так считаете? — осведомился кланлидер, отпив и поставив чашку обратно. Я молча кивнул, прикидывая, куда прыгать, если что... хотя вряд ли прямо сейчас что-то устроят, но всё же. — Хорошо, в таком случае мы пересмотрим стратегию. Вот, изучите несколько вариантов, которые нужно проработать по старой схеме в ближайшее время...

Он положил на стол извлечённую из кармана флэшку; я снова кивнул и забрал её.

— Это всё?

— С нашей стороны — пока да — согласился маг.

Странно... Не вижу никакой реакции на мой демарш. Ожидали и такого варианта?.. Скорее всего. Особенно если вспомнить о существовании провидцев. Они вообще могут изрядно менять характер политик магов...

— Просмотрю и займусь — сообщил я. — Когда вернусь к себе и передохну.

Я встал; помедлил. Осторожность, или правильность?.. Самоустраниться намного проще, чем продолжить вбивать гвозди себе в гроб... Но это означает забивать гвозди себе в совесть.

Нахрен гвозди.

— Но я не просто отказываюсь участвовать в вашем массовом убийстве. Я не хочу иметь ничего общего с теми, кто пользуется такими методами. Это мы устанавливаем нормы и пределы допустимого...

Не дожидаясь ответа, я вышел.

"Хорошо сказал" — заметила Куаллона. — "Возможно, тебе стоит перебазироваться на мою родину... На какое-то время".

"Как вариант" — вздохнул я. Совесть — это важно, но всё же риск нужно сводить к минимуму... Проблема в том, что тогда и родителей придётся перевозить. Хотя проблема не такая уж большая... блин, им там и работа найдётся. Но не нравится мне это...

В любом случае, сейчас мне нужно сообщить клану о ситуации, и обдумать дальнейшие меры — на Изнанке, разумеется. Ну, и передохнуть, конечно... всё это изрядно выматывает.

По крайней мере, в меня так никто и не выстрелил.

— Ясно — сообщила Снегурка.

— И это всё?

— Я ожидала чего-то подобного рано или поздно — ответила она. — А если учесть точный ход разговора, то всё куда менее скверно, чем могло бы быть.

Куаллона, как выяснилось, как-то записала весь недлинный разговор, и воспроизвела его для собранных мной кланеров — минус Ривербанк. Он всё так же полностью занят обучением, да и не вижу смысла его посвящать.

— Если взглянуть объективно, пока что мы имеем только твои страхи, что лидерам альянса не понравится твой взбрык — продолжила Натаниэль. — Однако, на мой взгляд, твоя реакция и предположения заходят слишком далеко. Объективно, ты всё ещё не являешься их врагом, всё ещё сохраняешь полезность, и у них всё еще нет достаточно удобной фигуры для замены... хотя следует понаблюдать за другими членами твоей недавней группы. В общем, хотя следует усилить меры предосторожности и внимательно наблюдать за развитием ситуации, но паниковать пока слишком рано.

Я помолчал. Да... Это её логичное расклаффффдывание по полочкам, остужающее и успокаивающее мои нервы — именно то, на что я надеялся, собирая кланеров. Пусть даже и чувствую себя после этого идиотом, начитавшимся жёлтой прессы и теорий заговоров.

И всё же, даже она не отрицала того, что опасность всё же существует.

— Если хочешь, — неохотно произнёс я, вздохнув — можешь выйти из клана, чтобы не попасть под возможный удар.

— Я учту — кивнула она. — Но пока что не вижу смысла. В конце концов, я вложила в него слишком много сил.

Я тоже кивнул, принимая её как всегда логичный аргумент.

— Ещё у кого-то есть умные мысли? — осведомился я, оглядывая собравшихся.

— Девочка всё сказала правильно — отозвался Дед.

— Ладно. Тогда заодно и другие вопросы обсудим... Во-первых, наш новый рекрут — стоит ли его вообще использовать в таких условиях? И во-вторых, вопрос возможного бизнеса с Дюссолем. Есть у кого идеи? Мысли, предложения?

— Пусть будет — решительно произнесла Кэтти. — Я его поднатаскаю на Изнанке по нужным вопросам, сварганим дельце, а там найдём, куда пристроить.

Поскольку возражений не последовало, а "Туман" изначально завербован из-за Кэтти, я кивнул.

— Хорошо, с этим тоже разобрались. Остаётся хомяк... в смысле, Дюссоль.

Потенциальных клиентов всё-таки удалось найти. И у Деда, и даже у Снегурки имелись на присмотре варианты... Больше того, Ната предложила очевидный вариант, прошедший мимо меня прямо у меня под носом. Н-да, стыдно будет, если Дюссоль поймёт, что это не свои причины, а я просто ступил... Можно же альянсу предложить. И как раз им — без риска подставиться под инквизицию, и с возможностью обменять не на деньги. Правда, сейчас может в итоге использоваться против меня... Но в этом плане я куда больше опасаюсь оружия, а не лечилок.

Метаморфа, как и договаривались, я просто сдал Кэтти; раз она так уверена, что всё будет нормально, то и флаг в руки. У неё более чем достаточно опыта, так что вполне можно довериться. А вот у меня остался ещё один вопрос: поручение альянса.

Вернее, поручения. Как и было сказано, работы было много, и всё — как можно скорее... В основном, как и было сказано, набор африканских магов, как кланов, так и одиночных. Похоже, пришло время бороться за каждого мага...

Однако я собирался придерживаться своего плана; по сути, произошедшее только укрепило это намерение. Прежде чем заниматься чем-то в реале, мне нужно подпрокачаться.

Начал, впрочем, с изучения возведённого вокруг штаба барьера. Когда его создавали, я ничего не понимал в данной ветке магии, однако сейчас у меня есть соответствующий навык, и даже третьего ранга, с бонусами от "Таланта". Н-да, вот его бы поднять, "Талант к магии", в смысле... Ну да я и так сжульничал, заполучив лишний ранг.

В любом случае, сейчас я имел возможность изучить свою хлипкую линию обороны, и возможно, даже что-то улучшить, чем и занялся.

Да, это было возможно. Я был вполне в состоянии доработать барьер и несколько усилить его; однако вопрос осмысленности этого оставался открытым. Он всё равно оставался бы эффективным разве что против Теней, а вот усилий для усиления понадобится... ну, не так много, но всё же. Всё равно нет смысла, если тот, кто захочет преодолеть — преодолеет...

В итоге я ограничился добавлением сигнального контура, основанного на тех же якорях, что и барьер от Теней. И записал себе в список низкоприоритетных дел приобретение чего-то поприличнее, с чем можно будет хотя бы задержать потенциальных нападающих. Я не могу создать достаточно продвинутый барьер, но с хорошими якорями и достаточным количеством времени — и маны — вполне возможно создать что-то простое, но прочное. Пусть не электрифицированная колючая проволока с пулемётными вышками, но хорошая кирпичная стенка... Однако — не сейчас. Надеюсь, до того на нас никто не станет нападать... В принципе, я вообще не очень понимаю, как можно напасть на базу на Изнанке со всеми её замутами с временем, однако определённо это возможно.

Ну, пока что мне нужна Эссенция.

Впрочем, сперва всё-таки мы со Снегуркой и Сфено поставили трофейный стол в кабинет на втором этаже здания. К слову, видок у Натаниэль, когда она увидела этот трофей, был странноватый, но я так и не смог понять, что он выражает. И чего у всех такие реакции на него?..

Ну а затем — охота.

В идеале мне хорошо бы прокачать что-то такое, что защитит даже без магии, которую можно снести альтивской гранатой, — блин, этот Дамоклов меч теперь так и будет висеть над головой — но тут вариантов было немного. Или постоянно носить броню, что затруднительно в обычной жизни, да и от хорошей винтовки всё равно не поможет, или... Думать.

Самое очевидное — поднять Удачу. Собственно... Порывшись в своём списке навыков, я убедился, что у меня действительно есть навык именно для этого; и больше того, даже есть несколько предметов для его повышения. "Везунчик, пассивная способность, ранг 1. Повышает Удачу на 1, даёт 5% шанс избежать дистанционной атаки". Именно то, что надо...

Хотя это и не панацея, но навык очевидно крайне полезный в наших условиях, так что я намеревался взять все три доступных ранга, прежде чем заняться чем-либо ещё. Пусть и небольшой процент, но... Блин, это моя жизнь. Повышение шансов выживания даже на один процент — уже что-то.

Я не кореец; долгий и нудный гринд — не моя стезя. Однако, как говорилось в "Особенностях", "Жить захочешь — не так раскорячишься"... Да и навык действительно полезный.

Я удовлетворённо глянул на висящую передо мной панель.

"Везунчик, пассивная способность, ранг 4. Повышает Удачу на 2, даёт 20% шанс избежать дистанционной атаки. Слегка увеличивает вероятность срабатывания других навыков. Увеличивает вероятность найти что-то ценное".

Очень неплохо... Но недостаточно. К сожалению, я упёрся в ограничение по стату, да и волшебные пули, которыми поднимается этот навык, закончились; однако оставались другие навыки. К тому же соратников тоже неплохо бы прокачать... Соратниц, вернее. Вот уж действительно, для сотворения одного секундного чуда нужны долгие часы нудного труда... Даже с читами.

Если бы хотя бы Изнанка не была такой унылой и пустой... Да, здесь есть очень необычные и яркие места, но большая её часть — пустая и тёмная, как игровая локация, которую только начали создавать. Полчаса-час пути, пара секунд на уничтожение Тени, ещё час пути... Ну-удно. Но нужно.

— Нудно — пожаловался я Леонессе, когда мы устроились на привал. Она пожала плечами, глядя в какую-то книгу с серой, без надписей, обложкой.

— Не спорю. Но это делает нас сильнее без опасности, и намного быстрее, чем нормальные методы.

— Кто ж спорит? — я вздохнул. — Но ведь нудно же...

Одержимая снова пожала плечами, молча. Похоже, она тоже подзадолбалась... Жаль, Дед не смог помочь с охотничьими угодьями.

Ну, терпеть эту нудистику придётся, но... Боюсь, этого будет недостаточно. Вернее, я не выдержу столько гринда, сколько понадобится, чтобы стать достаточно сильным. Мне вообще сложно представить, сколько Эссенции понадобится и сколько Теней придётся перебить, чтобы хотя бы прокачать ману до уровня Змея — а ведь этого недостаточно. Чтобы не рисковали связываться из-за личной силы, нужно быть человеком-атомной бомбой... Хотя бы. Пренебрегать прокачкой нельзя. но этого недостаточно, нужно и что-то другое... Тем более, я не могу прикрывать все возможные направления атаки.

Я нахмурился. Больше сил... Больше численности... Армия... Погодите-ка.

Я же могу приобрести армию.

Фактически, у меня есть даже несколько способов для этого. Например, наёмники; есть много племён орков и гоблинов, всегда готовых сражаться за приемлемую плату. Пару отрядов даже я смогу себе позволить... Тем более, что могу заплатить усилениями для их вожаков.

И о печенЬках тоже не стоит забывать...

Ещё один вариант — големы. У меня же есть небольшой клан, технически входящий в мой, големостроителей. Правда, тут понадобятся не только деньги, причём, пожалуй, больше, чем на орков, но и время; тем не менее, это тоже вариант. Но и это ещё не всё; ещё есть варианты набрать рекрутов в мире Куаллоны — возможно, одолжить зверушек у полуэльфийки — и, наконец, наиболее... перспективный вариант. Хотя и с наименее очевидными последствиями и проблемами.

Я имею в виду армию Саллоса. Хотя описание его "наследия" весьма скудно, но есть очень высокая вероятность заполучить если не всё, то многое из того, чем он обладал — в том числе и армию. Хотя тут слишком много неизвестного, да и Карма нужна, но перспективно... Может, выйти в реал и позвонить Светке, посоветоваться?.. Я глянул карту. Угу, в реале у нас тут океан...

Брать или не брать, вот в чём вопрос?.. Не кот в мешке, конечно, но неизвестного много. С другой стороны, жизнь поджимает...

Я вновь изучил печально короткое описание. "Дополнительная Система, позволяющая освоение доступных погибшему архидемону Салосу способностей, умений и доменов". Никаких подробностей — ни что входит, ни как прокачивать и что вообще из себя представляет... Хотя почти гарантированно — прокачивать нужно за Эссенцию. Взять того же Хорна — система у него другая, но основана всё на том же, на тех же ошмётках душ...

...А, ладно. У любого мужчины в жизни есть момент, когда он осознанно решает сделать глупость. И лучше уж это, чем, скажем, жениться.

"Хотите активировать новую систему "Наследие Саллоса"? Да/Нет".

Да.

На миг я ощутил головокружение вместе с мимолётными теплом и некоей лёгкостью, однако это быстро прошло, оставив панель.

"Активирована новая система! Просмотр информации по ключевым словам "Наследие Саллоса"".

Ну... Посмотрим, что у нас тут.

— Наследие Саллоса.

Передо мной возникла панель, сильно отличающаяся от предыдущих. Эта была не просто однотонным прямоугольником с текстом; она походила на синевато-серую каменную плиту с бегущими по ней несколькими трещинами. Я так погляжу, улучшение графики...

Если попросту, это было дерево навыков. Вернее, три дерева; панель делилась на три части двумя глубокими трещинами. Части были озаглавлены "Умения/Знания", "Способности/Дары" и "Домены/Власть"; каждая из них начиналась одним цветным значком в квадрате, от которого вправо тянулось дерево навыков — другие квадраты со значками, соединённые линиями. Угу... То есть имеется три навыка. Ну или чего-то вроде навыков... Посмотрим.

Умения/Знания, зелёный знак в виде пентаграммы. "Призыв воина 1/10. Позволяет призвать/отозвать одиночного воина из подконтрольных сил Саллоса. Расход маны 5". Ну... Вроде бы это примерно то, чего я и хотел, но... Такое ощущение, что меня надули. Одиночный?.. И вообще, опять-таки остаются вопросы... ну, с частью можно будет разобраться на базе, сейчас главное — как поднимать-то навык?

Я снова прикоснулся к иконке... угу. "Хотите повысить навык? 100 Эссенции. Да/Нет". Не сейчас... Что ещё?

Способности/Дары. "Святая сила 1/10. Позволяет базовые манипуляции святой силой (Святая пуля, Внедрение света). Расход маны 0-5". Снова максимальный ранг — 10, но... Святая сила? Серьёзно? Базовая способность у одного из демонов Соломона? Или тут что-то не так, или я чего-то не знаю...

В любом случае...

— Святая пуля.

Убойную силу оценить было не на чем, но шарик света успешно вырвался из моей ладони, ударив о "пол" Изнанки и отскочив. Рикошетом может пригодиться, а так — тот же файрбол, по большому счёту... Тоже на базе проверю вместе с "внедрением света".

Ну и последний навык...

Домены/Власть. "Домен 1/5. Холодный Замок и его стража находятся под вашим контролем; вы знаете путь к нему и можете в него входить. Генерал Радир, глава стражи, признаёт ваше право находиться в замке, как наследника Саллоса, и право призывать рядовых дворцовой стражи, но не признаёт своим господином. Текущая численность доступных для призыва сил: 57" А вот и оно... Ответ на главный вопрос. Потратив бесценную единицу "кармы", я получил чуть меньше шести десятков солдат, и то с ограничениями. И всё же... Даже рядовые бойцы Саллоса — серьёзные ребята. Сталкивались, перед аудиенцией... А сколько стоит поднять?

"Хотите повысить навык? 1000 Эссенции. Да/Нет".

...Ни...чего себе!

Однако прежде чем я отошёл от произведённого ценой впечатления, возникла новая панелька; на этот раз моя "классическая".

"Новое задание (необязательно, развитие, синергия с "Наследие Саллоса"): "Демонстрация силы". Ваши владения являются вашими чисто номинально; четыре генерала Саллоса не признают вашу власть. Покажите им свою силу, и докажите, что обладаете правом считаться наследником Архидемона! Награда: повышение навыка "Домен" за каждого подчинённого генерала".

Ну... Могло быть хуже. Путь к силе лежит через силу... Или через гринд.

— Демо-версия архидемона... Похоже, придётся разузнать что-то о генералах Саллоса — вздохнул я вслух, и это заставило Кэтти оторваться от книги.

— "Зачем" я тоже хочу спросить, — произнесла женщина — но у тебя же вроде была память Саллоса?

— Действительно — хмыкнул я. — Надеюсь, поможет. А зачем... Будем прибирать к рукам его наследство.

— Амбициозно. Сфено это наверняка заинтересует... Я бы предложила найти её сестру, прежде чем ввязываться.

Я кивнул.

— Думаю, нам стоит вернуться на базу. И все вместе навестим наш будущий замок...

— Это нельзя назвать умным поступком — заметила Снегурка, и я кивнул. Клан снова был в сборе; Сонеуме, правда, я поручил увеличить усилия по поиску Эвриалы, так что он отсутствовал. Ещё и доплатить за срочность пришлось... Хорошо, что я это предвидел.

— Глупым тоже нельзя. Оправданный риск, думаю.

— Возможно — пошла на небольшую уступку девушка. — Что насчёт побочных эффектов и очевидных проблем?

— Пока не вижу. Единственно, я получил гораздо меньше, чем надеялся... Да и с этим ещё нужно разбираться. Суэго, вы никаких изменений не ощущаете?

Дух задумчиво качнул головой.

— Я чувствую... Свет. Мистический свет, очищающий, не простое свечение...

— Угу, один из базовых навыков — я кивнул. — Странно, но что я вообще знаю о Саллосе? Пока что, по крайней мере — попозже гляну его память. К слову, а вы о нём что-то знаете?

— Не моя сфера — на этот раз Дед мотнул головой отрицательно. — Я простой честный колдун, и с демонами не связывался. Но специалисты должны знать.

Ну, да... Но это всё потом, если понадобится. А сейчас...

— Ладно — я встал из-за стола. — Сейчас я хочу проверить эти способности, так что мне понадобится ваша помощь.

Призывать солдата Саллоса просто так было бы неблагоразумно, а свою долю неблагоразумных поступков на сегодня я уже совершил. Поэтому — подготовка, осторожность и Постоянная Бдительность! Кланеры прикрывают на тот случай, если призванный не будет подчиняться, и создан барьер для минимизации возможного ущерба. Ну, приступим.

— Призыв воина.

Угу... Никакого выбора не предоставили. Меня обдало холодом, и в следующую секунду рядом возник с головы до ног закованный в чёрные доспехи рыцарь с двуручником на плече. На голову выше меня, и, хм... Шлем глухой, без прорезей. Похож на робота или голема.

"Зарок, Воин Саллоса" — гласила надпись над его головой.

— Изучение.

Угу... Нежить/Человек. Все статы неплохие, даже ментальные, как ни странно, выше десятки.

Воин наклонил голову, словно глядя на меня сквозь непрозрачный шлем. Помедлил секунду, а затем, перехватив меч двумя руками — я напрягся, готовясь отражать атаку — приподнял его перед собой в, видимо, салюте, и так и замер.

— Ты можешь разговаривать? — спросил я, не спеша расслабляться. Он отрицательно помотал головой. Ну, хорошо... То, что отвечает, и вроде бы даже слушается, имею в виду. Почему — тоже стоило бы разобраться, но всё по порядку...

Ряд экспериментов показал, что призванный воин действительно слушается приказов, и весьма неплохо сражается; если среди солдат Саллоса будут не только непосредственно солдаты, но и какие-нибудь части поддержки и обеспечения, будет вообще прекрасно. Стройбат организую, ага... К сожалению, призывать можно было только по одному; при попытке призыва ещё одного выскочила панелька "Хотите сменить призыв? Да/Нет (Поднимите уровень навыка "Армия" для контроля группы воинов Саллоса)". Упомянутый навык шёл следующим за "Домен", параллельно с навыком "Сокровища", и стоил относительно умеренные сотню единиц Эссенции.

Вообще, я так посмотрю, эту систему можно назвать "высокоуровневым дополнением". В смысле, не только имеет смысл тогда, когда Эссенции есть возможность собирать приличные количества, но и позволяет развиваться, когда мои "базовые" навыки упёрлись в ограничения по статам: насколько видно, в этой таких ограничений нет. Правда, есть максимальные уровни навыков...

Из описания первого ранга "Армии", к слову, следовало, что этот навык даёт возможность командовать десяткой воинов с небольшим снижением их способностей. Правда, призывать всё равно придётся по одному... Для массового призыва нужно поднимать соответствующий навык. Две сотни уже, не так много, но и немало... Особенно если по деньгам посчитать. Однако — надо. В текущем состоянии тот призыв полезен, но не больше того; элемент случайности сильно усложняет использование, да и одиночный боец, пусть он и достаточно сильный маг, это не то, что мне сейчас нужно. Гриндить всё-таки придётся.

Что до "Святой силы"... Странная штука. "Святая пуля", как выяснилось, практически не взаимодействует с немагическими объектами, вернее, не повреждает их; зато чем больше в объекте магии, тем эффективнее становится. В определённых пределах, конечно. "Очищение", как сказал Дед; скорее, экзорцизм. Эффективно против демонов, духов... Ну, и магов. Для своего первого ранга — даже очень эффективно, хотя зависит от цели.

А вот вторая... скорее всё-таки способность, чем заклинание, "Внедрение света", работало наоборот, с немагическими объектами. Из куска Изнаночной древесины этот "свет" убрал пропитывавшую его ману; по логике, эта способность сама по себе — некая форма маны, но в отличие от обычной магии не оставляла магических следов, а напротив, удаляла их.

Однако пока я удерживал в немагическом предмете порцию "света", пропитывавшего материю, как вода губку, его свойства изменялись. Не сильно; увеличение прочности, лёгкости — вроде эффекта моей Ауры или какого-нибудь благословения. Главное — пропитанный "светом" предмет получал всё ту же эффективность против всего магического, что есть у "Пули".

И ещё кое-что; жидкими и сыпучими объектами, пропитанными этим "светом", я мог в какой-то мере манипулировать. Интересно было бы испытать на живом существе, но лабораторных мышей у меня под рукой не оказалось. Потом можно будет проверить... Но это — потом.

Короче говоря — все способности нуждались в повышении уровня, чтобы быть действительно эффективными.

Всё это наполняло меня сомнениями. Вроде и полезно, но стоило ли потраченной "кармы"? Да и гринда избежать всё равно не получается... Хотя мне жаловаться было бы наглостью, на то, на освоение чего другим потребовались бы годы — если вообще смогли бы — у меня уходят часы.

Что до параллельного "Армии" навыка "Сокровища" — он давал "Знания местонахождения одного из хранилищ ценностей Саллоса, способность его открывать и способность свободно использовать его содержимое". Навык, открывающий конкретную секретную заначку — это достаточно оригинально... Три уровня в нём, к слову.

...Я понял, что затягиваю неизбежное. Смотреть воспоминания Саллоса не хотелось, но — надо... Хотя это действие и вызывает у меня некое отторжение. С одной стороны, влезание в личную жизнь, а с другой — всовывание в свою голову кусков чужой жизни; и то, и другое неприятно. Но что поделать...

— Архив памяти.

...Саллос — вовсе не демон.

Ну, вернее, даже я демон, когда нахожусь в другом мире, а покойный родом не с нашей Земли, так что технически всё правильно; однако в "общепринятом" смысле он демоном не является. Он, блин, ангел.

И даже не "падший". Правильнее будет сказать "Брошенный".

Если точно, он был создан каким-то сильным божеством, которое вроде бы пыталось создать не столько совершенных слуг, сколько семью... очень большую семью. Их, таких как Саллос, было как минимум несколько сотен, отвечающих за разные задачи, сразу созданных взрослыми, наделёнными знаниями, и настолько совершенными, насколько их божеству это удалось. Причиной "падения" стали, к слову, люди... но это совсем другая история, хотя и интересная. Сейчас была куда важнее информация о позднем периоде жизни Саллоса, а точнее — о его генералах.

Покойный "архидемон" был сторонником ставки на качество, а не количество; вся его "армия" состояла из всего-то пяти сотен. Четыре — под командованием генералов, и одна "резервная", как раз и занимающаяся обычно охраной замка. Один из генералов, и судя по всему, сильнейший, был как раз одним из "ангелов", подчинённым Саллоса ещё со времён прежней жизни; остальные — обитатели различных миров, поднявшиеся до этой должности заслугами во время долгой службы архидемону, собиравшему многообещающих рекрутов, где мог. К слову, я был к нему несправедлив — у него с его воинами был некий контракт, подобный тому, что есть в клане Змея, так что погибшие автоматически воскрешаются. Не знаю, правда, работает ли сейчас, с его смертью.

В любом случае, все четыре генерала — сильные боевые маги без каких-либо слабостей, которые можно было бы эксплуатировать; во всяком случае, такое впечатление складывалось из просмотренных кусков памяти.

И, между прочим, после этого сеанса просмотра мне надо бы передохнуть.

Между прочим, я так понимаю, покойный не просто так вручил нам с дамами эти свои три призыва. Он, как и Кронос, планировал наперёд... Всё и пошло примерно как он планировал, если не считать Кроноса и того, что у Ланадра оказалось подготовлено средство противодействия. Занятно, на самом деле — все пытались меня использовать, а в итоге я оказался единственным, кто остался в выигрыше. Немного удачи, немного мастерства... И немного горгоны. Определённо, удача — величайшая сила в известных мирах... Не зря прокачивал.

Ладно. Сейчас мне нужно накопить две сотни Эссенции и взять нужные навыки, это однозначно; солдаты Саллоса в приличном количестве мне понадобятся для переговоров с альянсом и корректировки взаимоотношений. Но что насчёт других навыков "наследия"? Есть ли ещё что-то, что нужно срочно взять?

В каждой ветке доступно напрямую три навыка; точнее, повышение базового и взятие двух новых. Второй ранг "Святой силы" даёт "Обжигающий свет" и "Воодушевление"; неинтересно. Новыми навыками в этой ветке являются "Благословения" и "Проклятья", по стандартные сто единиц Эссенции каждый, и в каждом так же стандартные два "заклинания": "Воинская удача" и "Неутомимость" в благословениях, "Чёрный день" и "Бессилие" в проклятьях. Противоположности друг друга, похоже... Опять же, не интересует пока что.

"Домены" я уже просмотрел, а что до новых навыков в "Умения/Знания" — там имелись "Контракты" и "Владение оружием" по всё той же цене. В общем, ничего, на что стоило бы тратить время и Эссенцию, хотя "Контракты" и могут быть интересны — контрактная магия штука многообразная и многообещающая, а этот навык включал в себя её; плюс, тот самый "контракт на бессмертие" определённо даёт именно этот навык. Но это можно будет взять потом. А сейчас нужно передохнуть, и вперёд, за двумя сотнями Эссенции...

Как-я-ЗАДОЛБАЛСЯ! Кто бы только знал... Куаллона относилась к этому стоически, а вот я осознал, что ненавижу гринд, и даже осознание того, что становлюсь сильнее, помогает слабо. Больше утешало то, что могло быть хуже, если бы я не приобрёл пару электромобильчиков — проходить все эти километры ещё и пешком было бы уж слишком, а пришлось бы. Цель поставлена, и её нужно выполнять... Как бы это не напрягало.

Как раз потому я сразу отказался от предложения глав альянса...

При этом воспоминании у меня снова испортилось настроение. Ну да ладно... То, что я сейчас делаю, как раз и поможет не только обезопасить себя, но и, возможно, заставить их не допускать таких действий, как предложенное массовое убийство. Ну не могу я просто отстраниться... Тем более, когда у меня есть реальная возможность предотвратить такое. Пусть не по всему миру, но хотя бы конкретно то, что творится в каком-то смысле у меня под носом. Ну, правда... Почему всякая хрень творится? Потому что все говорят "Ну, да, это плохо, но я — человек маленький, что я могу сделать?" А в моём случае эта отмазка не катит. Никакого пафоса или самокопания в духе "Может, для этого мне и дана эта сила?", просто очевидный факт — я могу что-то сделать, и меня коробит от того, что происходит... ну, или может произойти. Так что, хотя и не хочется, да и страшновато, не буду врать... Но ничего не делать ещё хуже — муторно и гнусно. Не хочу считать себя дерьмом.

Если подумать, это та самая ответственность, которая с силой, только перед собой.

К счастью, испытание обновлённых навыков позволило отделаться от этих неприятных мыслей. Сам процесс повышения навыка после нажатия "Да" не был автоматическим; передо мной возникла чаша, в которую пришлось вручную перелить Эссенцию из Сосуда. И вот я — гордый обладатель нового навыка и улучшенного... чуть менее нового.

"Призыв воина" превратился просто в "Призыв"; "Призыв 2/10. Позволяет призывать/отзывать воинов из подконтрольных сил Саллоса, до 5 за раз. Даёт возможность призывать конкретных воинов. Расход маны 5, +2 за каждого призываемого больше 1". А в описании второго навыка обнаружилось неожиданное дополнение: "Армия 1/10. Даёт возможность командовать десятком воинов с небольшим снижением их способностей. Позволяет поддерживать призыв десяти существ одновременно. Даёт возможность призывать конкретных воинов. Синергия с навыками "Командование" и "Обаяние"". Синергия, значит... То бишь от этих навыков есть некий бонус, что в общем как бы и логично.

В любом случае, пусть этого и меньше, чем хотелось бы, но уже должно бы быть достаточно... Надеюсь. Следующий ранг в обоих навыках, к слову, стоил по две сотни; я опасался, что будет больше. С другой стороны, на них "Аура Снаряжеманта" не действует... Кстати, класс у меня остался прежний, я проверял, и даже титула не добавилось.

Итак, у меня появились подконтрольные вооружённые силы. И прежде чем отправляться выполнять поручение альянса, от которого я не собирался отказываться, следует продемонстрировать их... Пока со мной не случилось несчастного случая.

И повод есть.

— Здравствуйте, Дагор. Я просмотрел ваши поручения, изучил ситуацию, и думаю, она вынуждает кое-что пересмотреть. Прежде чем поймёте меня неправильно — я говорю о своих самоограничениях... Я хочу зарегистрировать часть своих персональных сил как членов клана, чтобы избежать возможных инцидентов.

Вот так... Возможность призывать конкретных бойцов вместо произвольных позволяет действительно использовать зарегистрированных, как я и сказал, чтобы избежать ненужных инцидентов, но при этом... Я внезапно достал из кармана целый отряд боевых магов, и далеко не факт, что это все, кто у меня есть — я прямо сказал, "часть". Так что моя значимость, и главное возможности, в глазах альянсеров должны резко увеличиться... Равно как и риск попыток покушений или наездов. Как там называется страховка на случай убийства, "Мёртвая рука"? Ну вот. Кто может гарантировать, что у меня нет такой страховки?

Ах да, ясновидящие. Ну, это просто означает, что мне следует реально сделать такую подстраховку.

С этим возникли непредвиденные сложности. Я не мог передать управление призванными.

Ну, временно поручить выполнять указания той же Снегурки можно было, но проблема в возможности призыва... Блин, самостоятельно покидать владения Саллоса способны только его генералы, так что для того, чтобы подстраховка с помощью этих демонов работала, мне нужно или постоянно держать отряд в реале, или взять под контроль генералов. С которыми пока связываться как-то не тянет... Они не могут быть слабыми противниками.

Оставить парочку для этой самой "мёртвой руки"? Маловато. Весь десяток? Всё равно маловато, плюс возникает проблема где и как их держать, и вдобавок я не смогу их использовать... хотя последнее не важно, справлялся же как-то без них. Частично эти затруднения можно решить прокачкой "Армии" и возможно "Призыва", но только частично. Да и опять гриндить... Я же так свихнусь.

— Кстати, девушки, никто не хочет взять клан в свои руки, если со мной что-то случится? — осведомился я.

— Не особо — отозвалась Ната, а Кэтти и вовсе просто отрицательно помотала головой. — Просто не умирай, думаю, все со мной согласятся.

— Особенно я — проворчал я. — Но нужно думать о возможных вариантах. Сейчас вот мне нужно подстраховаться на всякий случай, чтобы противники знали, что я подстраховался, и соответственно опасались пытаться меня ликвидировать... Я знаю, что ты знаешь, что я знаю.

— Можешь не беспокоиться, если что — я за тебя отомщу — спокойно сообщила Снегурка, продолжая изучать какие-то свои записи.

— Аналогично — кивнула Кэтти.

...Вообще-то это действительно успокаивает. Не мщением, а тем, что задача разрешилась сама собой. Оставлю им двух-трёх воинов Саллоса и альтивские гранаты... А сам постараюсь постепенно поднять нужные навыки.

Решив, по крайней мере в общих чертах, этот вопрос, я взялся за следующий. Негры... Какой идиот, к слову, придумал, что это оскорбительное слово? Тогда и "белый" надо считать оскорблением. А заодно, возможно, "блондин" и "брюнет"... однако я отвлекаюсь. Мне нужно что-то сделать с африканскими колдунами, и срочно...

И, кстати, немаловажный момент: хотя становиться антагонистом Альянсу я и не собираюсь, но всё же стоит учесть не только присоединение нейтралов к общим силам, но и моё личное на них влияние. На всякий случай. Условия контракта менять не вариант, но личное отношение всех этих колдунов — тоже фактор... Сколько же всякой хрени нужно учитывать.

К слову, об идиотах... Снегурка разобралась с теми придурками, что напали на меня ещё перед отправлением к альтивам. Как оказалось, они — члены новой радикально-анархической группировки "Крылья феникса"; её даже кланом не назвать, ближе к самоорганизующимся террористическим ячейкам. Они как раз из той разновидности придурков, которые, выступая за какую-то идею, настраивают в итоге всех против неё; в этом случае — идея выхода магов на свет и их легализации. Ну, и допуска во власть, естественно. Эту организацию тоже было бы неплохо придавить — тем более, это уже и личное — но всё же прямо сейчас важнее заняться перевербовкой нейтралов, полагаю. Если не добиться мирового баланса сил, может начаться такая борьба за мир, что будет не до подобных мелких угроз... Хотя с ними затягивать тоже нельзя — мало ли, что таким придуркам может взбрести в голову в следующий раз для показательной акции. Хорошо, если не теракт на АЭС... Пожалуй, нужно будет взять задание на них. Маги-террористы — это действительно страшно.

Однако вернёмся к нашим неграм... Снова. Пять кланов, достаточно сильных, чтобы выдерживать давление и сохранять нейтралитет; последние крупные силы, сохраняющие нейтралитет, в регионе. Как и большинство африканских колдунов, специализируются на контроле духов и использовании одержимых; при необходимости способны практически из ничего создать приличную армию, вдобавок у них на руках порядочно оружия, так что и хорошо вооружённую — у современных африканских колдунов было достаточно времени, чтобы освоиться и научить своих зомби пользоваться огнестрелом. Альтивам они проблемы бы не составили — пара гранат, и одержимым с куклами хана — а вот земным силам вполне способны дать ожесточённый отпор, благо что контроль над духами позволяет прикрыться и с Изнанки. В итоге справиться с ними непросто, но эти возможности были бы очень полезны для нас, и очень неприятны на стороне оппонентов, так что предоставлять этих колдунов самим себе рискованно. Итак, с одной стороны пять кланов колдунов с учениками, слугами и личными армиями зомби, а с другой — я и поддержка альянса в виде пожеланий удачи. Несколько неравновесно... На первый взгляд.

Однако в случае магии качество обычно превыше количества, а качество на моей стороне. Ликвидировать их было бы, скорее всего, не так сложно... Но мне-то нужно не это. Мне нужно произвести впечатление и заставить присоединиться к альянсу...

...И у меня есть идея, как этого добиться. Но сперва нужно сделать кое-что ещё...

— Готовы? — осведомился я. Сфено, чьи руки лежали на вертикально стоящей перед ней дубине, кивнула; окружающие её десяток воинов повторили жест. — Поехали.

Вместо визита к оборотням я в итоге решил воспользоваться свежим навыком; у воинов Саллоса есть и то преимущество, что они способны на магические атаки.

"Классовый навык" горгоны явно работал, и работал полноценно, не создавая сложностей из-за возросших статов. Сфено была настолько быстра, что успевала уклоняться от ударов холодного оружия слаженно атакующих демонов, а когда улучила момент для контратаки, её лёгкий тычок заставил одного из чёрных рыцарей просто вылететь из кольца. Даже несмотря на то, что воины Саллоса — хотя, уже мои — пока что не пользовались магией, схватка выглядела офигительно круто... Я даже стал записывать её на смартфон.

Несмотря на увеличенные Ловкость и Проворство, численное преимущество и слаженная работа демонов всё же позволяли им время от времени зацеплять горгону — однако этого было недостаточно. Собственно, у меня на глазах Сфено не просто проигнорировала удар окованным металлом древком копья, но и воспользовалась этим, чтобы отшвырнуть копейщика в другого демона, ломая им ритм и переходя в контратаку. Н-да, не знаю, как считается урон и чему соответствует единица — в большинстве случаев моя система вообще оперирует примерными категориями, в лучшем случае процентами — но шестнадцать единиц защиты, уменьшение входящего урона на шестнадцать — это много. По моим прикидкам, удар мечом — это около шести получатся... Примерно как в D&D.

— Стоп — произнёс я; Сфено, заполучившая возможность, замахнулась дубиной, увлечённая боем, и запросто может так кого-нибудь прикончить. Всё же, услышав меня, она сумела удержаться... Хорошо.

Призванные демоны отступили на шаг и замерли, но убирать оружие не спешили. Мы ещё не закончили...

Выстрел... Горгона даже не пошатнулась, несмотря на ударившую в неё пулю. Пистолет игнорирует напрочь...

Кэтти сменила оружие, и на этот раз кое-какой эффект был. Пуля из автомата отняла у Перефокусированного на горгону Персонального барьера единицу прочности. Н-да...

Второй раунд схватки, с применением магии, прошёл для воинов Саллоса немногим лучше. Да даже хуже, в общем-то... Откровенно говоря, в магии они были посредственны; всё же большинство из них не настоящие боевые маги, а воины-маги, с упором на "воины". Те, кто проявляют в чародействе талант, идут в офицеры, а у меня тут собраны рядовые. А защита, предоставляемая "Первобытной мощью", защищала и от магии...

Плюс мой новый эксперимент в алхи... тьфу ты, вечно путаюсь. Мой новый эксперимент в зельеварении оказался вполне успешным: "боевой клей" из бутылочек и воздушных шариков, швыряемых горгоной, при удачном попадании эффективно склеивал конечности её противников — а вдобавок броски ещё и сбивали их с ног. Сколько там у неё Силы с этим бонусом, две с половиной сотни? А, нет, около двух, но всё равно — колоссально. Она, блин, машинами кидаться может...

Короче, мой план выглядел всё более перспективным.

Схватка с демонами — вернее, схватки — помогли определить сразу несколько вещей. К примеру, чтобы "Первобытная мощь" срабатывала, Сфено не обязательно видеть противников, достаточно, чтобы она знала, что они рядом; аналогично, они не обязательно должны атаковать — достаточно, чтобы горгона воспринимала их как врагов. Вернее, как противников. Забавно, но со всеми особенностями этого навыка нефатальное оружие будет для неё эффективнее... Шокер ей достать, что ли? Надо будет попробовать.

Но пока что — в Африку.

Даже в наше время на Чёрном Континенте всё ещё распространены кочевые культуры; достаток и само существование многих племён основаны на выращиваемом скоте, который приходится регулярно перегонять с одного пастбища на другое. У некоторых таких племён есть собственные колдуны, но они, как правило, слабосильные; настоящие профи не ходят за клиентами, а ждут, пока придут к ним, так что оседают где-то в удобном месте. Хе, как оказалось, некоторые города вокруг таких кланов и образовались. Тоже логично, в общем-то — африканские колдуны, в отличие от европейских, всегда практиковали не изоляцию, а "изоляцию в окружении", так сказать. В принципе, на Руси с ведьмами было похоже, но у нас всё же больше опасались, а в Африке уважения больше, чем страха, по той простой причине, что нормальные медицина и образование у них развивались куда хуже, так что эти роли брали на себя колдуны.

И это ещё одна причина, почему с ними следует работать аккуратно. Весь город вполне может встать на защиту своего колдуна, а сколько у них припасено оружия — сложно сказать. Даже самый сильный маг такое не вытянет... Из земных, по крайней мере.

Что здесь, в Африке, хорошо — магию во многих местах можно применять открыто. Влияние инквизиции тут близко к нулевому, да и информация доходит с искажениями; даже если какой-нибудь некромант поднимет небольшую армию нежити, в новостях будет написано просто об очередной попытке переворота или новой повстанческой группировке. Удобно.

Поэтому к дому колдуна мы со Сфено шли не только без какой-либо маскировки, но и напротив, намеренно привлекая к себе внимание. Безусловно, даже для здешних мест крылатая женщина со змеями на голове была зрелищем чрезвычайно необычным, но среагировали местные ожидаемо — немедленно доложили колдуну, а сами наблюдали с безопасного расстояния.

Мы с Кэтти и Сфено подошли к символической оградке, окружающей владения колдуна размером с целый посёлок — ну а чего вы хотите, жёны, дети, ученики, слуги и скот, всё где-то нужно держать — и остановились. Я извлёк из Инвентаря мегафон.

— Эй, хозяин! У тебя есть два варианта. Или ты добровольно заключаешь контракт с альянсом кланов, или я заставляю силой. Жителям города: не беспокойтесь, я не собираюсь убивать вашего колдуна он мне самому нужен живым. Просто покажу ему его место.

Наглость, блин... Это в моём плане главное. К тому же сразу объяснил, что это чисто колдовские иерархические разборки, так что посторонним в них лезть нет смысла — для горожан всё равно ничего не изменится. А со стороны колдуна — если ничего не сделает, это серьёзная потеря лица, а с другой стороны, перед ним всего трое противников, и его магия тоже должна говорить, что нас всего трое. Хотя, конечно, подкрепления можно подтянуть разными способами, но...

— А чтобы дошло, я даже не буду участвовать лично... просто понаблюдаю. Для наглядной демонстрации более чем достаточно одной моей кланерши. Если желаешь опозориться, хозяин, можешь попытаться сопротивляться; я даже даю десять минут на подготовку.

Из Инвентаря появились стулья, стол и закуски; мы с Кэтти устроились за столом, опирающаяся на дубину Сфено встала рядом, чтобы было удобно тягать еду, но при этом оставаться наготове.

Хотя жилой комплекс колдуна и был изначальным ядром города, но находился он не в центре, а с краю, рядом с просторным лугом, основательно объеденным овцами. И на этот луг принялись выходить вооружённые автоматами зомби.

Ну, это были совсем не голливудские мертвецы; перед нами были классические зомби, издали вовсе не отличающиеся от обычных живых людей. Собственно, они и были живыми; скорее всего, даже врач при осмотре счёл бы их просто одурманенными, и частично это было правдой. Однако наркотики и яды — это просто часть обработки будущих зомби, ослабляющая естественную сопротивляемость. В пленника или должника колдун вселяет духа, получая послушную марионетку с различными способностями в зависимости от навыков колдуна, жертвы, и использованного духа. Достаточно было понаблюдать за движениями выстроившейся на лугу армии, совсем не сомнамбуличными, чтобы дать высокую оценку мастерству местного зомбивода. Сам он, к слову, выходить не стал, однако маркер задания показывал его местонахождение на Автокарте.

Один десяток, два... Два с половиной. Более чем достаточно. Я кивнул Сфено, и она, похлопывая своей дубиной-переросткой по ладони, словно палочкой, двинулась вперёд.

Хотя мы с Кэтти сохраняли бдительность на тот случай, если колдун попытается что-то выкинуть и атаковать меня, этого так и не произошло. Не думаю, что дело в какой-то чести; куда более вероятно, что взглянув на то, как Сфено в одиночку разделывает его силы, зомбивод не рискнул провоцировать остальных противников. В общем-то, правильно сделал, если так... Хотя я и не смог бы проявить себя так же зрелищно, как горгона с её убернавыком, но ему бы хватило.

Впрочем, одного духа он всё-таки подпустил, но я смахнул его верёвкой прежде чем он успел что-то сделать, и предпочёл не реагировать как-то ещё.

Сфено же, по-моему, даже не сражалась, а просто развлекалась. С таким количеством противников даже автоматные пули уже не причиняли ей никакого вреда, и она аккуратно нейтрализовывала их по одному, не убивая. Впрочем, то, как именно нейтрализовывала...

Переломы рук и ног. Склеивание рук и ног. Приклеивание к земле. Приклеивание к дереву. Склеивание двух зомби между собой. Связывание ремнём от автомата. "Связывание" погнутым автоматом. Она не повторялась, для каждого придумывая что-то своё, и это лишний раз демонстрировало разницу в силах... Будь на её месте я, наверняка получил бы ачивку. Даже Кэтти, наблюдающая за этим, одобрительно хмыкнула.

Эм...

"Получено новое достижение! "Покровитель "Искусств"". Сражение тоже может быть творчеством, и в вашем клане это понимают все. Эффект: битвы, которые ведут члены вашего клана, производят большее впечатление на наблюдателей. Эффективность навыков, связанных с искусством, незначительно возрастает".

Н-да. Ну, тоже бонус, какой-никакой... Тем более, производить впечатление ещё пригодится. Но это было неожиданно, я полагал, что ачивки даются только за мои действия... Похоже, клан тоже считается. Век живи, век учись...

Сфено тем временем добивала остатки воинства колдуна, и в её действиях появились заминки. Кто-то мог бы подумать, что она выдыхается, но мне было очевидно, что у неё просто сложности с придумыванием новых способов нейтрализации зомби, чтобы не повторяться.

В итоге последних троих она просто привалила поваленным деревом, на которое села сверху.

Убедившись, что способных продолжать бой противников больше не осталось, я допил чай и потянулся за громкоговорителем, но хозяин появился раньше. Эм... Или нет.

Это была женщина. Досье на объект было весьма скудным, но всё-таки там было ясно написано, что он мужчина... И кто это у нас, жена? Рядом с ней появился парень, но это тоже не тот — слишком молодой. Местному колдуну около пятидесяти, а этому лет двадцать, наверное.

Остановившись в паре десятков метров от стола, эта пара остановилась и глубоко поклонились.

— Простите, мастер колдун — произнёс парень. — Мой отец не выдержал напряжения.

Упс... Этого я не предусмотрел.

Впрочем... Похоже, он ещё жив. По крайней мере, маркер оставался на месте.

— Тащите его сюда — скомандовал я. — Он от меня так легко не отделается.

Парень явно напрягся; женщина взяла его за руку.

— ...Хорошо — неохотно произнёс сын колдуна. Прикрыл глаза и зашевелил губами; маркер пришёл в движение.

Лежащий на носилках старик походил на покойника, и полоска здоровья тревожно мигала; даже дыхания было почти незаметно. И статусный эффект "При смерти"... Действительно, перенапрягся основательно. Упрямый, блин... Хотя как знать, как повёл бы себя я на его месте.

Ладно. Надеюсь, я не зря это делаю.

— Чудесное исцеление.

"Стоимость заклинания: 2 Эссенции, 18 Маны. Хотите использовать?" Не хочу, но "да"... По крайней мере, расход Эссенции минимальный.

Старик резко вздрогнул и открыл глаза.

— Жить будет — сообщил я вслух. — Если не вздумает чудить. Надеюсь, сомнений нет, что разделать вас на орехи снова мне труда не составит?

— ...Тентакледемон — пробормотал старик, пытаясь подняться, и женщина с парнем немедленно оказались рядом, помогая ему. Я скривился.

— Дурацкое прозвище.

— Я и не знал, что бывают настолько сильные... маги — продолжил старик. Угу, понятно... Подозревает, что всё дело в Сфено. Ну, частично это так, но...

— Свою силу она получила от меня — хмыкнул я. — Да и в любом случае это мой клан. Не мастеру зомби говорить об использовании чужой силы... И я мог бы и лично побить, скажем, твоих учеников, но во-первых, вам нужен дополнительный срам? А во-вторых, ты мне и так должен за лечение, лично мне. И за потраченное время...

— ...Со временем можно попробовать что-то сделать.

Хм? Вот это было неожиданно.

— Что имеешь в виду?

Изнанка — сама по себе один большой замут с временем и пространством, но о чём речь сейчас?

— Возможно, я смогу помочь убедить других нейтралов быстрее... И бескровнее — сообщил колдун. Тьфу ты, вот он о чём... Н-да, не везде нужно видеть магию.

Я кивнул.

— Да, быстрее было бы неплохо.

Остальные нейтралы были отнюдь не друзьями и не союзниками старика — были бы, заключили бы собственный альянс, а не отсиживались поодиночке — но определённое уважение, смешанное с взаимной неприязнью, все эти хрычи друг к другу питали, так что признание им капитуляции передо мной — и альянсом — по идее должно бы повлиять и на них. Старик сразу разослал им сообщения (толику опасений это вызывало, но они и так уже знали, что кто-то за ними наверняка придёт, и вряд ли смогут подготовиться больше, чем уже), и для надёжности предложил выдать некое свидетельство своей капитуляции, поскольку без подтверждения недоверчивые старики, многое повидавшие могут и не поверить. Звучит резонно...

В итоге окончательно пришедший в норму, только что мана оставалась на нуле, старик написал мне письмо для демонстрации остальным — вернее, два письма, у них тут с языками заморочки — и один из остававшихся в резерве в доме зомби принёс кувшинчик. Вернее, калебас — сосуд из выдолбленной и высушенной тыквы. Типа, там фирменное вино по тайному семейному рецепту, которым с посторонними просто так не делятся. Хм.

— Изучение.

"Калебас вина/Сосуд с проклятьем (Частичная активация: проклятье увядания, ранг 3, полная активация: проклятье увядания, ранг 5, проклятье голодных духов, ранг 5). Частичная активация: при снаряжении. Полная активация: при использовании (открытии)".

...Вот коварный мудак. Спасай людей после этого... Без наказания оставлять после этого никак нельзя, не поймут, но насколько я понимаю ситуацию, альянсу реально нужны все силы. Ну...

Верёвка выметнулась из моего широкого рукава и подхватила бутыль — а затем сунула его в руки сына колдуна. Угу, снаряжено...

Парень, определённо понимающий, что к чему, поспешно попытался отбросить этот "подарочек", однако верёвка обмотала его руки. О, а вот и статусный эффект над головой появился...

— Мне открыть сосуд? — осведомился я у напрягшегося колдуна. Кэтти как-то незаметно оказалась рядом с ним; её оружие оставалось в ножнах и кобуре, но можно было не сомневаться, что рыпнуться старик не успеет, если что.

Колдун молчал.

— У тебя есть пять минут, чтобы придумать, как искупить свою попытку подсунуть мне проклятье. И если ещё раз попытаешься что-то провернуть, я буду вынужден уничтожить твой род.

Очень, очень не хотелось бы до этого доводить... Просто жуть как не хочется. Но я и так раз за разом даю ему шансы. Не моя вина, если некоторых людей спасти просто невозможно...

Да и убивать их не стану, пожалуй. Продам нафиг. Можно даже тем же альтивам — наверняка спрос на колдунов у них сохраняется... Хотя лучше, конечно, в менее опасный для нас мир.

Старик встал с подушки, на которой в восточной манере сидел до того, и встал на колени, а затем согнулся до земли, приложившись к ней лбом.

— Мне есть чем откупиться, мастер маг — произнёс он, не отрывая лба от земли.

Про вино он всё-таки не врал. Помимо ещё пары калебасов, точно таких же на вид, но без проклятия, колдун обеднел на горсть самоцветов — несколько простых, один медиум для наведения проклятья на врага, и два контрактных с духами умеренной силы — два ритуальных заклятых ножа, собственную свободу и пакет акций каких-то компаний. Вроде бы там и алмазодобывающая была... Ещё он хотел всучить мне наложницу, но негритянки стрёмные. Не говоря уж о том, что силы мои не бесконечные... Гарем — это, конечно, абстрактная мечта любого нормального мужчины, но на практике это сопряжено с некоторыми сложностями... с кучей различных сложностей, в общем-то. И это ещё они у меня между собой мирно уживаются...

...Или я просто не вижу тёрок. Не... Если так начать заморачиваться, то можно везде искать незамеченные проблемы. Не вижу никаких проблем — значит, всё нормально... По крайней мере, в этом.

Стандартный контракт с альянсом "клиент" заключил, но помимо этого принёс личную клятву верности. Пригодится. Откуп его тоже небесполезен; контрактные камни сами по себе, пожалуй, полезнее, чем навыком — тот же самый "Призыв духа", только ещё и Эссенцию тратить, плюс сомнительной полезности, но довольно дорогой на продажу камень с проклятьем — а вот ножики любопытные. "Кристаллизация маны" позволит запастись мановосстанавливалками для Снегурки и тел Куаллоны, и навык, на который у меня были большие надежды — "Манок". "Умение подманивать духов и Теней на запах свежей крови и маны". Если это реально позволит эффективно приманивать Теней... Это будет праздник на моей улице. "День отмены гринда", можно сказать... Ну, или скорее "День независимости от гринда".

В принципе, этот навык я почти сразу и взял. "Манок, магический навык, ранг 1(+2). Умение подманивать духов и Теней на запах свежей крови и маны. Дальность: 5 км. Требует: 2 маны, каплю крови. Максимальный ранг: (Воля+Дух)/3". Пять километров... Ну, меньше, чем хотелось бы, но больше, чем могло бы быть. Надо проверить эффективность.

...Кровь. Я как-то не запасся ни свежим мясом, ни тем более живыми зверушками. Надо было с колдуна на месте нацедить...

Себя колоть однозначно не хочется. Я не из тех магов, которые воспринимают такое нормально, и боли не люблю... Почему, собственно, и сосредоточился на прокачке различных защит.

Ну, у меня есть другие "жертвы".

Кэтти согласилась пожертвовать каплю крови, не придавая этому значения, и результат был... ну, он был. Никакой реакции заметно не было, но минут через пять к нам вышла-таки Тень... Увы, она оказалась единственной — видимо, в зоне действия больше ничего не было, или были очень медленные, которые так и не доползли; по крайней мере, минут через двадцать никого нового так и не показалось. Плохо, что навык не сообщает, зацепил ли кого-нибудь... Но всё-таки полезно.

Несмотря на записку и вино от первого колдуна, со вторым всё прошло очень похоже, только что этот не перенапрягался так. Проклятье, к слову, тоже пытался подсунуть, в качестве "подарка извинения". Шаблонное мышление, блин... Ну и признаю, даже с текущим титулом впечатление произвожу не особо впечатляющее, — может, он только вблизи работает? — так что соблазн возникает. К слову, по словам Куаллоны, она проклятья ни на первом, ни на втором предмете не чувствовала; определённо, даже при моей невозможности ощущать магию напрямую у меня есть преимущества и в таких вещах.

В принципе, оно и к лучшему, в итоге. Я разжился ещё одной порцией откупных; снова драгоценности и акции, снова старинные амулеты... И снова клятва верности, что, возможно, главное.

В итоге с третьим колдуном у меня был изрядный соблазн не предъявлять ему письма предыдущих, в надежде повторить программу, однако тут пошло немного иначе: меня встретили и атаковали ещё до того, как я смог что-то сделать. Причём в этот раз отряд состоял не только из вооружённых зомби; их поддерживали маги. И это определённо были не только ученики колдуна — и по численности, и по уровню очевидно...

...Не уверен, кто это, но мне просто нужно позаботиться о собственной защите.

"Сфено, развлекайся" — сообщил я по "Связи". — "Но будет неплохо, если в этот раз хотя бы часть их оружия останется целой — трофеи же".

Если в прошлых двух случаях мы не грабили побеждённых, — блин, даже откуп за бесчестное покушение был вполне скромным — то в этот раз ситуация отличалась. Похоже, потенциальный союзник уже вступил в контакт с кем-то из конкурентов, а значит, велика вероятность, что договориться не удастся, и придётся его максимально ослабить, чтобы по крайней мере не был проблемой в будущем.

...Да, или просто убить. Но это не тот метод, о котором хочется думать, не то что приводить в исполнение.

Автоматчики, маги... Их численность только упрощала горгоне работу, а с той частью противников, что осталась на нашу с Кэтти долю, мы справлялись достаточно легко. Противники были нельзя сказать, что слабые, но... Звучит самоуверенно, но всё-таки следует быть честным: не наш уровень. Благо, Персональный барьер я Перефокусировал на обеих своих спутниц заблаговременно — вероятность того, что всё пройдёт гладко и без проблем всерьёз никто не рассматривал.

Осознав, что их первый удар провалился, и вдобавок они понесли потери, атакующие попытались отступить. В нас с Кэтти и оторвавшуюся от группы Сфено почти синхронно ударил салют из разноцветных огоньков ударных заклятий, и вдобавок град ручных гранат...

...Упс.

Результат оказался сколь красочным, столь же и фатальным — для противников. Резкий порыв ветра, вызванный взмахом крыльев горгоны, отбросил гранаты обратно; с моей стороны аналогичный эффект с атакующей магией проделало "заклятье Реверса". Грохот взрывов, дым, пыль, и вспышки активировавшихся чар... Хорошо, что мы вышли с Изнанки чуть в стороне от города.

Пара магов выжили. Чудесное исцеление я на них тратить не стал, но простой лечилкой слегка подлатал; может, пригодятся. Н-да, ситуация...

Пленники оказались индусами. В себя они приходить не спешили, но Изучение показало название их клана; пробил по поиску, оказались индийскими боевиками. Как и ожидалось, представители конкурирующей структуры... Понятия не имею, что с ними делать.

По крайней мере, места в Инвентаре пока хватало. Пока полежат там, а там разберусь... Главное, не забыть.

Что до следов битвы — подумав, я решил не заморачиваться. Как уже было сказано, в Африке с этим намного проще... Посторонние не пострадали, и вроде даже урона собственности нет, — разве что земля частная — так что и ладно. Навещу колдуна и объясню, что так поступать нехорошо...

...Этот засранец сбежал. Вместе со всеми своими пожитками и родственниками... Возможно, ещё даже до нападения на меня, но сообщение "Задание провалено" появилось только тогда, когда я оказался на месте и обнаружил опустевшее жильё. По крайней мере, репутация не упала — видимо, потому, что хотя бы один провал в этом деле был ожидаем.

Чуток поразмыслив, я связался с квестодателями через линк-амулет.

— Этого следовало ожидать. Два из трёх — уже очень хороший результат, тем более за такое время — на связи сейчас был Жаргин, и он, как я и подозревал, выслушал новости спокойно. — Значит, индусы успели здесь первыми... Ну, пока ещё нельзя быть уверенными, что наш кандидат присоединился к ним. В любом случае, хорошая работа. Пленников можете оставить в ближайшем представительстве кого-нибудь из членов альянса, мы о них позаботимся... да, я обещаю за них премию, но это можно будет обсудить потом, если вы не против. И ещё, если вы не возражаете, есть ещё одно место, которое хорошо бы, чтобы вы навестили...

Хм. Дополнительное задание было... Если бы это была игра, я бы сказал "многообещающим". В реале, увы, оно обещало скорее возню и сложности, и вряд ли будут какие-то бонусы. Ну, кроме денег — альянс оплачивал мне каждое задание; даже независимо от успешности, собственно. Просто в зависимости от успешности — бонусы, и обещали не только деньгами. Правда, пока что я предпочитал и их брать деньгами — ничего достаточно интересного не предлагали. Вот нашлось бы ещё парочка амулетов вроде тех наградных, с которых "Талант к магии"...

Как бы там ни было. Целью задания был очередной африканский колдун, — полагаю, пока не разделим всю Африку, бегать мне по ней — но в этот раз ситуация с ним была сложнее. Этот был не осёдлым; некая очень известная в своих кругах полумифическая личность, бродящая по всему континенту со своим хозяйством, помогая и наказывая... честно говоря, немного напоминал африканского Деда Мороза. Только без привязки к дате и с более... широкими проявлениями? Меня уже не удивляет, когда подобные легенды оказываются основаны на реальных фактах, но мир воспринимается всё более странным... К слову, я спрашивал, и оказалось, что про Деда Мороза у магов есть несколько версий; большинство, как и обычные люди, считают, что это просто традиция без реального прототипа, но есть версии, что был какой-то чудаковатый волшебник, решивший совершить для детей небольшое рождественское чудо... хотя есть и предположение, что это было не из доброты душевной, а из желания подёргать за усы инквизицию. Но лично я предпочитаю более позитивный вариант, доброе новогоднее волшебство...

В любом случае, любопытно как минимум узнать, сколько правды в легендах об этом колдуне, но как минимум его уважали достаточно, чтобы моим заданием было если не убедить присоединиться, то хотя бы обеспечить сохранение нейтралитета, и если потребуется — помочь ему в этом. В смысле, помочь отбиться, если кто-то на него наедет. Из более-менее подтверждённой информации было, что он, как и большинство африканских колдунов, специализируется на работе с духами и владеет контрактами как минимум с двумя джиннами, но также практикует более древнее направление оборотничества-полиморфизма — не путать с метаморфизмом — и является одним из нескольких зельеваров, умеющих готовить весьма редкую и дорогую штуку — эликсир молодости. Последнее, когда я провёл брифинг, очень заинтересовало Сфено.

— Твоя жизнь — моя жизнь, и я не хочу скончаться меньше чем через век — заметила она. — Думай о будущем уже сейчас.

— Ты звучишь как Снегурка — хмыкнул я. — Учту.

Честно сказать, к тому времени, как что-то такое понадобится, я планировал прокачаться так, чтобы решить вопрос самостоятельно; например, то же Зельеварение позволит изготовить нужный эликсир самому. Да и вообще возможности уже через несколько лет явно будут шире... Но — да, раз уж такая возможность, прощупаю и её.

Неожиданной проблемой стало то, что нужное место мне скинули голыми координатами GPS. Моя Автокарта, блин, эту функцию не поддерживает... Не удивлюсь, если начнёт поддерживать с повышением ранга, но пока что чего нет, того нет. По гуглокартам получалось место где-то посреди пустыни; даже спутниковое изображение можно было посмотреть — пыль, песок, пустота. Надеюсь, не придётся там ещё и скрывающий барьер искать, или портал какой-нибудь...

К счастью, после наложения карт и определения нужного места на Автокарте появился маркер задания. Ну вот, совсем другое дело...

— Долго ты намереваешься быть мальчиком на побегушках? — осведомилась Сфено. — Ты вполне мог бы действовать самостоятельно.

— А теперь ты начинаешь походить на жену — усмехнулась Кэтти. — Допекающую мужа.

Горгона пожала плечами.

— Наш контракт крепче брачного.

Мы с одержимой переглянулись. Похоже, ей тоже не приходило в голову взглянуть на это под таким углом...

— Ну, пока что мне так намного выгоднее — после небольшой паузы ответил я, решив не вдаваться. — С одной стороны, ссориться с альянсом было бы глупо, с другой — в наглую лезть в принятие решений тоже было бы глупо, у меня опыта кот наплакал. А так — всем полезно... И личные контракты вон тоже набираю постепенно. Не всё сразу, уж ты-то должна бы понимать.

— Я хотела убедиться, что ты стремишься к большему — ответила горгона.

— Ну, в общем. Но мои планы остаются неизменными — я хочу независимости, а не власти. Независимости, уважения... И хорошо бы оставить о себе добрую память. Если не изменить мир к лучшему хоть немного, то хотя бы остаться в памяти позитивной фигурой... Вроде того же Деда Мороза.

— Амбициозно — неожиданно серьёзно произнесла Кэтти. Впрочем, на её лице тут же появилось странное выражение. — Хм... К кому-то придёт Дед Мороз, а к кому-то — тентакледемон. Весёлый Новый Год получится.

Я не выдержал и заржал; Сфено вопросительно посмотрела на нас.

— Пожалуй, мне следует уже наконец выяснить, что не так с этим прозвищем.

...У Кэтти на смартфоне обнаружился хентай с тентаклями. Который горгона изучила с интересом исследователя, время от времени поглядывая на меня — видимо, для сравнения. Даже своих змеек пощупала...

— Это было интересно и познавательно — наконец, сообщила она. — Современная культура не только в кулинарии породила много нового, как я погляжу...

— Не такая уж современная — хмыкнул я. — Подобные идейки в Японии, пожалуй, ещё в твои времена были. В любом случае, потому мне и не нравится это дурацкое прозвище...

— Да уж, его ты не заработал — согласилась горгона, и Кэтти усмехнулась.

...По-моему, надо мной издеваются.

— Вот и не надо во мне его будить.

Закончив культурно просвещать отставшее от жизни мифическое существо, мы вместе с сектором Изнанки оставили позади и эту тему. По крайней мере, я так думал.

Я ошибался.

— Хм... Но твоя "техника тентакледемона" очень соответствует тому, что было в видео — неожиданно произнесла Сфено. Я вздохнул.

— Именно из-за этого я думал отказаться от применения, но очень уж удобная техника. Серьёзно, можно уже не теребить эту тему?

— Почему нет? — это уже Кэтти присоединилась к сыпанью соли. — Интересно же, действительно. И все свои, чего смущаться? Кстати, ты ещё не переспал со Снегуркой?

Кажется, начинаю понимать, почему столько негативных отзывов о работе в женском коллективе. Хотя у меня и нестандартный...

— Ты же не отстанешь... — вздохнул я. Наглая девка согласно кивнула. Не спасала бы она мне жизнь регулярно...

Я открыл было рот, но тут же замер и нахмурился.

— Этот жизненно важный вопрос обсудим как-нибудь в другой раз. Я что-то вижу на автокарте...

Вовремя, блин. Что бы это ни было.

Отметка на краю миникарты была белого цвета, и когда я прикоснулся к этой точке, сообщение на панельке было "Аномалия ???". В другой ситуации я просто прошёл бы мимо, но сейчас был шанс, что отвлёкшись на другое, дамы забудут про эти смущающие расспросы. Маленький, но всё же.

— Какая-то аномалия — сообщил я вслух. — В принципе, добавлю-ка я вас в пати...

Что бы эта аномалия из себя ни представляла, она оставалась невидимой, даже когда по карте находилась в нескольких метрах перед нами; Куаллона, точнее Кэтти, из всех нас обладавшая наибольшей чувствительностью к магии, тоже ничего не ощущала. Мне вроде бы показалось, что вижу некое искажение, но на Изнанке зачастую сложно определить, видишь что-то действительно, или это просто иллюзия. Или видишь действительно, но это иллюзия. Ну да у меня есть средство для этого...

— Изучение.

"Пространственная аномалия Изнанки. Хотите попытаться создать контролируемое Сопряжение (чуждость мира: 1)? Цена: 20 маны, вероятность успеха: 74%. В случае успеха: Сопряжение находится под вашим контролем, доступно Запирание и Отпирание сопряжения. В случае провала: разрушение аномалии". Интересно... "Чуждость мира" — это классификация призывателей, показывает, насколько законы миров различаются меж собой. Понятное дело, примерно, но всё же достаточно удобная шкала, показывающая опасность взаимодействия между мирами; точная или почти точная копия имеет чуждость ноль, а у тех миров, что я посещал прежде, она была в единичку. Так что я за двадцать единиц маны имею возможность заполучить контроль над межмировым переходом... Как минимум, тем же Елисейцам можно будет сдать в аренду. Если при провале просто потеряю порцию маны — глупо не попробовать.

Эти мысли я озвучил, и возражение не последовало; Кэтти только попросила прочитать системное сообщение вслух.

На всякий случай я всё же попросил дам немного отойти. Даже если панелька не упоминает о негативных последствиях провала, это не значит, что не будет каких-то спецэффектов.

Всё-таки не было. Ни спецэффектов, ни каких-либо ощущений... Передо мной просто возникла панелька с надписью "Идёт процесс создания Сопряжения..." и полоской загрузки. Душа Мира за меня работает?

"Пол" Изнанки принялся вспучиваться, вздуваясь глянцево-чёрным пузырём пару метров диаметром; пузырь приподнялся в воздух, и плавно опустился обратно, оставшись торчать наполовину.

А затем беззвучно лопнул, оставив в "полу" маленькое озерцо, — или большую лужу — заполненное флюоресцентной жидкостью? Или жидким сиянием?

О. "Процесс успешно завершён. Желаете запереть Сопряжение?". Однозначно да — ни к чему, чтобы оттуда что-то полезло... Даже если это будет что-то безвредное. В конце концов, это общепринятое правило земных призывателей и исследователей сопределов — осторожность в первую очередь.

Озерцо Сопряжения затянулось "полом" изнанки, не оставив следов кроме отметки на карте, а под исчезнувшей панелькой появилась новая.

"Получено новое достижение! Сшивающий миры. Вы соединили два мира, и это было неожиданно банально... Эффект: возможность дополнительных эффектов при Шитье. Незначительные бонусы к пространственной магии".

...Без комментариев.

Моим надеждам было не суждено сбыться.

— Так всё-таки, возвращаясь к неоконченному... — начала Кэтти, вызвав у меня страдальческий вздох. Она усмехнулась. — Ладно, ладно... Я не просто из праздного любопытства и желания поддеть... Не только. Сам подумай, на Снегурке, по сути, весь клановый бизнес, и вообще много всего. Соблазнит её кто-то из оппонентов, и будут у нас серьёзные проблемы.

— Её соблазнишь — хмыкнул я.

— Она девушка — возразила одержимая. — И, к слову, привлекательная. Уж я-то разбираюсь, опыт подбора тел немаленький.

Я открыл рот. Снова закрыл.

— Может, лучше ещё одного бога завалим? — к конце концов, предложил я. — Там хотя бы проблема чисто в уровне сил, а это прокачивается.

Сфено молча подняла руку, "поддерживая предложение"... хотя в её случае, наверное, без кавычек.

— Я серьёзно — покачала головой Кэтти. — Это важно.

— Угу, — хмыкнул я — вот прямо после этого дела подойду и сделаю предложение. "Будешь третьей женой?".

— Как вариант — невозмутимо согласилась дама. — И благодарю, кстати.

Она повернулась к Сфено.

— Господин назначил меня старшей женой!

— Язва — усмехнулся я. И пояснил для Сфено:

— Потом объясню прикол, напомни, если забуду. Но серьёзно... Это же Снегурка.

— Она девушка — повторила одержимая. — Классических взглядов. И ожидает, что инициатива будет исходить от мужчины.

— Ты так считаешь? — скептически осведомился я; Кэтти кивнула. Ну, это действительно в духе Натаниэль, но подразумевает её интерес. А у неё разве что деловой... Хм.

Несмотря на двух, брр, "жён", я не спец по девушкам, а Снегурку вообще хрен прочитаешь. Что я, вообще, могу о ней сказать? Педантична, методична, придерживается традиционных взглядов на приличия... Отца любит. Или "любила"? Я всегда полагал, что она с нами, поскольку изначально нуждалась в защите, а потом сработались; всё это и сейчас верно, но, хмм... Блин.

Как-то всё это напряжно, во всех смыслах. И, не знаю, подленько как-то... Хотя в чём-то Кэтти права, поговорить стоило бы, наверное, но это же такие... Личные вещи.

Вот уж, блин, проблемы на ровном месте... Навык "психолог" поискать, что ли? Или "Клей"... угу, в пару к "Шитью".

— У всех героев были проблемы с женщинами — совершенно серьёзно заметила Сфено. — Это нормально.

— ...Благодарю за комплимент.

Покончив со странными комплиментами, я действительно задумался, и то, о чём я думал, мне очень не нравилось. Как обычно со Снегуркой — и правильно вроде, но неприятно... Но я правда не представлял, как бы так к ней подкатить... в смысле, с этим вопросом. Прояснения отношений.

...Серьёзно, сражаться — проще.

Согласно Автокарте, искомое место было прямо впереди, однако взгляд, сколько доставал, хватал лишь пустую пустыню... Гм. Масло масляное, но правда. Однако, я мог бы усомниться в точности предоставленной работодателем информации, но не в своей "системе", так что, определённо, здесь не обошлось без магии. Ещё немного вперёд... О.

Сквозь несомый ветром песок и блики солнца от песка под ногами впереди появился прямо-таки мультяшный оазис. Круглое озерцо с несколькими пальмами, белые полотняные шатры на траве, верблюды... Тысяча и одна ночь, практически.

Угу, а вот и маркер на Автокарте появился... "Иллюзорный барьер". Оптическая маскировка... Интересно, сам оазис-то натуральный, или тоже магией создан? В любом случае.

Я остановился у границы барьера.

— Хозяин, примешь гостей? — выкрикнул я. Подождал немного; ответа не последовало. — Ну, молчание — знак согласия...

Песок прекращался почти сразу за границей барьера, но всё же не совсем; часть песка проникало внутрь. Тем не менее, ни одна песчинка не проникала дальше чётко различимой черты — не совпадающей с барьером. Занятно.

На первый взгляд, единственными, кто обратил внимание на наше появление, были верблюды. Звери косились на нас, не отвлекаясь, впрочем, от еды, и над головой одного из них даже имелась полоска маны. "Дархир, одержимый верблюд-вожак", угу... Может, он и плюётся файрболами?

Мы подошли ближе, и только когда до ближайшего шатра оставалось всего ничего, наконец последовала реакция. Полог откинулся, и изнутри появились две девушки — и да, скорее арабского вида, чем африканского. "Азель" и "Дарзель", и всё... С маной только одна, Азель.

Девушки молча поставили передо мной на землю низенький столик, на него — металлический кувшинчик, и рядом — две кожаные подушки-сиденья, после чего вновь исчезли в шатре.

Впрочем, тут же появились снова в сопровождении мужчины... Парня? Он выглядел очень молодо, но я бы не взялся даже примерно определить возраст. И выглядит вообще как цыган...

И надпись над головой гласила просто "Бродяга". Опа... Я ожидал, что мой "клиент" будет стариком.

— Присаживайся, гость, раз уж пришёл — заметил он. По-русски... — И, к слову, сочувствую.

Я нахмурился.

— Чему?

— Прозвищу — усмехнулся он.

...Кажется, он мне начинает нравиться.

— Утешает только то, что большинство не понимают всего его значения — вздохнул я. — Я так понимаю, у вас есть интернет.

— У меня свои способы сбора информации — отозвался "Бродяга". Пожал плечами. — Тебе ещё повезло, на самом деле; твоё прозвище хотя бы звучит впечатляюще, и большинство не знают подтекста. А я в своё время знал хорошего мага по прозвищу "Одноглазый змей"...

Я прикрыл смешок рукой. Действительно, в моём случае ещё всё не так плохо... Тем не менее.

— Всегда есть кто-то, кому хуже — заметил я. — Это не значит, что не нужно стремиться к лучшему. В каком-то смысле, потому я сейчас здесь и нахожусь.

Цыганистый маг — даже серьга в ухе присутствует — кивнул и бросил в рот виноградину; я слегка нахмурился. Когда здесь появился этот виноград?..

Опустив взгляд, я обнаружил, что в какой-то момент на столике помимо одинокого металлического кувшина появились фрукты, два вида хлеба, молоко и миска с цельными варёными картофелинами. И блины, со сметаной... Угощения практически закрыли от взгляда покрывающий красноватую полированную поверхность узор в виде каких-то перевивающихся лоз.

"Куа, ты видела, когда появилась еда?"

"Нет, но несколько секунд назад её не было. Девицы к столу не подходили".

Однако... Это определённо магия, и магия, внушающая уважение. Тонкая и незаметная... Согласно Изучению, маны у "Бродяги" всего сорок пять единиц, много, но в меру; однако подобная непринуждённая демонстрация внушает большее уважение, даже если это его единственный трюк... в чём я очень сильно сомневаюсь. Всё было бы нормально, если бы круглый деревянный столик, за которым мы сидели (дастархан, если не ошибаюсь), был одной из восточных версий самобранки — умеренно распространённый артефакт — но Куаллона не заметила активации магии. И главное, Изучение показало, что предмет не магический... кстати, я был прав с названием. В общем, впечатляющая демонстрация магического мастерства, которое куда важнее силы, на мой взгляд. Интересно, это снова иллюзии, или пространственная магия?

— Вы не можете не знать, зачем я прибыл, но официальное дело есть официальное дело, так что скажу — продолжил я после небольшой паузы, уделенной этим мыслям. — От имени альянса кланов я официально приглашаю вас присоединиться к нам. Простите за прямолинейность, но я не особо хороший дипломат.

"Я старый солдат, и не знаю слов любви" — заметила Куаллона. Не ожидал, что она смотрела все эти фильмы...

"Бродяга", помахивая бананом в правой руке, бросил на меня изучающий взгляд.

— Сказать по правде, мне не нравится ваш альянс — наконец, произнёс он. — Он поднимает слишком много волн, а я предпочитаю стабильность.

Он поднял руку, останавливая возражения.

— Я знаю причины возникновения, и они разумны, но это не имеет отношения к моим взглядам и пристрастиям. Я не стану лезть в политику и не стану помогать создавать большие волны... Никому.

Я кивнул.

— Хорошо. Но другие стороны могут с этим не согласиться.

— Оставив этот вопрос, позволь спросить вот что — отмахнувшись, произнёс хозяин. — Почему ты сам с альянсом? И, уж прости, служишь им мальчиком на побегушках?

— Последнее не совсем точно — хмыкнул я. — Я служу скорее дипломатическим авианосцем. А почему с ними — причин много. Сейчас быть сильным нейтралом слишком гемо... проблемно, с одной стороны, а с другой — с альянсом я могу попытаться на что-то повлиять. Ну и всякое разное. Плюс — я вздохнул, вспомнив почти-конфликт с лидерами — не удивлюсь, если я единственный, кто может удержать лидеров от неразумных действий. Не сочти за самоуверенность.

— Интересно — произнёс он. — Угощайся, к слову. Осторожность благоразумна, но насколько мне известно о твоих способностях, яд или проклятье ты вполне в состоянии распознать.

Ну... Да, обойти их, как я понимаю, крайне сложно — даже когда это кому-то удавалось, панельки показывали вопросительные знаки, а не ложную информацию. Да и навыки сопротивляемости есть... Хотя на первый-второй ранг особо полагаться не стоит.

— Я намерен и дальше сохранять строгий нейтралитет — продолжил "Бродяга". — Тем более, что я не так уж часто бываю на родине — есть ещё много интересных миров. Что до других сторон — они тоже примут мой нейтралитет. Скоро в этом убедишься. И, приношу извинения.

— За что... — произнёс я, и — мир на миг померк. А затем я обнаружил, что нахожусь в другом месте.

В первое мгновение я решил, что это Изнанка; меня окружала чернота, пронизанная непонятно откуда исходящим слабым светом. Однако — нет... Это не та тьма; скорее просто сумрак, а свет просачивается сквозь плотные тучи — скорее, некую пелену, закрывающую небо. Да и поверхность под ногами не такая ровная и не такая чёрная, как на Изнанке; как и пелена вверху, всё это скорее тёмно-серое, как можно было различить, когда глаза адаптировались к освещению. Похоже, под ногами камень, покрытый тонким слоем пепла...

Я поднял взгляд и смог разглядеть впереди сквозь сумрак очертания чего-то огромного и изогнутого, напоминающего торчащие из земли обломанные рёбра, правую сторону грудной клетки.

Однако рассмотреть подробнее я не успел, отвлёкшись на более непосредственно важное: красные точки на миникарте.

И отсутствие зелёных.

Две группы по три противника с обеих сторон; расстояние что-то около сотни метров, но приближаются. Кто именно — непонятно, укрытия рядом не вижу...

— Инвентарь, щит, м-маскировка — тихо произнёс я. Автомат в руки, с одной стороны Щит, с другой — панель Инвентаря... Куаллона на поясе отсутствует, однако Тахна осталась на месте. Сложно представить, как "Бродяга" всё это провернул; я бы подумал на сложную иллюзию, но сомневаюсь, что возможно обмануть иллюзией мою "систему". Хотя мои временные сопартийцы уже видели автокарту, так что в принципе это можно сымитировать, хмм... Но вот этого они не видели.

— Изучение.

"Автомат Калашникова модифицированный". Не иллюзия... Судя по всему, пространственная магия, наверняка подготовленная заранее. Судя по последним словам, убивать меня "Бродяга" не собирался, но это не значит, что я в безопасности...

Эти мысли мелькали в голове уже на ходу. Если не могу где-то укрыться, то следует либо сбежать, либо по крайней мере нейтрализовать противников по частям, не дожидаясь, пока две группы соединятся. Так что я двинулся в сторону, но приближаясь к одной из групп. Они изменили направление движения... М-маскировка не помогла, каким-то образом засекли.

Ладно. "Связь" активна; "Куаллона!"

Не отвечает. Или слишком далеко, или что-то блокирует, навык не поясняет. За неё тоже беспокоюсь, но сперва позаботиться о себе...

У меня нет навыков или заклинаний зрения в темноте, но частично их заменяли постоянно видимые статус-бары; да и не настолько темно было. Это маги... И, судя по именам, китайцы.

— Мир! — выкрикнул я, прикрываясь щитом. Если это люди — определённо, другие отряды, присланные на переговоры с "Бродягой" — то чем сражаться, стоит попытаться договориться, по крайней мере, пока не выберемся отсюда. Даже несмотря на их враждебный статус попробовать стоит.

Видимо, они рассуждали так же, поскольку атаки на звук не последовало; я продолжил, громче, чтобы услышала и вторая группа.

— Предлагаю мир, по крайней мере пока не выберемся отсюда.

— Перемирие — уточнил кто-то из китайцев. Я кивнул.

— Идёт. А что насчёт вас?

— Перемирие — звучит неплохо — согласился мужской голос от второй группы. — В такой ситуации. Я никому из вас не доверяю, но здесь опасно для всех нас. Тем более, если будем сражаться и между собой.

— Вы что-то знаете? — осведомился я у высокого, очень смуглого мужчины лет сорока в простой белой мантии — в отличие от пары сопровождающих его автоматчиков в разгрузках песчаной окраски. Чиндрава Шукла, брахман... А вот и индусы, ожидаемо.

— Я просто чувствую опасность. Частично она исходит от вас — он взмахнул рукой — но в большой степени от этого места. Так что я тоже предлагаю сперва решить главную проблему, прежде чем думать о том, как поудобнее вцепиться друг другу в глотки.

— Думать-то об этом всё равно будете — хмыкнул я — главное, не спешить с действием.

Индус согласно кивнул.

— Резонно — согласился китаец. — Кто-нибудь представляет, где мы?

— Автокарта — шепнул я. Блин... "Локация: ???".

— Мы или под действием очень качественной иллюзии, или перенесены в некий пространственный карман — сообщил брахман. — Иллюзия такой сложности и масштаба...

Он покачал головой.

— С другой стороны, пространственная магия еще менее вероятна.

— Это не иллюзия — сообщил я. — Во всяком случае, у меня есть веские основания так считать. Хотя, конечно, с вашей точки зрения и я могу быть иллюзией... Н-да, качественная иллюзия одними сомнениями, что реально, может свести с ума.

— Если это настолько качественная иллюзия, что невозможно обнаружить никаких её признаков, то мы уже проиграли — согласился индус. Предводитель китайцев, Цао Сонг, тоже кивнул и добавил.

— Не ожидал, что Бродяга обладает такой силой... Будь то иллюзии или манипуляции пространством.

"С которой его точно стоит завербовать" осталось невысказанным, но ощутимо повисло. Я хмыкнул.

— С такими способностями даже встретиться с ним можно только с его согласия. Или с помощью более умелого мастера. Не удивлюсь, если он лучший специалист на Земле. В любом случае... Серьёзно расслабьтесь немного, я вам не враг.

Мои последние слова были вызваны тем, что точки, отображающие команды конкурентов, оставались красными. Хотя выбор слов у меня был... несколько наивным, пожалуй. Их работа такая, что заставляет воспринимать остальных как врагов, даже если пока что объявлено перемирие. Это, блин, нормально.

— По крайней мере, пока не нападаете — уточнил я. — Моей работой изначально было обеспечить союз или нейтралитет "Бродяги", а не устраивать конфликт с другими фракциями.

Точка брахмана, по крайней мере, сменила цвет на жёлтый; он кивнул.

— Главную пушку Европейского альянса послали для чисто дипломатической работы? — фыркнул китаец, настроенный явно недоверчиво. И меня знают, похоже.

И... А действительно, почему всё-таки именно меня? В защите объект явно не нуждается, и убедить его на союз уж у меня-то точно не получится. Хотя всего этого могли и не знать, всё же информация достаточно скудная была.

Хотя... Тот же индус, да и китаец, кажется, звучал так, словно знал куда больше. По крайней мере, последний знал об иллюзиях и магии пространства, о которых в моих файлах упомянуто не было... Подстава, или что-то другое? Как я уже отметил, по речи "Бродяги" не складывалось впечатления, что он пытается от меня избавиться, скорее — добиться чего-то, возможно, показать всем "отстаньте от меня, а не то..." Но в любом случае, я для этой работы явно не лучший вариант. Прежде я полагал, что суть в его защите, но если главы альянса знали, что он в ней не нуждается...

"Получено задание: выяснить подоплёку происходящего. Награда: ??? Штраф за провал: ??? снижение репутации". Однако... Ещё и задание сгенерировалось. Что само по себе говорит о том, что за всем этим стоит нечто большее...

И, кстати, в этом и ключ к выходу отсюда. Но для этого сперва нужно добиться смены статуса товарищей по неприятностям хотя бы на нейтральный.

Я вздохнул.

— Блин, народ... Хотел бы я вас прикончить — мог бы сделать это в любой момент. Технически, мне полезно оставить кого-то в живых, чтобы было проще выбраться отсюда, но для этого достаточно одного человека...

— Громкие слова — фыркнул китаец, однако скорее настороженно, чем презрительно; точка жреца снова покраснела и замигала между жёлтой и красной. В итоге, однако, остановилась на жёлтой.

Я снова вздохнул.

— Призыв, призыв, призыв, призыв, призыв.

У меня было небольшое опасение, что призыв не сработает, и придётся придумывать что-то другое, однако вокруг меня немедленно возникло пять фигур в чёрных доспехах. По моему Щиту, в который ударили автоматные пули, побежали трещины, но он выдержал; ещё несколько пуль отразили поднятые щиты демонов.

— Не убивать — скомандовал я. — Техника тентакледемона.

Один из китайцев немедленно оказался в цепких объятьях верёвки и схлопотал нокаутирующий удар демона, однако второй и третий... смотри-ка. Удар щита прошёл сквозь призрачную фигуру, оставшуюся на месте мага; сам он внезапно оказался в нескольких метрах позади и снова открыл огонь.

— Тьма.

Индусы тоже атаковали, и пара демонов, ожидавшие этого, сосредоточились на них.

— Тьма, техника тентакледемона.

Один из демонов не выдержал-таки автоматного и магического огня — скорее всего, пули к тому же зачарованы — и исчез; однако ещё один китаец и один индус, ослеплённые Тьмой, попались в "технику" и отрубились, схлопотав по удару от демонов. Вернее, это были хлопки по шее.

Последний китаец провернул неприятный трюк; яркая вспышка на секунду ослепила меня, а он каким-то образом оказался рядом, намереваясь нанести удар зачарованным клинком. Не знаю, выдержал бы Барьер или нет, однако он напоролся на Тахну, а воин Саллоса вырубил обездвиженного цепью.

Индус что-то коротко и резко скомандовал, и его соратник бросил оружие.

— Не атакуйте — произнёс я, и мои призывы тоже остановились — сохраняя, впрочем, готовность действовать, если понадобится. Я бы сказал "держа индусов на прицеле", но стрелкового оружия у демонов не было.

Я отхлебнул чаю из фляги, восстанавливая ману. Мой метод убеждения был, в общем-то, слишком импульсивным и необдуманным, но по крайней мере оставшиеся в сознании индусы сейчас были показаны жёлтыми точками.

— Говорю же, хотел бы убить — проблемы бы не было — вздохнул я. — Не знаю, насколько крутыми считаются ваши отряды у себя, но я, блин, один из сильнейших боевых магов Земли.

Даже если я сам в этом не так уж уверен... хороший понт — тоже деньги. Но учитывая, что на это задание вряд ли послали худших... Сколько времени ушло на то, чтобы их скрутить? Пять секунд?

Эм... Временами я сам себя боюсь.

Я хотел продолжить разговор со жрецом, но взгляд упал на миникарту, и я нахмурился.

— Сейчас совсем не время для разборок меж собой... Приближаются враги. Вижу троих, кто именно — не уверен... Если можете, приведите в чувства нокаутированных. Надеюсь, они смогут по крайней мере позаботиться о себе, если что...

Понты, понты... А что поделать — раз уж взял эту позицию, нужно её придерживаться. Да и, опять же, это правда.

...Я определённо меняюсь.

Впрочем, раздумывать о подобных отстранённых вещах был неудачный момент. Три красные точки быстро приближались, и я вышел вперёд, оставив наклонившегося над бессознательными боевиками индуса за спиной. Миникарта продолжала показывать его как нейтрала, так что это было приемлемо... да и один из демонов, не дожидаясь приказа, остался присматривать за ним. Вообще, ребята прекрасно справляются, почти не нужно командовать... Хотя и написано было про снижение эффективности. Видимо, компенсировано-таки другими навыками?..

Сквозь сумрак проявились фигуры приближающихся зверей. Кабаны?.. В целом похожи, а деталей пока не рассмотреть. Однако с маной... "Зверь разлома", хм.

— Огонь на поражение — скомандовал я, слегка скривившись от некоей пафосности в этих словах, и сам открыл огонь из автомата.

...Щиты, блин. У этих тварей есть щиты... Ну, или барьеры. Пули и заклинания столкнулись с прозрачными куполами, проявившимися при атаке; полоски маны "кабанов" слегка уменьшились, если глаза мне не изменяют. Дьябло, блин, щит маны...

— Сконцентрируйте огонь — произнёс я, и активировал собственную барьерную магию, создавая торчащие из земли наклонные шипы. Посмотрим, как оно сработает.

Первый зверь не выдержал совместного залпа; вернее, не выдержал его барьер. Мана у него ещё оставалась, но пули и заклинания пробили купол, врезавшись в массивную чёрно-бурую тушу как минимум полутора метров в холке. Тем не менее, он продолжал мчаться вперёд, хотя полоска здоровья тоже принялась сокращаться, и довольно быстро... хотя и намного медленнее, чем можно было бы ожидать под таким обстрелом.

За мгновение до того, как его хиты полностью иссякли, я переключился на вторую из опасно приблизившихся целей, и демоны немедленно последовали моему примеру. К слову, с предположением насчёт отсутствия у них стрелкового вооружения я поторопился; не уверен, откуда они достали, но хотя бы что-то нашлось у всех четверых. Арбалет, метательные копья-дарты и ножи, даже металлические шарики, используемые с аналогом моего "Выстрела"... Жаль, Взрывбросок с автоматом не работает.

Закувыркавшаяся туша убитого "кабана" врезалась в выставленный мной барьер; следовавший за ним, сохранивший ещё половину здоровья, тоже напоролся на невидимое копьё и снёс его, однако это истощило и остаток его хитов.

У третьего шкалы маны и хитпоинтов оставались полными.

Если бы не оставшиеся позади бессознательные боевики — устроили драку, блин... — всё было бы элементарно. Текущая ситуация, однако, всё усложняла.

Немного.

— Замедлить его. Персональное усиление тела, техника тентакледемона, выстрел, взрывбросок, щит.

Хотя "Пробивание барьеров" не слишком хорошо работает с пулями, если работает вообще, верёвки — другое дело. Проблема в набранной этой тушей инерции... Взрывбросок, наряду с усилиями демонов, слегка затормозили зверя, но "кабан" успел слишком разогнаться, и верёвки могли компенсировать это лишь частично.

Даже с "персональным усилением тела" попытка остановить зверя силой была обречена на провал и травмы; поэтому я и не пытался действовать так прямолинейно.

— Шоковое касание.

Я не противостоял инерции; я просто подтолкнул её, изменяя направление. Туша всё-таки была тяжёлой, но скорость и усиления работали на меня.

Раскоряченный верёвками "кабан" пролетел над нашими головами и с размаху врезался рылом в землю.

— Касание смерти.

Полоска хитов, лишь слегка сократившаяся после удара, резко просела; "кабан" — хотя вблизи можно было увидеть, что больше это существо напоминало несколько сплющенного спереди крокодила, только ноги не рептилячьи, и торчащие вперёд бивни — заверещал. Невероятно противный звук, от которого у меня немедленно свело челюсть... К счастью, продлившийся недолго: "Касание смерти" оказалось эффективно.

Приятным побочным эффектом того, что зверушки сумели подобраться так близко, стала Эссенция. Моя способность работает на ограниченном расстоянии, но намеренно рисковать, подпуская их ближе, я не стал бы.

Золотые искры всосались в моё тело, а туши крокодилокабанов... Хм. Туши стремительно разлагались; плоть осыпалась пылью, обнажая белые кости. Скелеты, впрочем, разрушаться не спешили; вдобавок я заметил что-то среди костей. Некий чёрный комок...

— Изучение.

"Пульсирующее каменное сердце. Редкий и ценный материал для алхимии, зельеварения, амулетостроения и големостроения". О, и лут... К тому же во всех трёх скелетах. Чудно, из любой истории нужно выходить с прибылью, хоть какой-то...

Я протянул верёвку к добыче, — интересно, она сгенерирована моей "Системой" или нормальная? — и казавшиеся прочными кости, стоило их коснуться, тоже осыпались пылью. Сердца, впрочем — действительно пульсирующие — оказались твёрдыми, как камень, согласно названию.

Упаковав добычу в Инвентарь, я повернулся к конкурентам. О, все стали жёлтыми... Сработало всё-таки.

— Перейдём всё-таки к делу, или было недостаточно наглядно? — осведомился я. Грубо, конечно... Зато доходчиво. А время дорого...

Я нахмурился. Даже более дорого, чем ожидалось.

— Если все пришли в себя и не собираетесь устраивать новую драку, то нам лучше двигаться. Новые зверушки на радаре... Возможно, засекли бой. Не факт, что все из вас выживут, если их будет достаточно много.

— Куда двигаемся? — осведомился индус. Я мысленно кивнул; действительно, работает...

— Пока что — туда — я взмахнул рукой в сторону, противоположную от неспешно движущихся в нашу сторону красных точек. — И если кто-то владеет маскировкой — лучше воспользуйтесь. Хотя бы индивидуальной, но лучше прикрыть группу, конечно. Я вам в настоящий момент не враг, но и защищать всех... снова, тоже не нанимался. Хотя, если подумать... Это выход. Если хотите отсюда выбраться — наймите меня. Я вытаскиваю вас обратно на Землю в обмен, скажем, на все амулеты и ценности, что у вас есть с собой. Если что, я мог бы снять всё это с ваших трупов.

— Что насчёт личного оружия и реликвий? — спокойно осведомился быстро двигающийся в указанном направлении индус.

— Можете оставить себе — отозвался я. Слишком жадным быть вредно для здоровья, хотя персональные вещи и могут быть для меня очень ценны. С другой стороны, как повезёт...

— Мы согласны — сообщил жрец. — Деньги можем отдать сразу.

— Нет нужды — отрицательно мотнул головой я. — Я даже контракта не требую, всё равно на ходу неудобно, а останавливаться не стоит.

В конце концов, мне не нужна магия контракта, чтобы заставить их выполнять условия... Да и заставлять не нужно, по большому счёту. Мне нужен сам этот договор — а точнее, задание.

Оно выскочило, когда китайцы без энтузиазма присоединились к своим коллегам в согласии. И, как я и подозревал, на Автокарте немедленно появился маркер... По крайней мере, теперь понятно, куда нужно двигаться.

К сожалению, маркер располагался как раз там, где Автокарта чуть раньше, пока мы не отошли, показывала скопление красных точек. Я бы не хотел связываться с целой стаей тех зверушек...

— Так. Есть точка, которую нужно проверить, но там опасные здешние зверушки — произнёс я вслух. — Так что нужно сперва где-то вас спрятать, раз уж я взялся вас вытащить.

— Мы не гражданские и не беспомощные — недовольно произнёс как-там-его китаец. Я глянул на статус-бар, "Цао Сонг".

— Ну, если считаете, что сможете помочь — помощь приветствуется — хмыкнул я. — Я тоже не всемогущ, далеко до того. А зверушки здесь мощные... Товарищ Шукла может подтвердить, полагаю.

Лицо китайца дёрнулось. Кажется, я его чем-то задел ненароком... "Товарищем", что ли? У меня нет ни малейшего намерения дразнить или доводить их, но разница культур присутствует и влияет.

— Короче. Есть желающие помочь с разведкой? Остальным лучше найти укрытие и позаботиться об обороне.

Тонкий момент... С одной стороны, им выгоднее позаботиться о себе, предоставив мне таскать каштаны из огня, с другой... То, что я не стал настаивать на контракте, играет как минимум двояко. С одной стороны, это ещё одна демонстрация моей уверенности в своей силе и даже некоего высокомерия, а с другой — и меня не связывает обязательством, так что я вполне могу их бросить, если — когда — найду выход отсюда. Вообще-то я этого делать не намерен без веской причины, но они обязаны предполагать худшее, работа такая. Никогда не понимал людей, которые этого не понимают... Есть такие профессии, которым положено всех подозревать, и это правильно.

А ещё же тот факт, что и между собой эти две группы отнюдь не друзья. Так что, скажем, если один решит проконтролировать меня, то их группа ослабеет перед оппонентами, и окажется под ударом. Так что, следует ожидать...

— Мы все с вами — произнёс индус.

Вот-вот, именно этого.

— В таком случае, мы тоже идём — решил китаец. Я пожал плечами.

— Помощь приветствуется, особенно если среди вас есть спецы по разведке. Но учтите, что я согласился только вытащить вас отсюда, а не защищать от всего, так что будьте готовы.

— Не держите нас за беспомощных идиотов — отозвался китаец.

— Просто проясняю ситуацию, чтобы знали, чего ожидать. Помочь постараюсь, если что, но лучше на это не рассчитывайте.

Зачем с ними вообще возиться? Ну так реально дополнительные силы могут быть полезны, хоть и остаётся риск, что как-то взбрыкнут. Однако нужно ещё и о будущем думать — мне нужно зарабатывать репутацию... "Сильный, держит слово — можно иметь дело". Ну и если посчитают излишне самоуверенным — тоже пригодится... Пусть у потенциального противника складывается ложное впечатление там, где мне это выгодно. По крайней мере, надеюсь, что ложное.

На секунду мелькнула мысль о том, как там мои дамы, но я её старательно отогнал. Не знаю насчёт разницы хода времени, но по крайней мере если бы со Сфено что-то случилось, контракт дал бы знать... Что на самом деле совсем не утешает, но по крайней мере можно полагать, что с ней всё в порядке. Пока что. И с Куаллоной, скорее всего, соответственно.

Итак. Маркер указывает куда-то вперёд, где, кажется, возвышается что-то вроде горы... угу, всё чётко и ясно. Моя М-маскировка работает так себе, но по крайней мере с расстояния "звери разлома" на меня не реагировали; хотя, возможно, это заслуга чар временных союзников. Как я и предполагал, в каждой группе один из магов специализировался на сенсорике или маскировке — или том и другом вместе. На мою Автокарту их чары решительно никак не влияли, но резонно допустить, что они работают лучше моего посредственного и низкорангового заклинания. К слову, и конфликта чар не было даже со всеми тремя — совершенно разные школы, по словам индуса. Я сам ввиду отсутствия реальной чувствительности к магии определить разницу не мог, но когда индус накладывал чары, попробовал воспользоваться Изучением, памятуя, что туда добавилось "Изучение процесса"; как ни странно, панелька сообщила, что маг "Творит чары маскировочной дымки, принадлежащие к школе манипуляции Ци". Ци, Ки... Я бы подумал, что это домен как раз китайцев; чуть позже, улучив момент, когда какие-то уже сенсорные чары творил один из них, выяснилось, что я был прав наполовину. Эти чары принадлежали к "школе манипуляции Ки". Энергия духа и энергия тела... А "мана" тогда что? Теории мне не хватает...

К слову, обе группы явно заметили, что моя маскировка оставляет желать лучшего... надеюсь, выводы из этого сделали те, которые мне нужны. По крайней мере, я заметил, что изучил на всякий случай и особо не прорабатывал; опять же правда... Но понять можно по разному.

У индусов сенсором был сам лидер. Собственно, не столько даже сенсором... "Брахман" у него было не классом, а "Социальным статусом"; класс был "Видящий". Надо же, какой редкий зверь мне попался... И втройне странно, что он работает в боевой группе: одно дело просто маг, заодно практикующий и какую-то технику предвидения или прогностики, и совсем другое, когда это класс. А вот что попался вместе с остальными, неудивительно — ясновидение штука ненадёжная.

Китайцы, к слову, тоже удивили классом, снова смешавшим культуры... хотя кто знает, как там у них среди магов. В любом случае, один из них оказался натурально "Шиноби". Что вроде как и слово-то японское, а не китайское... Собственно, он и был лучшим разведчиком и спецом по маскировке среди нас; наверняка и убийцей тоже. К сожалению, даже если и так, специализирующимся на гуманоидах.

Остальные китайцы оказались "Мастером ядов" и "Дланью клана", а индусы — "Щит бога" и "Меч бога". Яды, значит... Учту.

Впереди действительно оказалась гора, и она оказалась дальше, чем казалось. Небо над нами не менялось, и ход времени было сложно определить, но прокрадывание по посыпанной пеплом пересечённой местности с попытками не связываться с "кабанами", заняло, похоже, несколько часов — что и подтвердили часы на смартфоне. "Звери разлома" бродили обычно стайками по три штуки, вроде бы выискивающими и поедающими в пепле что-то съедобное — и немедленно реагировали на всё подозрительное поблизости, особенно применение магии. Больше того, подтягивались все окрестные стаи, находящиеся достаточно близко... Выяснив это на опыте, и едва удрав от собравшейся дюжины тварей, мы решили, что лучше действовать осторожно. Эссенция и лут — это хорошо, но даже если выдать временным соратникам некую отмазку по этой части, я просто не справлюсь с такой толпой "кабанов". Ну их, лучше не будем связываться... Если бы я был один, можно было бы поэкспериментировать с Левитацией — вряд ли они смогут достать меня в воздухе, а нехватку патронов можно компенсировать магией и верёвками — и поднабить Эссенции, но спутники сильно ограничивали. Объяснить им, зачем я хочу тратить время и силы на истребление кабанчиков, было бы довольно сложно, так что я не стал и заморачиваться... хотя Эссенции и жалко. С другой стороны, затягивать тоже нельзя — кто знает, что там сейчас с дамами... Нужно побыстрее закончить здесь и позаботиться об их безопасности. А потом и о "Бродяге", блин. Для начала выяснить его мотивацию, а потом решить, как быть... и делать ли что-то, вообще. Но сперва — выбраться отсюда...

В любом случае, мы продвигались вперёд. Любопытно, но хотя встречались и зверушки, выглядевшие иначе, нежели крокодилокабаны — эти походили на небольших медведей — в статус-баре надпись оставалась та же, "Зверь разлома". Совершенно непонятно, по какому принципу это работает...

Одного медведика я всё же прикончил, в целях эксперимента. Тот же защитный барьер, тот же эффект рассыпания после смерти, тот же лут "каменное сердце". Хм.

Самое забавное, что с безхвостого "медведя" выпал ещё и "Хвост зверя разлома". Учитывая, что это "Ремесленный компонент", надо будет шапку с ним сшить, что ли... Ну, это всё потом.

Маркер действительно указывал на гору. Точнее, на ведущую в её чрево дыру на склоне, куда мы добрались не сказать, чтобы вымотанными, но порядком подзадолбавшимися; я так точно.

— Вы уверены, что нам туда? — осведомился стоящий неподалёку — но на некотором расстоянии от бдительно охраняющих меня демонов — брахман. Я кивнул, хотя индус смотрел и не на меня, а на зев пещеры — из которого, если глаза меня не обманывают, доносится слабое свечение.

— Моя способность говорит, что туда.

— Там присутствует нечто сильное — задумчиво произнёс жрец. — И опасное.

— Никто не говорил, что будет легко. Собственно, вряд ли бы нас сюда закинули, иначе... Ладно. Есть добровольцы на разведку? Хотя бы у входа проверить.

Несмотря на взаимную подозрительность, доброволец всё-таки нашёлся. "Шиноби", ожидаемо. Может, он японец на службе китайских кланов?.. Хотя они вообще-то друг дружку не любят...

Мне сложно судить, насколько хороша маскировка ниндзюка — на Автокарте он всё равно остаётся показан, а сам я всё равно не ощущаю — но чисто визуально его действительно видно не было... ну, не считая демаскирующий статус-бар. Ну, и зверушки на него не реагировали, так что, видимо, достаточно хорошо работает. В любом случае, убедившись, что он отправился на разведку, я открыл инвентарь.

Естественно, суть не в том, чтобы он не видел; в конце концов, остальные мои спутники оставались рядом (к слову, расположившись с разных сторон от меня; этакий разделитель конфликта). Я просто решил, что раз Куаллона сейчас недоступна, мне может пригодиться некий заменитель — в смысле, некое клинковое оружие. Нож, которым пользовался раньше, я с её пропиской у меня на поясе сунул в Инвентарь, а сейчас вспомнил про него. Конечно, нож — это не артефактный меч, а игровые "типы урона" — по большей части условность, но у верёвок, даже с добавлением магии, есть свои ограничения; что-то острое вполне может пригодиться. Мои способности вообще заточены не под мощность, а под разнообразие, и лучше следовать этому принципу во всём, раз уж это моя сильная сторона.

— Вы имеете представление, чего можно там ожидать? — осведомился индус. Хм, он вообще взял на себя роль переговорщика со мной, я так погляжу...

— Ни малейшего. Я вижу только место. Вполне возможно, что это вообще промежуточная точка, и отсюда придётся идти ещё куда-то... Но если у вас есть предложение, как выбраться отсюда быстрее, я слушаю.

Шукла отрицательно помотал головой и вновь, выглянув из-за груды валунов, за которыми мы укрылись, бросил взгляд на пещеру.

— Я просто вижу, что вы готовитесь.

— Потому и готовлюсь — хмыкнул я. — Не знаешь, чего ожидать — подготовь всё, что можешь. Жаль, взрывчатку в пещере применять не очень... Любую проблему можно решить взрывчаткой, если взять достаточно.

Кажется, шутки он не оценил — просто кивнул.

— Сеть коридоров, частично обработанных — доложил вернувшийся ниндзюк. — Защиты не заметил. Люди были, но около месяца назад. Есть следы местных зверей. Освещения нет.

Я скривился. Лабиринты даже в играх напрягают, а в реале — тем более... Даже с Автокартой может быть напряжно, особенно если указатель не будет показывать точное место. Однако альтернативы не вижу...

— Двигаемся — вздохнул я.

Три коридора, разной формы и размера; два побольше и сразу заметны, один — довольно маленький, и скрыт выступом камня. В игре последний был бы нужным, или по крайней мере вёл бы к какому-нибудь бонусу вроде сундука с сокровищами, однако...

— Нам туда — заявил брахман, указывая на широкий коридор слева.

— Вы уверены? — скептически осведомился я. Он снова молча кивнул. Ну... Почему нет, поверим ясновидящему. Тем более, я всё равно планировал двигаться по левой руке.

Вопрос чем воспользоваться, чтобы что-то видеть в пещере, вызвал короткий спор; здешние зверушки уже продемонстрировали чувствительность к магии, однако включить фонарь — это тоже привлечь внимание, светом. В итоге пошли на компромисс: слабое освещение плюс слабое заклинание, усиливающее чувствительность зрения. По заверению автора этой схемы — индуса — засечь это можно только на коротком расстоянии, на котором нас и так услышат... во всяком случае, меня. Все остальные, должен признать, двигались тихо, разве что мои демоны были примерно как я. Ну, сила зачастую неплохо заменяет скрытность... Проблема в том, что не всегда. Свои силы я оцениваю, несмотря на показательно короткую схватку с текущими спутниками, не так высоко, как хотелось бы; лучше недооценить себя, чем переоценить. Тем более, магия способна выкидывать любые сюрпризы...

Странно, но по мере углубления в гору — и мы определённо спускались куда-то вниз — становилось определённо светлее. А ещё... эм, это какое-то растение сквозь камень пробивается?..

Ну вот, пожалуйста — магия способна выкидывать любые сюрпризы.

Растительности и света действительно становилось всё больше, хотя источник света всё так же не определялся, прямо как на Изнанке. К слову, когда я ради эксперимента попробовал войти на Изнанку, выскочила панелька с надписью "недоступно". Не "заблокировано", а именно что "недоступно"... Попытка выйти с Изнанки привела к ровно тому же результату. Странный результат, но пока отложим.

В любом случае, маркер задания определённо приближался; брахман тоже был уверен, что мы идём верным путём и приближаемся к цели. Из-за освещения зрительные чары пришлось снять, а стены были настолько покрыты каким-то лианами и даже цветами, что мы словно находились не в недрах горы, а в каких-то джунглях. Честно сказать, вся эта растительность меня напрягала; не своей странностью, а тем, что... ну, всё-таки странностью, но не в том смысле. Просто — кто знает, чего от этих лиан можно ожидать? "Я видел фильм, который начинался точно так же"... И не только фильм. Живая растительность — довольно неприятный противник. Хотя "управление нитями" должно помочь, если что — лианами я тоже могу управлять... Даже агрессивными. По крайней мере, пол оставался каменным, растительности на нём почти не было.

Сложно сказать, о чём думали остальные; полагаю, о чём-то подобном, но все двигались молча. Даже жрец только указывал направление рукой, когда мы оказывались на развилке... Хм? Кажется, из туннеля повеяло сыростью.

Ещё немного, и проход оказался полностью закрыт свисающими лианами, среди которых виднелись крупные бледно-розовые цветы с тремя лепестками.

— Изучение... — пробормотал я. Очень подозри... о.

"Магический цветок "Лунный свет". Ингредиент алхимии, зельеварения и ритуальной магии." Угу...

Я жестом указал своим спутникам остановиться. Своего внутреннего хомяка я холю и лелею... Не дам пропасть ценностям, тем более на которых можно прокачать один из навыков.

Осторожность, однако, тоже мной любима и уважаема, так что к ближайшему цветку я потянулся верёвкой. Угу... Как я и подозревал: ощутив прикосновение, лианы немедленно ожили и с неожиданным проворством попытались обернуться вокруг того, что их побеспокоило. Да, если бы я был таким дураком, что сунулся бы сам, это могло бы быть неприятно... Даже со способностью управления нитями и лианами. У неё же количество одновременно управляемых нитей ограниченно, полностью уверенно всего-то двумя могу управлять, а тут лиан целая куча.

Сейчас, однако, единственной реальной сложностью было аккуратное, чтобы не повредить, срывание цветов. Как бы там ни было, из этой истории я планирую выйти с прибылью...

Убедившись, что выбрал всё, что мог, я аккуратно сложил добычу в Инвентарь и просто воспользовался касанием смерти; лианы немедленно увяли и осыпались. Мои спутники определённо обратили на это внимание... Учтут, что мои верёвки не только хватают. С другой стороны, это и так не секрет...

Ещё раз внимательно осмотрев проход и помахав в нём верёвкой — атаки не последовало — я шагнул вперёд, и буквально через несколько метров обнаружил ещё одну завесу. Ну... Ещё лут.

Подобные остановки пришлось делать ещё несколько раз, и две последние даже преподнесли сюрприз — прятавшиеся между лиан маленькие зелёные бутоны плевались шипами и какой-то едкой дрянью, на удивление эффективно проедавшей мой Щит. Впрочем, проблем всё равно не было, только что не все цветы удалось сорвать. А за последней завесой лиан уже и находился маркер задания.

...И это было зрелищно.

Просторная, хотя и не сказать, чтобы прямо такая уж большая, пещера; хотя определить пещеру за всеми этими лианами и зеленоватым светом было нереально, скорее это походило на поляну посреди джунглей. Даже пол здесь покрывал слой мха, — или даже травы — и завершало картину овальное озеро.

Вертикально лежащее на стене.

Серьёзно, это было озеро, что засвидетельствовало Изучение. Хотя я решил, что это очередное сопряжение, а вот поди ж ты...

"Стеновое озеро (локальная пространственная аномалия)". Но маркер на него указывает... Вроде бы.

Пока я замер у входа, осторожно изучая это безусловно занятную хрень, — я даже достал смартфон, чтобы заснять, в клановый архив пойдёт — миникарта показала, что одна из жёлтых точек проскользнула вперёд. Поскольку визуально я никого не видел, не нужно было оборачиваться, чтобы понять — ниндзюк. Не уверен, почему он полез вперёд, но пускай. Это, конечно, реальность, а не игра, но место очень уж подходящее для логова босса... Я собирался сперва пустить вперёд одного из демонов, но и так неплохо.

Пещера, однако, оставалась всё такой же тихой и спокойной; даже лианы не реагировали на появление постороннего. Вот и хорошо, что моя паранойя не оправдалась...

Шиноби проявился, немного помедлил, и сделал какой-то жест своим; видимо, показал, что безопасно, поскольку они тут же двинулись вперёд. Индусы последовали за ними, а затем и я со своей свитой. Мох приятно пружинил под ногами, но не показывал каких-либо признаков агрессии, или вообще какой-либо несвойственной растительности реакции; озеро, если не считать его противоестественного положения, тоже реагировало лишь лёгкой рябью на поверхности, вызванной движением воздуха от наших перемещений...

...Мы с брахманом разлетелись в стороны почти одновременно. Меня заставило отскочить резко вспыхнувшее Чувство опасности, у него, полагаю, тоже сработала способность, и это помогло нам избежать удара длинных тёмно-зелёных щупалец, обрушившихся на те места, где мы стояли — на все места.

Атака щупалец пришлась по всем нам одновременно; остальные члены группы чуть запоздали, но всё же среагировали тоже достаточно быстро... Почти все.

Один из моих демонов, вышедший немного вперёд, попытался прикрыться от удара большим овальным щитом, однако щупальце обернулось вокруг, прижав щит к его телу, и потащило в озеро, из которого эта хрень и высовывалась; также не смогли избежать атаки "Щит бога" индусов и лидер китайцев, подошедший к озеру слишком близко.

...Блин. Мы имеем дело с хреновым тентакледемоном. И здесь есть место только для одного...

Хотя сам титул может забирать себе.

Сейчас была бы очень к месту Куаллона, но увы — сейчас она была не со мной. Зато при мне был заблаговременно приготовленный нож, и сейчас я подхватил его верёвкой. Хотя атаковали щупальца очень быстро, обратно они втягивались намного медленнее, так что у меня было немного времени, чтобы что-то сделать, и я полоснул ножом по тентаклю, утаскивающему китайца.

Прочная хрень... Я на секунду воспользовался Фокусировкой ауры... есть. Прежде чем его товарищи смогли помочь, китаец упал на пол и перекатился в сторону, пытаясь избавиться от остатков обмотанного вокруг его тела щупальца; я переключился на индуса.

Шиноби бросил что-то плоское и блестящее в направлении отступающих — наверняка для нового удара — щупалец; одновременно "Меч бога" сжал что-то в руке, и с хрустом из его сжатого кулака в сторону озера ударил льдисто-голубой луч. Льдистый не только цветом: по поверхности воды немедленно побежала изморозь.

Увы, трюк не удался: щупальца, у поверхности воды бывшие толщиной примерно с ногу, одним движением разломали образовавшийся было лёд, и замерзание прекратилось. Единственное, чего удалось добиться этой магией — небольшой заминки; ну, хоть что-то.

Брошенный ниндзей диск врезался в удерживающее индуса щупальце — и отскочил, оставив лишь небольшой надрез. Однако с ещё одним ударом моего ножа, снова на секунду усиленного Фокусировкой, щупальце оказалось подрублено достаточно, чтобы пленник смог освободиться; оставшиеся демоны в то же время помогли освободиться товарищу.

А если так?..

Убедившись, что все пленники освободились, я сунул верёвку в озеро рядом с одним из щупалец.

— Шоковое касание.

О, есть контакт... Хиты этой твари мне видны не были — видимо, полоска висит только над основным телом, а оно скрыто в воде — но тентакли явно дёрнулись. Электроудочка есть, динамита не хватает... Вернее, в пещере не хочу применять. Зато...

— Перегрузка, шоковое касание.

Блин... "Провал заклинания". Ну, ещё раз.

— Перегрузка, шоковое касание.

Естественно, остальные маги тоже не стояли столбом; кто-то помогал своим, кто-то вёл обстрел щупалец с различным успехом... Я же, присосавшись к трубочке на плече, запустил в воду вторую верёвку... вообще-то кевлару вода вредна... пофиг.

— Перегрузка, касание смерти.

Вода забурлила. Пара щупалец дёргано хлестнули параллельно полу, но не попали ни по кому; поверхность озера почернела... блин. Это же сколько тут щупалец?!..

Команду "Отступаем" я произнести не успел: все присутствующие поспешили к выходу, как только обнаружили перед собой поднимающуюся из глубин массу спутанных щупалец... которые, кажется, распутывались. И это не обещает ничего хорошего...

Толстое почти чёрное щупальце ударило, словно копьё, дотянувшись до нас в коридоре, прежде чем мы успели отступить за поворот. Я снова среагировал первым, но на этот раз... Неправильно? Нет, правильно, но не так.

Я рванулся наперерез, прикрывая индуса Щитом.

Прозрачный диск разлетелся вдребезги, но практически в тот же миг между его остатками и моим телом возник новый барьер: щит призванного демона, вроде бы того же, которого хватало щупальце.

...Острый костяной наконечник тентакля вышел из растаявшего тела демона и ударил мне в рёбра.

Тахна успела среагировать, но подобная атака была для неё слишком неудобной. Щупальце просто раздвинуло кольца цепи и врезалось мне в бок.

...Кажется я сбил с ног кого-то, и даже не одного... Барьер — на нуле. Хиты — половина, б-лин...

...Могло быть хуже.

— Персональный барьер, щит — автоматически произнёс я, ещё изучая своё состояние. Потянулся губами к трубочке на правом плече, встал... Щупальце медленно волочилось по полу обратно в пещеру. Нет уж...

Нож на конце моей верёвки метнулся вперёд и вонзился в неприкрытую костяным — или что там — гарпуном часть щупальца. Вторая верёвка просто обмоталась вокруг.

— Перегрузка, касание смерти. Перегрузка, касание смерти.

Визг... Или писк... Противный тонкий звук ударил по ушам. Э?.. Мой Барьер тоже принялся истощаться.

Тросик с пояса присоединился к двум с рук.

— Перегрузка, касание смерти.

Визг поднялся на новую высоту... и принялся утихать. Подёргивания щупальца, ставшего выглядеть как-то дрябло и иссушенно, тоже стали замедляться... Оно сдохло?

Выглядывать, чтобы глянуть хиты, рискуя получить удар ещё одним гарпунным тентаклем, я не рискнул. Наоборот, отступил дальше, осознав эту угрозу; и продолжил сжимать жертву тремя тросиками с активным Касанием смерти, высасывая остаток чая из фляги.

— Оно... Мертво — сообщил нахмурившийся брахман, с некоей опаской поглядывающий на мои верёвки. Н-да, Касание и их не пощадило, нужно Восстановлением предмета обработать, но маны нет.

— Сделаем паузу — вздохнул я. — Скушаем... Что-нибудь.

Я задумчиво посмотрел на неиссушённую Касанием часть тентакля.

Месть сладка... А вот эта неведомая тентаклехрень оказалась солоноватой. И слишком жёсткой, но есть можно... вообще, тут главное — принцип. Как там было в "Семейка Аддамс": "Мы с удовольствием пожираем тех, кто пытается нас подчинить"? Ну, что-то вроде того. По крайней мере, когда Изучение утверждает, что это безопасно.

В принципе, те щупальца, что потоньше, оказались вполне себе ничего, так что я только пожал плечами и принялся за еду сам, когда мои спутники отказались.

Демоны, впрочем, присоединились ко мне.

Эта хрень оказалась не осьминогом, как можно было подумать, а натуральным тентакледемоном. С морским ежом можно сравнить, только вместо игл — щупальца. И, по словам других участников, зверушка была более опасной, чем казалась — яды не подействовали, а персональную защиту она сносила. Последнее я учёл и заначил себе костяной гарпун — есть шанс, что удастся сварганить что-то для повышения "Пробивания барьеров".

Представители обеих групп тоже нарезали себе по кусочку; лично я ограничился гарпуном. Мясо не настолько хорошо, чтобы его набирать, а больше ничего ценного не нашёл — разбирать по органам не стал. Для каких целей брали образцы мои спутники — не знаю, но скорее всего предъявят своему начальству.

Искомая цель, на которую указывал маркер задания, обнаружилась позади озера; оно оказалось не только вертикальным, но ещё и двухмерным. Ну, не совсем, волны были вполне себе трёхмерными, но в целом поверхность воды была чем-то вроде висящего в воздухе портала, а между ним и стеной пещеры оставалась щель, в которую можно было пробраться за него. И в этом закутке обнаружился ещё один портал... Матрёшка какая-то.

...И, кстати, не факт, что непроглядно-чернильная клякса портала не ведёт к ещё одному промежуточному квесту, или даже боссу. Изучение сообщило просто "Пространственный портал". На полу, кстати, в отличие от озера.

Я на пробу сунул в портал верёвку, которую успел восстановить после перекусона; вроде всё нормально. Но на всякий случай стоит заглянуть на ту сторону...

Первой мыслью было сунуть туда смартфон со включенной камерой; но жалко же, мало ли что. Так что второй мыслью — одолжить смартфон у кого-то из спутников.

Впрочем, в итоге воспользовался "Призывом малого духа"; этого хватило. По ту сторону портала была... Пещера, кажется? Портал не пропускал свет с нашей стороны, и там было слишком темно, чтобы что-то разглядеть, но Автокарта исправно работала; и согласно ей, портал вёл на Землю.

О чём я и сообщил своим спутникам.

— С той стороны какое-то неосвещённое помещение, похоже на пещеру. Но, во всяком случае, оно находится на Земле, так что по любому можно будет выйти через Изнанку — если блока нет, конечно. Я не проверял. Есть желающий пройти первым и проверить лично? Или ещё как-то разведать?

Шиноби, как и ожидалось... Эти ребята исторически как раз и были разведчиками. И убийцами, угу. Второе даже в первую очередь.

Впрочем, лезть в портал он не стал; кинул туда бумажную фигурку в виде человечка. "Примитивный шикигами, ранг 1", как сообщило Изучение.

— Всё чисто, блокировки Изнанки нет — через какое-то время сообщил азиат. — Можно идти?

Последнее он произнёс вопросительно, глядя на своего лидера. Тот, в свою очередь, глянул на меня; я пожал плечами.

— Задерживаем дыхание, входим, я вытаскиваю всех на Изнанку. Там расплачиваетесь, и расходимся... Полагаю, выйти с Изнанки все смогут самостоятельно?

Брахман кивнул, за ним, на долю секунды позже, жест повторил китаец.

— Ну вот и чудно.

План был, безусловно, хороший в своей простоте. Однако его пришлось скорректировать. Немного.

Как только я оказался в пещере, в ней засиял мягкий свет, который собственно и позволил убедиться, что это действительно пещера. Примерно круглая, около десяти метров в диаметре... И посреди пещерки стоял стол. Грубый деревянный стол, на котором лежал лист бумаги.

Озаглавленный "Тентакледемону (тому, который умеет читать, разумеется) и его спутникам".

Я смахнул записку со стола.

"Приношу извинения за то, что не встречаю лично, но предпочту не рисковать. Извиняться не стану, согласно отзывам и оценкам ваших сил, реальной опасности вы не подвергались, а мне нужно было что-то сделать с непрошеным гостем в хозяйстве — и кто лучше справится с тентакледемоном, чем другой тентакледемон?"

После последних слов желание что-то сделать с этим цыганом резко усилилось; я раздражённо сжал губы и продолжил читать, не обращая внимания на заглядывающих в бумажку спутников... хотя.

— Вход на изнанку.

Лучше дочитать в относительно надёжном месте — как знать, эта записка может служить цели потянуть время, или что-то в этом роде... Ну а теперь можно и продолжить.

"Надеюсь, оплата, которую вам доставят, успокоит гнев... вполне оправданный, не спорю. Что до ваших предложений — как можно понять, ближайшее время я предпочту провести подальше от Земли и её политики по личным причинам, так что сохраняю полный нейтралитет. Надеюсь, через несколько лет мы сможем побеседовать, а пока что желаю всем вам мирного итога и светлого будущего".

— Засранец — буркнул я вслух, протягивая бумажку китайцу, стоявшему ближе. — Можете прочитать нормально, там и вам написано.

— Все старые сильные маги... сложны в общении — сообщил брахман. Он, кажется, и так смог всё прочитать, по крайней мере не стал брать записку у китайца, когда тот дочитал. — По крайней мере, он не пытался нас убить...

Я вздохнул.

— Я определённо это запомню... А лучше запишу.

Согласно всё той же записке, мои кланерши ожидали меня дома; дальность не позволяла воспользоваться Связью, но линк-амулет, похоже, ограничений по расстоянию не имел... впрочем, сперва я содрал с конкурентов, так и остававшихся на миникарте жёлтыми, оговорённую плату за свои услуги. Я, честно сказать, не думал, что "Бродяга" врёт; несерьёзно для столь сильного мага. Даже если он действительно не боевик, с таким владением пространственной магией не думаю, что ему было бы сложно доставить дам на место... Блин, вообще-то это крайне опасно и в боевых целях — закинуть противника куда-то в космос, скажем, и вуаля... Или на дно моря. Да даже на большую высоту, если летать не умеет. Подозреваю, с тентакледемоном не проделал что-то подобное из-за того, что тот прятался за собственным порталом.

В любом случае, оба отряда не артачились с оплатой. Энтузиазма в расставании с имуществом, естественно, не было, но и проблем тоже не было — просто молча выложили вещи на пол. Не так много всего оказалось, к слову, хотя они даже часы сдали... Впрочем, их я вернул. Почти все, кроме часов шиноби — они давали магический навык "Словно тень". Может, и не буду его брать, но пусть будет.

Метательный диск он тоже сдал. Хотя это оказался и не диск, как мне показалось во время боя, а кольцо с крестовиной внутри; чакрам. Занятно, но это индийское оружие, насколько я помню... У китайцев индийские штучки, а у индийцев — китайские. Взаимопроникновение... И нафига враждуют, спрашивается?

К слову, эта штуковина давала навык со странным названием "Ё-ё".

В любом случае, разбирать добычу было лучше в безопасном месте, желательно дома или на базе, так что пока что я ограничился сгребанием всего в инвентарь и поспешил домой. Впрочем, при первом же выходе в реал попытался дозвониться до дам.

— Артём? — немедленно отозвалась Кэтти. — Ты его убил?

— Нет, он заблаговременно смылся — хмыкнул я, ощущая, словно с плеч свалился груз, которого и не замечал... Старался не замечать, по крайней мере. — Скоро буду.

Подумал секунду, и добавил:

— Что-то купить по дороге, дорогая?

И всё-таки... Умелый маг пространства, разумеется, ценное добавление к любой группировке, но почему к нему послали меня?.. Ну не дипломат я, не дипломат. Конечно, не из тех, кому вообще нельзя доверять дипломатическую миссию, но всё же на каждое дело нужен свой специалист...

Куда вероятнее, что боссы альянса и не рассчитывали, что этого типа-цыгана удастся завербовать. Но... Блин, я понимаю, что слишком мало знаю, и это порядком раздражает. К сожалению, тут даже моя "система" мало чем может помочь; хотя даже то же "Изучение" очень помогает в сборе информации, но тут, боюсь, поможет только накопление опыта со временем. У меня такое чувство, что я пока ещё даже не знаю, какие вопросы нужно задавать... Н-да, если бы знал — можно было бы воспользоваться "Разговором с предметом".

Ладно. Сперва побеседую с Куаллоной, глядишь, что-то и видно будет.

А ещё же и со Снегуркой нужно будет пообщаться...

Блин. Сражаться — намного проще... Ну нет у меня той наглости, чтобы делать предложение девушке, когда и так уже есть парочка — и она об этом знает. Вдобавок, поскольку я как бы начальник, это я вроде как пользуюсь должностным положением, что тоже неправильно... Н-да. Но с аргументами Куаллоны спорить тоже сложно...

К слову, на мою шутку по телефону оная хмыкнула и попросила принести себя, но посоветовала что-нибудь прикупить для Сфено и Натаниэль. Так что я затарился креветками для ризотто; что же до Снегурки... Скорее всего, пришлось бы поломать голову, но тут мне повезло. Я обнаружил непросмотренную СМС-ку от оборотней — они наконец выполнили довольно давно данный заказ... Так что, сделав небольшой крюк, домой я возвращался с подарками для всех.

— Ната, я тебя отвлеку?.. — обратился я к устроившейся за столом девушке. За нашим трофейным столом... Блин, она за ним выглядит так, словно это она тут босс.

Но хорошо выглядит, да.

В любом случае, Снегурка оторвалась изучения текстов на экране ноутбука и какой-то бумажке и повернулась ко мне.

— Что-то произошло?

— Скорее нет, чем да — хмыкнул я. — Что-то вокруг меня постоянно происходит, но я не об этом. Во-первых, вот, держи... Надеюсь, понравится.

Я достал из кармана и протянул ей маленький пистолетик. Curve, от фирмы Taurus. Красивый, и достаточно мощный...

По лицу полуфеи, как обычно, было сложно что-то прочитать, но у меня сложилось ощущение, что она довольна. Надеюсь, это я научился её понимать, а не обманываю себя... Во всяком случае, пистолеты ей точно нравятся больше, чем цветы.

Букет из стволов подарить, что ли?.. Ладно, шутки в сторону.

— Благодарю — произнесла девушка. — Но, как я понимаю, это не всё.

Я кивнул.

— Верно. Похоже, нам нужно поговорить о личных взаимоотношениях.

Теперь кивнула она.

— Понятно. Но в настоящий момент у меня слишком много работы для каких-либо личных отношений, так что это придётся отложить до более стабильных времён. И было бы неплохо, если бы ты набрал в свой гарем ещё пару специалисток, на которых можно будет переложить часть работы...

С этими словами она вновь повернулась к экрану; я открыл рот — и снова закрыл. В принципе, она ответила сразу на всё, даже на то, что я не успел спросить... Я вздохнул и покачал головой.

— Если будешь так продолжать, я в тебя влюблюсь.

— Я это учту — отозвалась она. ? Мне кажется, или её щека слегка порозовела?

"Интересный результат" — заметила по Связи Куаллона, пока я занимался готовкой; естественно, как только я вернулся, она поспешила занять место у меня на поясе, так что присутствовала при разговоре. Вообще-то мне надо бы доложить руководству альянса о результатах задания, но мы сейчас всё равно на Изнанке. — "И подтверждает, что тебе нужно держаться за эту девочку обеими руками. Где ещё найдёшь умную, талантливую, трудолюбивую и привлекательную волшебницу, согласную быть одной из?"

Я нахмурился.

"Разве что в книге. Знаешь, когда ты так это ставишь, я начинаю сомневаться в её существовании... Серьёзно, как-то она получается слишком хороша".

"Я подозреваю, что тут тоже не обошлось без твоей "Системы"" — сообщила меч. — "Она похожа на награду за цепь заданий".

Я снова нахмурился. Звучит... глупо, но я могу вспомнить не менее странные проявления этой "системы" — взять хотя бы знакомство с Уркагуари.

Только морально-этических головоломок мне ещё не хватало.

"Не грузи себя, просто радуйся, что повезло" — посоветовала Куаллона. — "Можешь с ней самой об этом поговорить, но я уверена, что она скажет то же самое. Даже если это работа твоей "системы", она повлияла просто на стечение событий, отношения возникли естественным путём. В конце концов, с тобой действительно интересно и перспективно".

Я просто кивнул.

— К этому клану стоило присоединиться уже ради одной только кормёжки — сообщила объект моих моральных терзаний, задумчиво изучая пустую тарелку — которую я поспешил заполнить. Она посмотрела в тарелку, себе на талию, поморщилась, но снова наполнила ложку.

Остальные присутствующие за столом так не заморачивались; уплетали в лёт, не смущаясь подкладывать себе. Лео со своим подопечным и Суэго сидели отдельно, но тоже лопали за оба уха; хорошо, что я не стал ограничиваться относительно небольшим количеством одного блюда, как сперва хотел... К слову, я заметил, что Туман согласно кивнул словам Снегурки.

Я хмыкнул. Повар-кланлидер, на готовке которого держится единство клана... Это было бы забавно.

К слову, я так и не понял, есть ли какой-то эффект у "Тёмновластелинских печенЕк"... Ну, как раз есть объект для эксперимента.

— Изучение.

Порывшись в инвентаре, я извлёк пакет с этим загадочным угощением и протянул одну метаморфу.

— Хочешь?

Он поднял бровь, но кивнул, и тут же схрумкал предложенное.

Панелька "Изучения", которую я держал открытой, изменила показания. Чуть раньше на ней среди прочего значилось "Доволен, умеренная симпатия", которое сейчас изменилось на "Доволен, симпатия". Н-да, вот и пойми — это магическое воздействие печенья, или просто понравилось, что угостили? Загадка...

Загадка, которую так и не удалось разрешить. Нужно будет как-нибудь продолжить эксперименты, но пока что обед закончился, и компания разошлась, а Леонесса забрала моего подопытного. Ну и мне пришло время топать с докладом для руководства альянса... Хотя гложет подозрение, что они и так уже знают, что и как, но подозрения подозрениями, а доклад нужен. Хорошо хоть на бумаге в трёх экземплярах не требуют...

Сперва у меня была мысль разобрать подробнее добычу и награду от "Бродяги", которую он действительно прислал авансом вместе с девушками, но беглый взгляд показал, что кожаный мешок наполнен деревянными амулетами. Если там будет что-то интересное, то захочется взять навык, пойду охотиться, и это затянется... Оно, может, и хорошо, но всё-таки лучше сперва сдать доклад и отделаться от этого, чтобы не висело, а там уже заняться прокачкой.

— Здравствуйте, уважаемый. Опять пленников приволокли? — осведомился дежурный в штабе альянса, слабый маг, но хороший сенсор лет пятидесяти. Большинство попадающихся мне магов — или подростки, или старики...

— Нет, на этот раз я их отпустил — отозвался я. — Начальство у себя?

— В столовой, чай кушают — ответил дежурный. — Я о вас уже сообщил.

Я кивнул и двинулся вперёд; расклад старой усадьбы, модернизированной под текущие нужды, я знал не особо, но с Автокартой заблудиться затруднительно — тем более, после разговора с дежурным на ней возник маркер задания. Хмм, а я мог бы и разыскивать пропавших, если что...

Интерьеры, блин... Лак, резьба и даже полудрагоценные камни. Всё-таки завидно немного. С другой стороны, какие мои годы? Я и так нехило подняться успел за очень короткий срок, в том числе финансово. Успею ещё обставиться другим на зависть... хотя вряд ли буду водить к себе кого-то, кто станет завидовать, но это уже технические тонкости. И вообще, начало положено, ажно божественным предметом меблировки...

Навстречу мне по красному мягкому ковру, устилающему пол коридора, пробежал... Суслик, что ли? На зверушке был надет небольшой рюкзачок; поравнявшись со мной, она на секунду остановилась, поклонилась, и помчалась дальше. Хм. Чей-то фамильяр, видимо.

Я покачал головой. Не увиденному, а тому, что это уже не удивляет...

Как и сказал дежурный, в гостиной пара магов пили чай, однако комплектация была не та, что ожидалась — в смысле, вместо Дагора и Жаргина я обнаружил перед собой Дагора и Жизе. Как бы "Гроссмейстер" не отмазывался, совершенно очевидно, что он напрямую участвует в руководстве — хотя я всё ещё не знал, откуда у него такое влияние. Ну да, довольно сильный маг — но это и всё, что я вижу... Все уважают, но почему и за что — выяснить не удаётся.

В любом случае.

— Не помешаю? — осведомился я.

— Нет, присоединяйтесь — расслабленно отозвался Дагор и указал на свободное место за столом.

Хм.

— Есть серьёзные успехи? — осведомился я, втягивая носом аромат. Какой ароматный чай... У меня такого не получается.

Широкоплечий маг, сейчас чем-то напоминающий молодого Деда Мороза, кивнул.

— Можно так сказать. Ведём, и неплохо, переговоры о приостановке боевых действий. К слову, ваше участие ещё понадобится. У вас, надеюсь, плохих новостей нет?

Я отрицательно мотнул головой.

— Только нейтральные. Бродяга заявил, что собирается придерживаться нейтралитета, и смылся. Заодно заставил нас с конкурентами от индусов и китайцев решать его проблему...

— Вы работали вместе с ними? — заинтересовался Дагор; он оперся левой рукой о колено и слегка наклонился вперёд. Жизе, в то же время, продолжал спокойно потягивать свой чай из почти прозрачной фарфоровой чашки; о, а вот и мне принесли. "Феечка" ростом с палец без видимых сложностей поднесла чашку размером больше себя и поставила передо мной; поклонилась и упорхнула прочь. На самом деле никакая не фея — дух ветра, сильф.

— Пришлось поработать — согласился я. — Бродяга закинул нас неизвестно куда, так что все силы могли пригодиться.

— И они согласились сотрудничать? Это обнадёживает.

Я хмыкнул.

— Пришлось. Я, собственно, прибыл, чтобы сдать доклад, так что давайте по порядку?.. И, наверное, стоит записать.

Хозяин кивнул.

Я не расписывал детально своих способностей ("воспользовался призывом", в том духе), но в целом доклад вышел подробный. И хотя Дагор был несколько разочарован тем, что конкуренты не пошли на сотрудничество по собственной воле, но в целом, похоже, был доволен услышанным. Что же до Жизе — он оставался непроницаемым, лишь всё так же спокойно потягивал чай — успел сменить чашку, к слову. Мне и самому её дважды сменяли — действительно хороший чай, хоть и без бонусов к Воле, в отличие от того, что сам делаю.

— В общем и целом, ожидаемо — наконец, кивнул хозяин. — Благодарю вас за проделанную работу, Артём Никанорович. Как я уже сказал, в ближайшие дни ваше присутствие понадобится на переговорах, но пока что — отдыхайте. Вознаграждение, как обычно, переведено на ваш счёт.

Я тоже кивнул, допил остаток чая в чашке и встал; Жизе неожиданно последовал моему примеру. Так же как и я он кивнул хозяину дома, а затем повернулся ко мне.

— Артём Никанорович, если вы не возражаете, я хотел бы с вами побеседовать.

Я пожал плечами.

— Не вижу причин отказывать.

Он протянул руку; я помедлил секунду, подняв бровь, но затем взялся за неё. Гроссмейстер щёлкнул ногтём большого пальца свободной руки по одному из нескольких колец на ней же... интерьер вокруг мгновенно изменился. Пустой зал, совсем другое помещение, только что ковёр очень похож.

— Телепортация?..

— На основе амулета — кивнул Жизе, отпуская мою руку. — Практически не владею этим направлением, но после нападения альтивов счёл необходимой дополнительную страховку, так что попросил приятеля об услуге.

Угу. Маги пространства — такая же редкость, как и менталисты, если не больше, так что напрашивается вывод... цепочка выводов, собственно.

— И что именно вы попросили проверить Бродягу? — вздохнул я.

— Взаимодействие, в первую очередь — не смутившись, отозвался этот интриган. — Пройдём?

Вздохнув, я последовал за ним. Прежде чем вставать в позу, нужно как минимум выслушать — тем более, данный конкретный маг был достаточно вежлив, чтобы с самого начала ясно сказать, что планирует использовать меня в своих целях... как и все, но большинство этого не говорят. В общем, не знаю его интересов, но он хотя бы более-менее честен, так что можно иметь дело.

— Хотя о телепортации можно было и предупредить — проворчал я.

Он на секунду повернулся ко мне.

— Прошу прощения... Это действительно было невежливо с моей стороны. Я могу вернуть вас обратно, но всё же прошу сперва побеседовать.

Я снова вздохнул.

— Ладно... Я ценю вежливость. Просто это могло быть опасно для вас, если бы я или мои защиты среагировали нервно.

— Учту, и ещё раз прошу прощения — кивнул маг. Хотя не было заметно, чтобы мои слова как-то заставили его беспокоиться, но извинение казалось искренним.

Чаю я уже выпил более чем достаточно, так что на столе в этот раз были конфеты. И печенье, угу... У меня просто-таки руки зачесались достать и предложить свои "печенЬки". И, к слову, если они действительно действуют, — что становится всё более сомнительным — накормить ими всех ключевых лиц. Это было бы... смешно.

— Итак? — осведомился я, вытащив из вазочки одну печенку. Помедлил секунду, и добавил к ней мармеладку.

— Прошу прощения за некую отстранённость вопроса, но как вы считаете, какие качества необходимы для правителя?

Да уж, тот ещё вопросик... С целой уймой нюансов.

— Смотря что имеете в виду — хмыкнул я. — Например, для правителя, который войдёт в историю, прежде всего необходима мечта.

Мой собеседник слегка поднял бровь, затем кивнул.

— Резонно. Но погоня за мечтой может погубить и правителя, и державу. А что нужно для успешного правителя?

— Опять же, смотря что имеете в виду — отозвался я. — Смотря что считать "успешностью". Успешно нахапать себе денег и имущества? Успешно сохранить независимость? Успешно создать государство с нуля? Успешно вывести в лидеры? Ещё и от эпохи зависит.

Повила пауза; хозяин потирал подбородок с некоей неуверенностью, словно не знал, как лучше продолжить разговор — и продолжать ли вообще.

— Когда-то давным-давно я был идеалистом — наконец, со вздохом произнёс Жизе. — Я считал, что главное для лидера — чистота помыслов, горячее сердце и готовность отстаивать свои идеалы до конца, несмотря ни на что, и я приложил все силы к становлению такого лидера. Эта попытка провалилась.

Я попытался возразить, но старый маг остановил меня, подняв руку.

— Да, я знаю — одна ошибка, один провал, ещё не означает порочности всей идеи. Но тогда я был... Моложе, чем сейчас. И это было провалом того, что я считал делом всей своей жизни, так что этот провал не мог не повлиять на меня и на мои взгляды на жизнь. В итоге я решил, что это было уроком, который я выучил; уроком, который позволил получить ценный опыт и увидеть свои ошибки.

Он снова вздохнул, на этот раз с печалью.

— На самом деле это просто сделало меня циником. Я счёл, что идеалы не оправдывают себя, и ключ к величию страны лежит в прагматизме и безжалостности. Это было ошибкой... Да, это действительно может привести к успеху — но не к величию.

Какое-то время он молча смотрел в огонь; я ждал, поскольку это явно было ещё не всё. Наконец, Гроссмейстер продолжил.

— Ошибаться — болезненно... Так болезненно, что в итоге я предпочёл больше этого не испытывать и не предпринимать никаких действий, провал которых может снова ударить по людям — и по моей гордости... Я уже и сам не уверен, что было важнее. Но...

Он наконец повернулся ко мне.

— Возможно, я изначально не ошибался; возможно, это было просто неудачным стечением обстоятельств. Скорее всего, оба подхода верны... Просто необходимо сочетать их, дополняя слабые и сильные стороны. Лидер должен быть чистым светом и жарким огнём — но он должен опираться на надёжный фундамент и чётко работающие механизмы. Прагматизм — основа успешности, да. Но идеализм, мечта, к которой стоит стремиться, прикладывая все силы — основа величия.

— И чтобы осознать это, вам понадобилось столько времени? — скептически осведомился я. Маг улыбнулся, но в этой улыбке была насмешка над самим собой.

— То, что юным кажется очевидным, умудрённые опытом отбрасывают, как глупый идеализм. Однако вместе с мусором можно выбросить и алмаз... А те, кто искренне в это верят, не обладают ни силой, ни влиянием.

— Ну, баланс — это вообще сложно — признал я. Жизе согласно кивнул.

— Поэтому я не смею надеяться. Я просто наблюдаю... И иногда немного подталкиваю. И то, что всё появляются люди вроде вас, раздувает надежду, что что-то всё же возможно...

Я поднял руку.

— Нет-нет. На меня не рассчитывайте. Спорить по поводу "вот был бы я у власти..." и выдвигать идеи хорошо, когда возможности у неё оказаться нет и не будет, а бороться за неё я не собираюсь, и не только из нежелания подставляться и страха накосячить, если всё-таки дорвусь. Это просто не моё.

— Хорошие люди или бессильны, или самоустраняются — вздохнул старый маг. — И кто остаётся?

— Есть такое — согласился я. — Но вы важный момент забыли. У меня нет мечты.

— Так ли? — хмыкнул Гроссмейстер.

— Ну... Не совсем — признал я. — Но справедливость для всех... Неподъёмно, а мне — лень. Так что ищите другого, или работайте с теми, кто есть. Единственно, вот что скажу... Я достаточно силён, чтобы позволить себе действовать по совести. Так что если будут заворачивать куда-то не туда, обращайтесь, постараюсь помочь.

— Это лучше, чем ничего — с какой-то мрачной иронией заметил хозяин. Я кивнул и взял ещё печенья.

— Кстати, вы действительно француз?

Он отрицательно мотнул головой.

— Нет. Я уроженец Британии.

Занятная вышла беседа... Хотя из практического ничего нового, разве что это обещание помочь — что я и так уже делал, по сути — но занятная информация о самом "Жизе". Конечно, если это не было разыгранным для меня спектаклем, но на мой взгляд это довольно глупая идея. В любом случае, неожиданно вышло — никак не ожидал кусочка автобиографии.

Ну и, надеюсь, это снизит потенциальную угрозу для меня: моё нежелание лезть во власть совершенно честное и искреннее, если это была проверка — у Гроссмейстера должен был быть способ и в этом убедиться.

Кстати, по итогам ещё и задание "выяснить подоплёку происходящего" выполнилось, получил бонусы к репутации у Гросса и Бродяги.

"Что ты обо всём этом думаешь?" — осведомился я у Куаллоны.

"Я думаю," — ответила она — "что нам пора устроить отпуск. Где-нибудь у моря, лучше у тёплого, если Снегурка не боится растаять".

"А если растает — это к лучшему?"

"В точку!" — мысленно усмехнулась Куаллона. — "Куй железо, пока горячо".

"Это скорее про тебя" — усмехнулся я в ответ. — "Но идея здравая. Пока выдалось свободное время... Нужно его использовать".

— В общем, своим жёстким авторитарным решением я объявляю отпуск — сообщил я. Снегурка бросила на меня взгляд, подняв бровь; я в ответ поднял руки.

— Всё помню, всё понимаю, но отдыхать тоже нужно, а у меня как раз образовалось несколько свободных дней, и не факт, что будет снова в ближайшее время, так что все вместе сгоняем на курорт, пока есть возможность — всё-таки мы единый клан, и стоит поддерживать единство. Можно даже Ривербанка и Кригга прихватить. А ты всё равно в основном работаешь дистанционно, так что проблем не вижу — просто прихватишь с собой ноут.

Девушка немного помедлила, видимо, обдумывая, но всё же кивнула. Вот и хорошо. Я знал, что против логики она не пойдёт... В каком-то смысле это настолько же её слабое место, насколько и сильное.

С возможностью путешествовать через Изнанку выбор мест практически неограничен... Но в этом есть и своя проблема. Снова дуализм, н-да.

Обычно в подобных случаях было бы логично предоставить как раз Снегурке подобрать что-то, но сейчас это было бы как-то неправильно, так что я ограничился тем, что спросил, что она предпочитает.

К счастью, Куаллона всё предусмотрела.

— Вот, по-моему, должно быть неплохо — сообщила Кэтти, демонстрируя мне изображение на смартфоне. Пейзаж морского побережья, песок, пальмы, и сине-зелёное море... А вот ещё фотография, небольшой деревянный домик.

— Курортный остров Елисея — пояснила дама. — Прикрыт барьером от посторонних и непогоды, обычно пустует, но за домиками присматривают духи. Вода там есть, и интернет берёт, остальное, правда, нужно своё брать, но тебе это не проблема. Разрешение на использование я проверила, Елисейцы заверили, что тебе можно посещать в любое время.

Я пожал плечами.

— Ну, давай глянем... Если что, можно будет отправиться в другое место, только тоже лучше заранее подобрать ещё пару вариантов.

— Уже — кивнула одержимая. — Вот...

В общем, мы максимально полным составом отправились на курорт. Ну, Суэго не мог отправиться, поскольку для него передвижения вообще затруднительны, Сонеуме отказался по каким-то своим причинам, а до Хорна было слишком долго добираться, но мы по крайней мере захватили Ривербанка и Кригга. Леонесса со своим подопечным тоже присутствовали. Я подумывал пригласить и Светку, но в итоге решил, что это чисто наш, клановый, корпоратив.

— Да тут уже занято, как я погляжу — заметил я. Какой-то охраны или особой защиты у острова не было, просто типовые барьеры, и с Изнанки мы преспокойно вышли аккуратно на пляже; и тут же обнаружили перед собой загорающее на песочке семейство из четырёх человек. Мужчина где-то между тридцатью и сорока, одетый в цветастые плавки и очки от солнца, лежал на шезлонге, поглядывая, как купается остальная часть его компании — женщина примерно того же возраста, с длинными светлыми волосами в противовес короткому тёмному ёжику мужчины, и двое детей, мальчик и девочка лет двенадцати.

Завидев наше появление — хотя вроде бы смотрел в другую сторону, а говорил я негромко, тем более на фоне плескотни детей — он приветливо помахал рукой. "Рихард Дойтке, Дотошный". А так же "Анна Дойтке", "Ден Дойтке", и "Крисса Дойтке". У всех, кроме девочки — к слову, темноволосой, в папу — присутствует полоска маны.

— Здравствуйте — кивнул я, и добавил себе под нос:

— Изучение.

Угу. "Маг-исследователь". По мою душу, невзначай разобраться в особенностях моего дара? Может, и отдаёт слегка паранойей, но совершенно логично и оправданно. Впрочем...

Я осмотрелся. Красиво... Действительно красиво, смотрится даже лучше, чем на фотографиях. В конце концов, их не старались сделать попривлекательнее — не реклама же туристическая, а просто информация для своих.

Море, зелень, и стоящие поодаль домики — их тут несколько. Ну... Ну и пускай. Места на всех хватит, а никаких страшных тайн выяснить в любом случае не удастся — нет их у меня.

Определённо, Кэтти думала похоже, поскольку направилась к одному из домиков — впрочем, остановившись и бросив на меня вопросительный взгляд. Я кивнул.

— Не помешаем? — обратился я к нашему предшественнику на этом курорте. — Если что, мы можем поискать другое место. Тут должны быть ещё пара пляжей...

— Чем больше, тем веселее — добродушно произнёс маг. — Устраивайтесь.

В один маленький домик мы все не помещались — они были рассчитаны на одного-двух человек каждый — но их тут было штук десять. Да и, собственно, в здешнем климате они были не особенно и нужны, но всё-таки привычнее под крышей. Мне, по крайней мере; все мои спутницы — и спутники — даже Натаниэль, были привычны к ночёвкам в полевых условиях. Н-да, главный боевик — самый изнеженный из всего клана... Бывает и такое. В любом случае, подарки для духов-хранителей домов мы захватили с запасом, так что никаких проблем не было. Кстати, я обратил внимание, что электричество подавалось от какой-то магически усовершенствованной модели генератора; нужно будет выяснить, где можно такой приобрести для нашей базы, он явно лучше того бензинового, что у нас сейчас стоит.

В целом... Приятно. Хотя здесь действительно мало что было кроме стен и мебели — небольшая кухня, впрочем, имелась, тоже с какой-то магической фиговиной вместо газовой плиты — но в целом присутствовало некое ощущение уюта... может, тоже магия? Местных духов я не видел, но оставленные им подарки быстро исчезли.

Немного подумав, я решил, что раз уж у нас тут соседи — да ещё и маг-исследователь — этим можно воспользоваться и в свою пользу. Так что стоит налаживать контакты, по-добрососедски, так сказать... А путь к сердцу мужчины лежит через мой самый популярный навык.

Бутерброды, салат, кофе... ну, в принципе, пока хватит. Можно было бы ещё кекс для детей испечь, но это уже нужно время, а я тут по быстрому...

В итоге я всё-таки приготовил и кекс. Изнанка — штука крайне полезная... Доступ к ней даже в готовке даёт дополнительные возможности, хм.

В данном случае благодаря Изнанке готовка заняла считаные минуты; немец, по-моему, даже не поменял позу на своём ложе. Впрочем, его жена успела выйти из воды и устроиться рядом с ним на расстеленной на песке подстилке.

— Не желаете слегка перекусить? — осведомился я, раскладывая собственную подстилку и устанавливая на неё тарелки; между прочим, сопровождавшие меня Кэтти и Сфено даже не думали помочь. Хмм, кстати, не помешало бы заклинание для очистки посуды...

— Благодарю за предложение — кивнул Дойтке. Кекс слегка поёрзал, и от него отделился, словно отрезанный, кусок, который подлетел к магу. Ух-ты... Какое аккуратное использование телекинеза.

— Я ожидал, что это для детей — заметил я, когда от кекса отделились ещё два куска — ещё один немец забрал себе, другой отдал жене.

— Они не любят — отозвался он. — В отличие от нас с Энн. Благодарю, очень вкусно...

— Это же всё свежеприготовленное? — осведомилась его жена. Я кивнул.

— Только что сделал. Тут вполне неплохая кухня...

Сфено тоже отрезала себе кусок кекса, и, откусив кусок, направилась к воде; я покачал головой, глянув ей вслед.

— Так это вы готовили? Вы же Артём Щеглов, наш новый глава силового крыла? — не то, чтобы удивлённо, скорее заинтересованно и ожидая подтверждения, спросил маг. Я хмыкнул.

— Что-то в этом роде. Хотя в каталоге демонов церкви Нуке я записан как демон-кулинар.

Женщина перевела растерянный взгляд с меня на своего супруга, и обратно.

— Я чего-то не понимаю? — спросила она, и я не удержался от ответа.

— Все чего-то не понимают... Прошу прощения. Просто в каком-то смысле мой клан держится на моей готовке... это всё порядком запутанно. Странности магии, я всё-таки экзот...

Женщина понимающе кивнула, мужчина улыбнулся и бросил взгляд на возлёгшую на воду, словно на перину, Сфено; супруга покосилась на него, и, кажется, ущипнула. Ну, там было на что посмотреть — прямо-таки вздымающиеся холмы... Вообще-то обычно выглядит не так впечатляюще, но сейчас хламида горгоны промокла, да и поза...

Хм, недетское зрелище получается... Даже под покровом иллюзии от амулета.

Невзирая на то, что супруга уже точно его ущипнула, немец с явным интересом посматривал на горгону, да и на Кэтти тоже. Впрочем, интерес был смешанным; помимо вполне естественного мужского "притяжения взгляда", похоже, присутствовал и "научный интерес".

Впрочем, похоже, влияние жены оказалось сильнее. В конце концов он отвлёкся от разглядывания моих спутниц и переключился на меня — и салат. Ну, почти отвлёкся.

— Вы же не человек, фрау?.. — осведомился он у Кэтти.

— Кэтти Багерс. Технически, д-человек — сообщила она. "Д" перед названием вида — сокращение от "демон", то есть попросту означает гостя из другого мира. Ну, или гостью. Классификация очень близких видов из параллельных миров, должно быть, порядочная головная боль для биологов, но в быту хватает подобных сокращений-пояснений. — А Сфено — горгона.

— Настоящая горгона? — а вот это явно заставило его заинтересоваться куда больше, чем сиськи. — Сфено, одна из трёх сестёр?

— Она самая — хмыкнул я. — Я её в футбол выиграл, и теперь подкармливаю.

Я почти видел возникший над головой немца знак вопроса. И, в меньшей степени, над головой его жены. Блин... А это доставляет, на самом деле.

Кажется, я начинаю понимать старых могущественных магов...

Короткое мысленное обсуждение с Куаллоной и Натой привело к единогласному выводу, что это не секретная информация, так что я рассказал новым знакомым о матче с Уркагуари. Немец в ответ рассказал о себе; он, как бы это сказать, архивный исследователь Елисея. В этом клане скапливается немало материалов по заброшенным проектам, мифам, под которыми может стоять что-то интересное, и нереализованным идеям, причём из разных миров; его работа разбирать всё это, и находить то, что сейчас может принести выгоду. В том числе и опробовать на практике, зачастую. Оказывается, он знал о запечатанных сёстрах-горгонах; в его клане были желающие распечатать и привлечь на службу божественные сущности — информация об условии освобождения у них тоже была — но в итоге признали эту затею бесперспективной. С одной стороны, мало информации о возможностях сестёр, с другой — нет её и о том, где именно они находятся... И ключа к печати тоже нет. Сам Рихард Дойтке подтвердил, что на настоящий момент это бесперспективно, и затею снова отправили в архив, а тут такое.

Вообще, немец тоже щедро рассказывал о том, что вроде бы стоит оставить в секрете. С другой стороны, мы как бы члены единого альянса... и, что важнее, то, о чём он рассказывал, относилось к "бесперспективному в настоящий момент", хоть и было... интересно, мягко говоря.

— Путешествия во времени — тема прелюбопытнейшая, но на практике довольно бесполезная — с явным удовольствием сообщил Дойтке. К этому времени мы с ним перешли в тень под кронами деревьев, а Кэтти и Анна покинули наше общество — Кэтти отправилась купаться, а супруга моего собеседника ушла вздремнуть. — Путешествие в будущее, фактически, штука очень простая, достаточно любого аналога заклинания стасиса, но без возможности вернуться в исходный момент в нём нет смысла; что же до путешествий в прошлое — тут всё интереснее. Фактически, это тоже несложно, но на них наложен мораторий, примерно как на массовое распространение средств антимагии. Идею, которая легла в основу метода якорного возврата, выдвинул мой соотечественник Конрад Заузе ещё почти три сотни лет назад, а через несколько десятков лет её довели до возможности практического применения. Принцип простой — заложить на Изнанке якорь, и в будущем при помощи специального заклинания возможно синхронизироваться с его временем, и выйти с Изнанки в момент заложения якоря. Простая идея, но понадобилось много лет, чтобы её реализовать... Как обычно в науке. Синхронизация объектов с сильно различающимся временем — та ещё задачка, на самом деле, н-да... Но ничего невозможного, конечно.

— И в чём проблема? — осведомился я. — Только не говорите мне, что испугались парадоксов, или что-то в этом роде.

— Нет, конечно — хмыкнул немец. — Такие мнения тоже были, но это глупость, в общем-то. Вселенная не такая хрупкая штука, чтобы допускать возможность проблем из-за подобных мелочей, парадоксов не существует. Тут сложности скорее политического толка. Были... Инциденты.

Он хмыкнул.

— Если точно, есть две главных проблемы. Первая — техническая; при возврате в прошлое перемещаемый маг примерно в половине случаев исчезает в никуда. С этим наверняка удалось бы разобраться, но тут возникла вторая причина... Лидером подобных исследований был тогдашний союзник Елисея, клан "Пограничный камень". И они, и мы были средней силы, но достаточно влиятельными кланами... Пока в "Камне" не случился переворот. Молодой радикально настроенный гость из будущего, вооружённый продвинутой магией и снаряжением, убил большую часть старейшин и захватил власть... Его чуть позже ликвидировали, но по результатам этого инцидента исследования перемещений во времени было решено прекратить, а имеющиеся хроноякоря уничтожить.

Я хмыкнул. Любопытно, но такое чувство, что это не вся история...

К слову, занятно — этот инцидент стал причиной не только запрета на исследования дальних перемещений в прошлое, но и подъёма Елисея: они поглотили остатки "Пограничного камня". Можно сказать, переломный момент во многом, даже несмотря на то, что своей цели гость из будущего не достиг.

Хм... Интересно, какие возможности работы с временем открывает "наследие Кроноса"? Он всё-таки бог времени.

К слову, магия, работающая со временем — технически, упомянутые "хроноякоря" относятся к ней косвенно, они используют не воздействие на время, а свойства Изнанки — штука с одной стороны относительно доступная, но с другой — совершенно не развитая. По сути, в классической магии есть всего три связанных со временем заклинания... ну, четыре, если считать и синхронизацию времени. Ускорение времени, замедление времени, и стасис. Правда, в разных вариантах — ну так даже велосипедов есть уйма моделей.

Причём, блин, все они сложные и с кучей побочных эффектов и ограничений, так что, скажем, в боевых условиях для увеличения своей скорости намного эффективнее использовать биологическую магию, а не темпоральную. В общем, как и сказал Дойтке, "тема прелюбопытнейшая, но на практике довольно бесполезная".

Если ещё и про магию пространства выяснится что-то подобное, это окончательно подтвердит, что "великие силы" — фигня, верёвки — рулят.

Ну... Почти. Вообще-то часть исследователей вообще предпочитала считать это одним направлением, "манипуляции временем-пространством", и магия пространства частично поэтому была неразвита. Вторую причину я уже знал — Изнанка прекрасно заменяет, в большинстве случаев, телепортацию, так что нашлось мало желающих тратить время, силы и средства на не такое уж полезное направление. Собственно, основным достижением имеющихся энтузиастов были пространственные карманы — безусловно, штука полезная, но по сути это мой Инвентарь, только в большинстве случаев привязанный к материальному объекту.

Однако немного меняло ситуацию существование экзотов... собственно, я как раз сам живой пример. Обычно способности экзотов весьма ограниченны — как раз на уровне создания небольшого пространственного кармана, или персональной телепортации с разбросом точки выхода — но всякое бывает. Вспомнить того же "Бродягу"... Насколько я понимаю, и насколько о нём известно, он кропотливо развивал врождённый дар, пока не стал полноценным магом пространства. Ещё и другие дисциплины изучил, если вспомнить верблюда... В любом случае, суть та, что чего-то значимого в этих двух, или одном, направлениях, добились только экзоты. С другой стороны, они добились-таки чего-то значимого...

...Будем считать, что экзоты рулят.

Хорошо-о... Для идеала не хватает, чтобы готовил кто-то другой, и не висели над головой дела альянса. Но с другой стороны, готовить мне даже и нравится, если не слишком часто, а дела альянса позволяют нарабатывать репутацию... почти удаётся себя убедить.

В любом случае, отдых задался. Даже Снегурка, в первый день по большей части устраивавшаяся в своём домике и сидевшая за компом, на второй день искупалась и легла на пляже в тенёчке, с электронной книгой в руках. В своём строгом чёрном купальнике и широкополой соломенной шляпе она выглядела старомодно и создавала изрядный контраст с Кэтти и Сфено... нет, скорее не "контраст", а "приятное разнообразие". Скромная, но гармоничная фигура, опять же... Блин. А я думал, что мне одной Сфено много... Даже не знаю, стыдиться или гордиться.

Тахна, к слову, ничего не имела против воды. Я предпочёл бы для надёжности оставить её в сухости на берегу, когда купался, но она отказалась... По крайней мере, выяснилось, что она водоотталкивающая, вообще не намокает.

О Куаллоне, однако, того же сказать было нельзя. Несмотря на все магические свойства, её устойчивость к ржавчине была, скажем так, не абсолютной. Если точно, она не ржавела от крови и обычной воды, но наложенные на неё чары не учитывали воду морскую, так что она разрывалась между нежеланием отдаляться от меня и нежеланием оказываться в море, пусть даже у меня есть восстанавливающая магия. Я хотел ограничиться тем, что просто не стану отдаляться от берега, но в итоге Кэтти упаковала меч в герметичный контейнер.

Неожиданные проблемы временами возникают. Хорошо ещё, что у меня в клане нет кого-то вроде, скажем, вампиров...

...Заметка себе: с оборотнями аккуратнее.

Солнышко и вода — это, конечно, хорошо, ну нужно разнообразие. Да и физические упражнения не повредят... Так что мы с девушками, выбрав удобную площадку, гоняли мяч. Снегурка не участвовала, но наблюдала за происходящим, устроившись поблизости; вместе со своим куа и Туманом, к слову.

— Это оно? — осведомился исполненный любопытства мужской голос. Я глянул на Дойтке.

— В каком-то смысле можно так сказать, полагаю...

Естественно, Леонесса воспользовалась моментом, когда я отвлёкся. Удар, и мяч — удивительно, что не лопнул — понёсся ко мне. Я поспешно сдвинул Щит, и мяч отскочил, но прежде чем я успел перехватить его верёвкой, Сфено совершила воздушный нырок, выхватив его практически у меня из-под носа. Перехватить саму горгону тоже не удалось из-за её немедленного маневра, да и смысла уже не было — она сделала подачу Кэтти.

— Интересный способ игры с мячом — прокомментировал маг. — Могу я присоединиться?

Я поднял бровь.

— Я не против, но вы уверены?..

Телекинез — это круто.

Ну, может, и не так, как верёвки... вру. Им можно делать почти то же самое — разве что без заклинаний "касания" — но у него нет ограничени